¿Es seguro el uso de cilindros de buceo de aleación de aluminio 6351-T6?


Una inspección visual anual realizada por un inspector con formación profesional es fundamental para confirmar que el uso del cilindro es seguro.



En los últimos meses, se produjo la ruptura de dos cilindros de buceo de aleación de aluminio 6351-T6 y la evidencia sugiere que la causa fue agrietamiento por una carga constante, una anomalía metalúrgica. Si bien las personas que estaban presentes en uno de los incidentes afortunadamente pudieron escapar sólo con heridas menores, la otra ruptura provocó lesiones graves. Ambas rupturas de cilindros se produjeron en países con regulaciones de seguridad de cilindros escasas o inexistentes.

Analicemos los hechos:
  • Ambos cilindros recientemente habían sido sometidos a una recalificación hidrostática por parte de evaluadores no calificados.
  • Ninguno de los cilindros había sido inspeccionado por un inspector visual capacitado.
  • Ninguno de los cilindros fue probado con corriente de Eddy, conforme lo requieren las normas del Departamento de Transporte de los Estados Unidos (USDOT, por sus siglas en inglés).

Las personas que tuvieron una participación periférica en los accidentes hicieron comentarios como por ejemplo "¿durante cuánto tiempo esto ha sido un problema?" y "los cilindros están siendo utilizados fuera de los Estados Unidos, por lo que no nos ajustamos a las normas de dicho país". Una persona incluso afirmó (erróneamente) que "las pruebas hidrostáticas son suficientes para determinar si un cilindro aún puede ser utilizado".

Hemos tenido conocimiento del agrietamiento por una carga constante en los cilindros de aleación de aluminio 6351-T6 por más de 30 años. Según los fabricantes de cilindros, todos los cilindros aprobados por el USDOT que se utilizan en todo el mundo deben volver a ser examinados de acuerdo con los requisitos de recalificación del USDOT. Además de llevar a cabo nuevas pruebas hidrostáticas e inspecciones visuales según las normas del fabricante y la Asociación de Gas Comprimido (Compressed Gas Association, CGA), un persona con capacitación profesional también debe realizar una prueba con corriente de Eddy, que utiliza inducción electromagnética para detectar grietas y fallas en los materiales que conducen electricidad.

El común denominador en los accidentes con cilindros es poca o ninguna capacitación por parte de los reevaluadores, inspectores y operadores de estaciones de llenado. Cualquier persona que examine, inspeccione o llene cilindros debe contar con una formación profesional, sin excepción alguna.

Tras estos accidentes, muchas partes implicadas comenzaron a pedir el retiro de los cilindros de aleación de aluminio 6351-T6. "Nos negamos a llenar cualquier cilindro de aluminio del año 1990 o anterior", se convirtió en una constante. No obstante, dichas políticas son arbitrarias y no cumplen con ninguna norma establecida.

La industria del buceo se enfrenta a un interrogante: si se debe o no continuar utilizando cilindros de aleación de aluminio 6351-T6. Esta es una pregunta válida, pero el USDOT afirma que cualquier cilindro que pase las inspecciones y pruebas requeridas es válido para su uso ininterrumpido, independientemente de la aleación de la que esté hecho. La única excepción a esta norma son los cilindros con una vida útil limitada.



Un cilindro que no pase una inspección visual, recalificación hidrostática o prueba con corriente de Eddy no debe ser llenado ni utilizado.
Una continua difusión de información errónea en la industria del buceo ha llevado a muchos operadores a negarse a llenar cualquier cilindro con una antigüedad superior a 20 o 40 años, o la cantidad de años que ellos consideren apropiada. Sin embargo, formular políticas arbitrarias puede ser perjudicial para la situación jurídica de una empresa. En el caso de los propietarios de cilindros, este tipo de políticas dispares puede afectar su día de buceo si la tienda de buceo se niega a llenar sus cilindros.

Los centros de buceo quieren brindar una buena atención al cliente pero a veces se enfrentan a decisiones difíciles en la estación de llenado. ¿Deben llenar los cilindros de aleación de aluminio 6351-T6? ¿Es legal hacerlo? ¿Quién evaluó e inspeccionó el cilindro en cuestión? ¿Está el operador de la estación de llenado dispuesto a confiar en una inspección o recalificación realizada por otro individuo? ¿Fueron el evaluador y el inspector capacitados por una empresa prestigiosa y reconocida?

Analicemos varios puntos por razones prácticas:
  • Los cilindros hechos de aleación de aluminio 6351-T6 pueden ser objeto de agrietamiento por una carga constante. Si un cilindro presenta grietas, debe ser considerado defectuoso y retirado de servicio.
  • Si bien es legal llenar, trasladar y utilizar estos cilindros según el USDOT, muchas personas en la industria del buceo no están bien informadas y pueden negarse a inspeccionarlos o llenarlos. Esto podría provocar una denegación de servicio o que el cilindro sea considerado defectuoso por error.
  • Muchos centros dejarán de realizar una recalificación hidrostática de los cilindros de aleación de aluminio 6351-T6.
  • Los cilindros de aleación de aluminio 6351-T6 deben ser sometidos a una prueba con corriente de Eddy al momento de las pruebas hidrostáticas (conforme lo estipulan las regulaciones federales) y al momento de la inspección visual (por parte de los fabricantes). Esto en general agrega entre 15 y 25 dólares estadounidenses al costo de la inspección visual y la prueba hidrostática.
  • Tenemos conocimiento de 31 rupturas de cilindros de aleación de aluminio 6351-T6 de los más de 50 millones que se fabricaron. (Cabe destacar, no obstante, que el agrietamiento por una carga constante ocurre con el tiempo, y es posible que muchos de estos cilindros, que dejaron de producirse en 1989, hayan sido retirados antes de que se produjera un problema).
  • Incluso si hubiera adquirido uno de los últimos cilindros de aleación de aluminio 6351-T6 que se fabricaron en 1989, le hubiera sacado buen provecho a su dinero por 28 años de uso (aproximadamente 5 dólares por año). Muchos buzos han decidido no volver a someter a sus cilindros de aleación de aluminio 6351-T6 a nuevas pruebas y en cambio los han retirado, como hacen habitualmente con otras piezas del equipo antiguas. Un regulador de 40 años de antigüedad técnicamente aún puede pasar su mantenimiento anual, pero su propietario puede razonablemente estar menos dispuesto a confiar en su vida útil conforme avanza el tiempo. Para muchos buzos, descartar antiguos cilindros de aleación de aluminio 6351-T6 vale la pena para tener un poco más de tranquilidad, incluso si la mejora de seguridad es más aparente que mensurable.

Como puede ver, hay muchos interrogantes acerca de los cilindros de aleación de aluminio 6351-T6 y su uso. Al examinar los hechos y las consideraciones prácticas, los buzos pueden tomar decisiones informadas sobre el uso continuo de estos cilindros.

Para obtener más información
Si desea obtener más información sobre los cilindros de aleación de aluminio 6351-T6, visite la biblioteca de PSI-PCI: www.psicylinders.com.

© Alert Diver — 4to Trimestre 2017