Tratamiento de la enfermedad por descompresión (EDC) en la Costa de Mosquitos




Un niño Miskito le da a su padre una taza de agua.

En 2010, los empleados de DAN Eric Douglas y el Dr. Matias Nochetto viajaron a La Ceiba, Honduras, para llevar a cabo una evaluación de la seguridad en la cámara hiperbárica de la clínica local. Su viaje era parte del Programa de ayuda a cámaras de recompresión (Recompression Chamber Assistance Program, RCAP) de DAN, un medio para proporcionar soporte técnico, educación y equipos para cámaras en lugares remotos. Durante ese viaje fueron testigos de cinco casos de enfermedad disbárica (ED) grave en sólo tres días.

Como resultado de su visita a La Ceiba, en la región de la Costa de Mosquitos de Honduras, Douglas y Nochetto crearon Harvesting Divers Project (Proyecto de buzos recolectores), una iniciativa diseñada para reducir la incidencia de ED y mejorar sus consecuencias entre los buzos que pescan langostas y otros productos del entorno marino. A través de este trabajo con ese proyecto, el Dr. Nochetto se dio cuenta de que DAN tenía una oportunidad de ayudar no sólo a los buzos recolectores sino también a la comunidad de la medicina hiperbárica de todo el mundo. La Ceiba ofrecía un laboratorio trágico, una oportunidad para que los médicos y otros profesionales de la medicina fueran expuestos a una mayor cantidad de casos de enfermedad por descompresión (EDC), y más graves, que la mayoría de los médicos expertos en medicina hiperbárica ven en toda su vida.


Un buzo recolector de langostas sale a la superficie sin poder mover sus piernas.
Por lo tanto, en 2012 el Dr. Nochetto dio inicio a la Rotación de medicina del buceo de emergencia, a través de la que los médicos visitarían la clínica La Bendición y adquirirían una experiencia invaluable en el tratamiento de buzos accidentados. Hasta la fecha, los participantes del programa han sido Marcelo Tam, RN, de Brasil; Evan Kornacki, EMT, CHT, de Texas; y la Dra. Helena Horak, de California. A continuación figura el informe del paso de la Dra. Horak por la clínica.

De once buzos, dos murieron y seis quedaron paralizados. Estos fueron los pacientes que el Dr. Elmer Mejía vio durante un período de dos semanas en la clínica La Bendición en La Ceiba, Honduras. Cómo médico de emergencias en el último año de mi capacitación, viaje cerca de 3.220 km (2.000 millas) para ver a pacientes con casos graves de EDC, una emergencia que sólo se produce rara vez en los Estados Unidos. Si bien finalmente aprendí a tratar esta enfermedad, también pude apreciar los complejos desafíos a los que se enfrentan los buzos pescadores de la Costa de Mosquitos y la mala condición financiera de la clínica médica que les brinda atención.


Un barco de pesca de langostas cerca de Puerto Lempira, Honduras.
Como buceadora deportiva, amo las aguas de Honduras. Roatán y Utila, los puntos de buceo más conocidos, atraen a miles de visitantes cada año. Con una visibilidad que supera los 30 metros (100 pies), fascinantes formaciones de coral y enormes bancos de peces, estas aguas son cautivantes. En Roatán vi una langosta espinosa que bamboleaba sus antenas intrépidamente; este animal era intocable en la reserva marina protegida. Sus parientes menos afortunados que se encuentran más adentro en el océano son los blancos de la industria de las langostas.

Los barcos de pesca de langosta que abastecen a la industria de los frutos de mar en los Estados Unidos dependen del trabajo de los indios Miskito, nativos de las costas caribeñas de Honduras y Nicaragua. Los perfiles de estos buzos son superhumanos: cada uno de ellos bucea rutinariamente a una profundidad de 27 a 40 metros (90 a 130 pies) entre 12 y 16 veces al día para capturar langostas. A menudo sólo están en la superficie unos pocos minutos entre un buceo y otro y rara vez, o nunca, realizan paradas de descompresión. Los propietarios de embarcaciones sólo proporcionan equipos rudimentarios; un cilindro, un regulador, una máscara y aletas. Un tramo de soga sirve en lugar de un chaleco compensador. No se utilizan profundímetros ni trajes de neopreno, y las computadoras de buceo son lujos desconocidos. Como consecuencia de los riesgos que toman, la incidencia de EDC entre los buzos Miskito no tiene precedentes.

La clínica La Bendición es un pequeño refugio para buzos Miskito accidentados así como también para los residentes de La Ceiba. La clínica fue fundada por el Dr. Elmer Mejía, que originalmente se capacitó en medicina del buceo mientras trabajaba como paramédico en la fuerza naval hondureña y operaba la cámara hiperbárica de Roatán a través de la Iglesia Episcopal. Cuando la cámara cerró, Mejía estudió en la facultad de medicina de Tegucigalpa, la capital de Honduras, pero su verdadero amor era el buceo. Una cámara hiperbárica diferente fue donada a su clínica y él mismo manejó un camión para transportar la cámara de Virginia a Honduras. La clínica es un negocio familiar: la esposa de Mejía es una enfermera de la clínica y su hermano dirige la cámara y duerme en la clínica como un guardia de seguridad nocturno improvisado.


Colas de langosta espinosa en la bodega.
Mi primer paciente en la clínica fue Oscar. Con un cuerpo delgado y una altura de un poco más de un metro y medio (cinco pies), tenía 33 años de edad y había practicado buceo durante ocho años. Hablaba sobre sus dos hijos, que tenían tres y cinco años, con una energía desbordante. Oscar estaba recolectando langostas para ganar un poco más de dinero para su educación. Los buzos ganan 2,50 dólares estadounidenses por libra de langostas y en dos semanas productivas pueden obtener hasta 200 dólares, dinero caído del cielo en un área donde el ingreso anual per cápita es de 1.600 dólares estadounidenses.

Oscar estaba usando su sexto tanque del día cuando comenzó a soñar con la sirena. Según el conocimiento popular local, soñar con la sirena es peligroso; la sirena atrapa al buzo y lo mantiene en las profundidades. La EDC se manifestó como un dolor agudo en su pierna izquierda y luego se convirtió en una parálisis total. Los demás buzos intentaron aliviar su dolor, para lo que volvieron a llevarlo bajo el agua con dos tanques de aire para intentar recomprimirlo, pero aún no podía mover las piernas. Los barcos nunca cuentan con oxígeno, que es el pilar del tratamiento de la EDC. Colocamos a Oscar en la cámara con cuidado e iniciamos el tratamiento.

Yo ingresé a la cámara hiperbárica con Oscar. Mientras compensaba mis oídos a medida que la cámara se presurizaba, la temperatura se elevó gradualmente a niveles similares a los de un sauna. Debido al riesgo de que se produzca un incendio, el uso de equipos electrónicos dentro de la cámara, que tiene la capacidad de provocar claustrofobia, no está permitido, y el permiso para leer un libro no tiene demasiado sentido para los buzos que son analfabetos. Si bien la cámara principal tiene capacidad para cinco personas, las máscaras de oxígeno hiperbárico bien ajustadas a las caras de los pacientes me impedían mantener una conversación. El tratamiento, un tratamiento de la tabla 6 de la Marina de los Estados Unidos de América, tiene una duración de casi cinco horas. Pero Oscar está acostumbrado a esperar; llegó cinco días después de lesionarse porque el barco de pesca de langostas debía completar el viaje y la atención médica para un buzo accidentado no era prioritaria.


El Dr. Mejía examina a un paciente con un caso grave de EDC.
Los buzos que conocí a continuación, tres hombres que tenían entre treinta y cincuenta y tantos años, tuvieron suerte de llegar dentro de los dos días de haberse accidentado. Un cuarto buzo fue sacado del agua mientras convulsionaba, paralizado y casi comatoso; murió un día después. La expedición de pesca finalizó antes para que pudiera ser enterrado. Hasta ahora, se han producido 15 muertes en esta temporada. Esta fue la cuarta muerte para el mismo propietario de un barco en los cuatro meses de la temporada hasta la fecha, y los peores meses, noviembre y diciembre, aún no habían comenzado. Mejía comentó que los buzos se accidentan en los barcos de algunos capitanes regularmente, "[tienen] pequeños cementerios a su nombre", mientras que otros capitanes rara vez tienen buzos accidentados.

Depender de una silla de ruedas es una sentencia de muerte para los buzos. Después de comenzar a depender de una sonda de Foley para orinar, los buzos vivirán un promedio de dos años, ya que normalmente sucumben a las escaras por presión y las infecciones del tracto urinario. También representan una carga económica para sus familias y comunidades al depender de otras personas para satisfacer sus necesidades básicas.

Se supone que los propietarios de barcos de buceo son responsables de las enfermedades de los buzos. Para cada tratamiento de la tabla 5 de la Marina de los Estados Unidos de América (una visita más corta a una cámara que normalmente se utiliza como tratamiento de seguimiento), el paciente necesita uno o dos tanques de oxígeno. Cada recarga de un tanque de oxígeno cuesta 28 dólares estadounidenses, aproximadamente el salario de una semana de un trabajador promedio. Esto sólo representa el costo del oxígeno y los gastos se elevan rápidamente dependiendo de la duración del tratamiento. Por cada 10 buzos que reciben tratamiento en la clínica, sólo se le paga por tres de ellos. Por lo general, los propietarios de los barcos dejan al paciente y luego se niegan a atender el teléfono. La clínica debe hacerse cargo del costo de la atención médica y el oxígeno y a veces paga la comida del paciente y su traslado de regreso a La Moskitia.


Buzos recolectores de langostas en la cámara de la clínica La Bendición.
Los tres buzos se recuperaron rápidamente y abandonaron el lugar después de dos tratamientos, pero la recuperación de Oscar es más lenta. Cada día después del tratamiento en cámara hiperbárica se ejercita en la bicicleta fija; con frecuencia recorre las instalaciones de la clínica y espera que su pierna mejore. Habla sobre los peligros a los que los buzos se enfrentan bajo el agua como las barracudas, los tiburones y otras criaturas más míticas. El pez que atrae mi atención se conoce a nivel local como el pega pega. Este pez es territorial y tiene la extraña tendencia de atacar estratégicamente las tetillas de los hombres. De acuerdo con el conocimiento popular local, si un buzo se encuentra con este pez, significa que su esposa le es infiel. Además, la carne del pez puede ser un potente afrodisíaco; pero él niega rotundamente usar al pez para su destreza romántica y bromea: "si lo usara tendría más hijos".

Mejía ha sobrepasado los límites y los conocimientos de la medicina hiperbárica. La sabiduría convencional sostiene que el tratamiento en cámara hiperbárica deja de ser útil más de dos semanas después de accidentarse. Incluso si un paciente ha estado aquejado por sus lesiones durante un período prolongado, Mejía intenta realizar un tratamiento en cámara hiperbárica; la demora más larga después de la que un paciente aún experimentó alguna mejoría fue de 105 días después de sufrir el accidente. Mejía también brinda rutinariamente a los pacientes tratamientos en cámara hasta cinco o seis veces si no mejoran, mientras que los médicos expertos en medicina hiperbárica se detienen después de un tratamiento si no se observa ninguna mejoría. Por lo general, después del primer tratamiento, el médico tiene una idea de cuán rápido el paciente mejorará.


Un paciente realiza una rehabilitación en la clínica La Bendición.
Para recuperar la fuerza en la pierna, Oscar requería ocho tratamientos, lo que resulta inusualmente largo. Trotaba cautelosamente por toda la clínica con gran impaciencia; no había abandonado las instalaciones en nueve días. La seguridad asola la clínica al igual que en todo el país, y caminar por la clínica puede ser peligroso en cualquier momento del día. Un guarda contratado que porta una escopeta supervisa la entrada de la clínica después de que un intruso armado vació la caja registradora de la clínica a punta de pistola. Los secuestros han sido un problema cada vez más grave, y durante mi estadía una adolescente local fue secuestrada a cambio de un rescate. Ahora que las personas más pudientes han empleado una mayor seguridad, los secuestradores han derivado su interés a las personas de clase media o los pobres que tienen los medios necesarios para pedir dinero prestado para pagar un rescate.

Antes de que Oscar finalmente abandonara la clínica, nos prometió que dejaría de practicar buceo. Si vuelve a enfermarse, probablemente no se recupere. Mejía ya ha visto esto en el pasado: es más probable que los buzos que tienen recuperaciones lentas sucumban a la EDC; si este es el caso, a menudo no recuperan la función motora. "Regresará", suspiró Mejía. "Incluso los buzos que están al borde de la muerte han vuelto a practicar buceo".

Las opciones de trabajo en la Costa de Mosquitos son sumamente limitadas fuera del ámbito del buceo y el tráfico de drogas. Algunos defensores presionan para que haya prohibiciones sobre la industria del buceo local pero no proporcionan ninguna alternativa económica. Mejía está presionando para lograr que se establezcan normas y amparos para proteger a los buzos como por ejemplo mejores equipos de buceo y tanques de oxígeno para los pacientes hasta que lleguen a la cámara.

El objetivo de Mejía para su clínica es que tenga autonomía, pero su futuro es incierto. Ha solicitado al gobierno hondureño que brinde ayuda financiera a la clínica; el gobierno ha expresado una disposición intermitente de proporcionar ayuda financiera, pero tiene dificultades para mantener los servicios públicos básicos. Durante mi estadía, el gobierno no les había pagado a los empleados del hospital nacional durante seis meses y todos los servicios, con excepción de la atención de emergencia, se había interrumpido como resultado de una huelga. La clínica gasta más de 3.000 dólares estadounidenses por mes sólo en oxígeno. Sigue funcionando porque Mejía cubre muchos de los gastos él mismo, y su personal está dispuesto a aceptar un salario más bajo por el bien de la comunidad vulnerable a la que le prestan servicios.


Dr. Elmer Mejía

En mi último día en Honduras, realicé un último buceo en las cristalinas aguas del Caribe y nuevamente espié a una langosta espinosa que se encontraba en el arrecife. La especie es responsable de toda una industria y la subsistencia de muchas de las personas que conocí. Debido a que a los americanos les encanta comer langosta, es posible que Oscar pueda mandar a sus hijos a la escuela con la esperanza de que tengan un mejor futuro.

Si somos consumidores responsables, podemos ayudar a convertir la recolección de langostas en un trabajo más seguro para los buzos Miskito. Los americanos desarrollaron una campaña modestamente exitosa para comprar atún sin riesgo para los delfines, y similarmente podríamos demandar que la langosta que consumimos no tenga un costo tan terrible para otras personas. Las pequeñas mejoras en los equipos y la supervisión podrían reducir considerablemente los riesgos a los que se enfrentan estos buzos.

Pasé mis últimos momentos bajo el agua y observé cómo mis burbujas fluían hacia arriba. Si salía a la superficie demasiado rápido, las burbujas podrían causarme problemas. Pero sabía que tenía acceso a una cámara y, en última instancia, atención médica en los Estados Unidos en el caso de que la necesitara. Los buzos Miskito no tienen esa certeza. Mientras salía del agua, contrastaba mi placer con la sombría experiencia de los buzos Miskito que se enfrentan a la muerte en cada buceo que realizan. Mejía y la clínica La Bendición son más que una bendición para los buzos Miskito: representan una segunda oportunidad en la vida.
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© Alert Diver — 1er Trimestre 2014