Cómo diferenciar el blanqueamiento del coral y la mortalidad del coral

Un caso práctico de la Gran Barrera de Coral


Los corales se blanquean, o se vuelven de color blanco, cuando sus algas simbióticas (zooxantelas) son expulsadas de los tejidos de los corales debido a factores estresantes como el agua excesivamente cálida.


Los informes de su muerte están sumamente exagerados. A lo largo de 2016, artículos periodísticos, incluso un obituario satírico muy leído en la revista Outside, informaron sobre la muerte de la Gran Barrera de Coral (GBC). Pero el arrecife no está muerto. Si bien en 2016 sufrió el suceso de blanqueamiento masivo más extenso de su historia, sigue siendo una de las maravillas naturales del mundo. Al viajar a Cairns o Townsville, Australia, y abordar una embarcación de buceo, es posible que incluso no se advierta ningún efecto de este reciente blanqueamiento.

Al igual que los arrecifes de todo el mundo, la GBC está sujeta a una serie de factores estresantes, donde uno de los más predominantes es el cambio climático mundial. Si tomamos los recientes sucesos de blanqueamiento y mortalidad en la GBC como una señal de alerta en lugar de lamentar la pérdida de algo que aún existe, el ecosistema arrecifal puede repararse a sí mismo. Para no perder el optimismo, es importante comprender la diferencia entre el blanqueamiento del coral y la mortalidad del coral.

Durante todo el suceso de blanqueamiento de la GBC, científicos del Centro de Excelencia para los Estudios sobre Arrecifes de Coral (Coral CoE, por sus siglas en inglés) del Australian Research Council (ARC) de la Universidad James Cook, la Autoridad del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral (GBRMPA, por sus siglas en inglés), el Instituto Australiano de Ciencias Marina (AIMS, por sus siglas en inglés) y otros socios llevaron a cabo extensos estudios submarinos y aéreos sobre los arrecifes que expanden la totalidad de la GBC. Los estudios fueron realizados en marzo y abril de 2016 cuando el blanqueamiento estaba en su peor momento (marzo y abril están entre los meses con las temperaturas más altas del océano del hemisferio sur) y nuevamente en los mismos arrecifes en octubre y noviembre de 2016 para determinar qué cantidad del coral blanqueado había sobrevivido. Los datos publicados por el Coral CoE incluían lo siguiente:

  • El reciente suceso de blanqueamiento no afectó la totalidad del sistema arrecifal. La GBC tiene 2.301 km (1.430 millas) de largo y el sector sur está mucho más alejado del ecuador que el sector norte. Los dos tercios inferiores del arrecife sufrieron una mortalidad mínima o ninguna en absoluto. La mayor parte del impacto se encuentra en el tercio norte del arrecife, una región que se extiende aproximadamente 966 km (600 millas) desde Port Douglas hasta Papúa Nueva Guinea. Esta región no es visitada comúnmente por embarcaciones de buceo deportivo. Incluso en la región norte los efectos generales del suceso de blanqueamiento variaron. El sector norte costero, donde el agua es menos profunda, sintió el impacto del suceso de 2016.

  • Los datos de marzo y abril de 2016 mostraron los siguientes valores de un grave blanqueamiento en la GBC:
  • — 81 por ciento en el sector norte (norte de Port Douglas)
    — 33 por ciento en el sector central (Mackay a Port Douglas)
    — 1 por ciento en el sector norte (sur de Mackay)

  • Los datos de octubre y noviembre de 2016 mostraron los siguientes valores de mortalidad del coral en la GBC:
  • — 26 por ciento en el extremo norte (lejos de la costa)
    — 67 por ciento en el norte
    — 6 por ciento en el sector central
    — 1 por ciento en el sur
¿Qué es el coral blanqueado?
Un coral blanqueado no es un coral muerto. Los datos de blanqueamiento de los estudios de marzo y abril de 2016 difieren de los datos de mortalidad de octubre y noviembre porque los corales pueden sobrevivir a un suceso de blanqueamiento y muchos de los corales de la GBC lo lograron.

El blanqueamiento del coral se produce cuando los corales están estresados, en este caso por las altas temperaturas del agua. Los corales tienen una relación simbiótica de carácter mutualista con un alga llamada "zooxantelas" que vive dentro del tejido del coral. Las algas zooxantelas usan la luz solar para hacer la fotosíntesis del alimento; las algas comparten este alimento con los corales receptores. A su vez, las algas zooxantelas tienen un lugar seguro para vivir y reciben un "fertilizante" a través de los desechos de coral. Si bien los corales se alimentan por su propia cuenta, dependen de las algas para obtener un sustento suficiente. Las algas zooxantelas también les proporcionan su color; sin las algas, los corales son transparentes (como las aguas vivas, que son parientes de los pólipos de coral). Cuando están sujetos a factores de estrés, la relación entre los corales y las algas se ve afectada; sin las algas, el tejido de los corales se ve blanco o "blanqueado". Si la temperatura regresa al rango preferido dentro de un período determinado, las algas volverán y nuevamente les proporcionarán a los corales su color y, lo que es más importante, el alimento que necesitan para sobrevivir. El coral puede vivir sólo por un plazo determinado sin zooxantelas antes de morir. Por consiguiente, las cifras de mortalidad general deben ser la prioridad, pero es importante observar que un coral que sobrevive el blanqueamiento tiende a estar más débil y más vulnerable a las enfermedades, tiene un ritmo de crecimiento más lento y no se reproduce por uno a dos años.


Los corales blanqueados anteriormente a menudo necesitan un año o dos antes de estar listos para volver a reproducirse, por lo que el desove de coral generalizado que se observó a fines de 2016 es motivo de optimismo.


Durante los estudios de seguimiento realizados en noviembre, los científicos observaron un índice de mortalidad más bajo que el esperado en los arrecifes del extremo norte lejos de la costa. Teniendo en cuenta que el 81 por ciento de la región norte había sufrido un blanqueamiento en marzo, el hecho de que sólo se registrara un 26 por ciento de mortalidad en un área dentro de esta región es ciertamente una gran noticia. El director de Coral CoE Terry Hughes sugirió que el afloramiento del mar del Coral cerca de allí enfrió el agua de esta área.

Si bien algunos corales sí se blanquearon, la mortalidad de las regiones central y sur del arrecife, las áreas más visitadas por los turistas, es tan lenta que probablemente no resulte evidente para la mayoría de los visitantes. En la región central, el 33 por ciento de los corales se había blanqueado, pero sólo el 6 por ciento de ellos murió. A esta altura, las algas zooxantelas han regresado a la mayoría de los corales que se han blanqueado y les han devuelto su color una vez más. Si bucear en la GBC está en su lista de deseos, está de suerte. Una anomalía climática evitó que el arrecife sufra un daño mucho mayor. Un ciclón que pasó sobre Fiyi en febrero de 2016 hizo una transición a una crisis pluvial que afectó la costa sur de Queensland y enfrió la mitad sur de la GBC; esto ayudó a que esa sección no tuviera el alcance de blanqueamiento y mortalidad que se observó más al norte.
¿Qué provocó el blanqueamiento de 2016?
Los corales son extremadamente particulares en lo que se refiere a parámetros ambientales donde pueden sobrevivir. Para que un arrecife de coral pueda estar saludable es imprescindible que haya condiciones ambientales estables, específicamente respecto a la temperatura, la salinidad y los bajos niveles de nutrientes del agua. Los corales tienen un rango de temperatura preferido en el que pueden desarrollarse. Si el agua se calienta o se enfría demasiado, los corales sufren estrés.



Nuestros océanos se están calentando y la culpa la tiene el cambio climático global provocado por el hombre. A medida que agregamos gases de efecto invernadero a la atmósfera, la Tierra se calienta cada vez más. Los océanos absorben más calor como resultado de ello y estamos observando un incremento constante en la temperatura de la superficie del mar. La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (National Oceanic and Atmospheric Administration; NOAA) indica que la temperatura de la superficie del mar ha aumentado a razón de -17,7°C (0,13°F) por década desde 1901. Si bien este aumento puede parecer menor, para animales como los corales por ejemplo, que tienen una ventana de temperatura de -12,2°C (10°F) donde pueden sobrevivir, un grado o incluso menos puede ser la diferencia entre la vida y la muerte.

De acuerdo con la Oficina de Meteorología de Australia (Australian Bureau of Meteorology), en 2016 en la GBC se registraron las temperaturas de la superficie del mar promedio más altas para febrero, marzo, abril, mayo y junio desde que se iniciaron los registros en el año 1900. En 2015 y 2016 las aguas de Australia experimentaron un suceso de El Niño además de las temperaturas del océano cada vez más altas. El Niño es un patrón climático que describe el calentamiento inusual de las aguas de la superficie del mar en el océano Pacífico oriental tropical. Los sucesos de El Niño pueden producirse cada dos a siete años, pero no son regulares ni predecibles y su intensidad puede variar. Esta combinación de El Niño y mares más cálidos provocó el suceso de blanqueamiento masivo del coral de 2016.
¿Es posible que se vuelva a producir un blanqueamiento masivo del coral?
En 1997 y 1998 se produjeron un sucedo de El Niño y blanqueamiento; fue el primer suceso de blanqueamiento masivo en la GBC. En 2002 hubo otro suceso de blanqueamiento masivo en la GBC. Ambos sucesos tuvieron como resultado un blanqueamiento del 50 al 60 por ciento, pero menos del 5 por ciento de los arrecifes experimentó una alta mortalidad del coral. Un estudio de 2016 del AIMS realizado entre 2012 y 2015 detectó que estas áreas no sólo se habían recuperado, sino que también hubo un incremento general del 19 por ciento en la cobertura de coral en el sector sur de la GBC. Los arrecifes han demostrado ser resistentes en el pasado y se espera que los corales del norte que se vieron afectados en 2016 sigan el mismo camino y vuelvan a su estado anterior a la perturbación en los próximos 10 a 15 años.

El blanqueamiento, desde luego, no es exclusivo de la GBC. En 2015 se publicó un estudio que examinó la resistencia de los corales en las Seychelles que fueron afectadas por el suceso de blanqueamiento masivo de 1998. Si bien el 90 por ciento de la cobertura de coral se perdió a raíz de este suceso, 12 de los 21 arrecifes estudiados se recuperaron hasta alcanzar su estado anterior a la perturbación. Los arrecifes resistentes tenían la complejidad estructural más alta y en general eran más profundos pero también tenían niveles de nutrientes menores(es decir, menos polución y mejor calidad del agua) y poblaciones de peces saludables (sin sobrepesca).


A fines de 2016, buzos locales de la Gran Barrera de Coral (GBC) presentaron fotos de corales duros saludables que podrían haberse blanqueado anteriormente ese año.


La resistencia de los arrecifes parece depender en gran medida de sistemas arrecifales saludables y dominados por corales. Al igual que los arrecifes de todo el mundo, la GBC está experimentando una gran cantidad de tensiones además del cambio climático global. Para reforzar la capacidad de resistencia de los arrecifes contra sucesos climáticos futuros, debemos concentrarnos en reducir las amenazas locales. La GBRMPA enumera las amenazas locales a la GBC como el desarrollo costero, la disminución de la calidad del agua como consecuencia de los vertidos terrestres y los impactos de la pesca. Es menos probable que los corales debilitados por amenazas como estas sean resistentes cuando se produzca el próximo suceso climático.

Los sucesos de El Niño seguirán sucediendo y a menos que los humanos de todo el mundo hagan algunos cambios agresivos respecto a la reducción de la contaminación climática, las temperaturas de referencia del océano continuarán aumentando. La mejor prevención contra la mortalidad masiva es la resistencia al agua cálida. Los corales saludables son resistentes y si bien pueden blanquearse como resultado de El Niño, los corales saludables tienen la mayor probabilidad de supervivencia.
¿Cuál es el siguiente paso?
La GBC sigue siendo un maravilloso punto de buceo que visitantes de todo el mundo pueden disfrutar. El desove anual de coral generalmente se produce a lo largo de la GBC después la luna nueva en octubre o noviembre. Mientras que en el sector norte no se observó ningún desove total normal, sí se produjo el evento de desove masivo en la GBC en noviembre de 2016, incluso en los arrecifes de la región del extremo norte. Esta es una nota importante, porque los corales que están en un estado debilitado o estresado no tendrán energía para la reproducción.



Algunos corales son más resistentes al blanqueamiento que otros. Se continúa investigando para identificar los genotipos de los corales más resistentes (consulte "The Restoration Revolution" [La revolución de la restauración]. Estos corales extremadamente resistentes pueden ser los que reconstruyan el arrecife.

El blanqueamiento de la GBC recibió una atención considerable de los medios, pero sucesos de blanqueamiento masivo similares se están produciendo en los arrecifes de todo el mundo. Esto debería generar mayor conciencia sobre los problemas de los arrecifes de coral a nivel mundial. ¿Qué medidas puede tomar usted para hacer una diferencia? Intente cambiar su auto por una bicicleta de vez en cuando. Recicle. Compre productos locales. Use el transporte público. Desenchufe el cargador cuando no lo utilice. Plante un árbol. Y, por supuesto, practique buceo. Quizás hasta pueda visitar ese destino de su lista de deseos, la GBC. En la medida en que el turismo de buceo sea una verdadera fuente de ingresos, otros usos extractivos y de explotación del arrecife encontrarán resistencia.

© Alert Diver — 1er Trimestre 2017