Sudáfrica: paraíso de depredadores




Tiburones azules se atracan con una enorme bola de anchoas frente a Cape Point en el extremo sudoeste de África.

Sudáfrica es conocido por sus cinco grandes animales terrestres, las icónicas criaturas de la sabana del país que incluye el león, el leopardo, el elefante, el búfalo cafre y el rinoceronte. Mar adentro se pueden encontrar depredadores marinos igualmente persuasivos, en especial, desde luego, el gran tiburón blanco. Además hay muchas otras especies de tiburones, megápodos de delfín, diversas especies de ballenas, bandadas de pingüinos y una enorme variedad de otra vida marina, todos ellos a unas pocas horas de viaje en automóvil unos de otros.
False Bay

Tiburón azul en aguas cristalinas a 32 km (20 millas) de la espectacular costa de Ciudad del Cabo.

Ciudad del Cabo, la "ciudad madre" de Sudáfrica, está situada en el extremo sudoeste de África y es el centro de la región para los viajes de expedición. False Bay está a sólo 35 minutos en automóvil desde el centro de Ciudad del Cabo. Entre marzo y junio, enormes cardúmenes de sardinas y anchoas ingresan en False Bay y esta afluencia de presas atrae a una gran cantidad de depredadores. Enormes bancos de delfines atraviesan los cardúmenes de peces presa, los que son atraídos simultáneamente por escuadrones de alcatraces de El Cabo. La migración anual de sardinas (Sardine Run) comienza en False Bay alrededor de marzo de cada año y el tamaño de estos bancos de delfines es extraordinario.

Esta afluencia de delfines comunes ha atraído a un nuevo depredador a la bahía: por primera vez se han visto orcas en el lugar. Las orcas que se encuentran a lo largo de la costa de El Cabo parecen ser especialistas cazadores de delfines y la acción es intensa. En numerosas ocasiones hemos visto cómo grupos de orcas atacaban bancos de delfines y como aturdían y mataban a su presa con dramáticas salidas a la superficie y hacia las masas que huían.

Para principios de junio los bancos de peces que son presa de diferentes depredadores se han desplazado por la costa este y la mayor parte de los bancos de delfines, las bandadas de alcatraces y los grupos de orcas han continuado su viaje. La siguiente ola de depredadores estacionales comenzará a llegar a False Bay alrededor de fines de abril. Ese es el momento en el que los legendarios grandes tiburones blancos voladores del área (como pueden verse en Planet Earth, Air Jaws y más de 50 otros documentales de la naturaleza) comienzan a llegar a Seal Island. La bien llamada isla es el hogar de la colonia de focas más grande de África, que asciende a aproximadamente 65.000 en su punto máximo. Para principios de junio las jóvenes focas ya han dejado la leche materna con un alto contenido de grasa y comienzan a alejarse para alimentarse y valerse por sí mismos. En ese momento la energía alrededor de Seal Island realmente aumenta y una acción desbocada que incluye a los peces más famosos del océano se convierte en el centro de atención.


Un gran tiburón blanco de más de 4 metros (14 pies) realiza una salida a la superficie en Seal Island, el hogar de Air Jaws, en False Bay.
En una determinada temporada, el equipo de Apex Shark Expeditions registra alrededor de 600 a 800 eventos de predación alrededor de esta pequeña isla. Ninguna otra parte del mundo ofrece una buena oportunidad de observar este espectacular comportamiento. Los tiburones tienen éxito en aproximadamente el 50 por ciento de todas sus persecuciones; su longitud promedio es de unos 3 a 3,5 metros (11 a 12 pies).

Para aquellos que desean ingresar al agua, el buceo en jaula ofrece una oportunidad, una vez que disminuyen las actividades predatorias de la mañana, de acercarse a los tiburones en sus dominios. Una visibilidad de 4,5 a 6 metros (15 a 20 pies) es normal y las temperaturas del agua por lo general son frescas (superiores a los 10°C (50s°F).

Seal Island es única entre los destinos de buceo con grandes tiburones blancos debido a que ofrece a los visitantes la oportunidad de observar a los tiburones cazando y saliendo a la superficie así como también una oportunidad de practicar buceo en jaula, todo ello durante el mismo viaje (desde luego, siempre que el clima lo permita).

Para fines de agosto se producen cambios estacionales en la bahía; los vientos provenientes del noroeste comienzan a cambiar y provienen del sudoeste y luego del sudeste. Esto atrae a otro gran visitante estacional a la bahía: ballenas francas australes se asientan para aparearse y tener a sus crías. Los viajes de observación de ballenas a bordo de un barco que zarpan de Simon's Town llevan a los pasajeros a poca distancia de las ballenas; las personas también pueden disfrutar de una excelente observación de ballenas desde tierra.

Los operadores de buceo locales generalmente informan que las mejores condiciones para el buceo en arrecifes en la bahía se registran durante el invierno (desde mayo hasta septiembre). Hay una gran cantidad de naufragios y corales blandos y los nudibranquios y una enorme cantidad de peces de aguas templadas hacen de la mayoría de los buceos una experiencia más interesante. Uno de los buceos realmente espectaculares, y muy accesibles, que puede realizarse en la bahía es con los grandes tiburones endémicos de siete branquias, que rondan los magníficos bosques de kelp que flanquean los lados este y oeste de la bahía. Pyramid Rock, a un viaje en barco de sólo 10 minutos desde Simon's Town, ofrece lo que es probablemente el mejor buceo del mundo con tiburones de siete branquias. La visibilidad es en general buena (entre 4,5 y 15 metros [15 y 50 pies]) y los bosques de kelp que estos enormes depredadores prehistóricos patrullan son espectaculares. Los tiburones son curiosos pero dóciles, lo que constituye una buena combinación, ya que muchas veces se acercan a los buzos para inspeccionarlos. Si lo reserva con anticipación, puede realizar un buceo con dos tanques y visitar una colonia de lobos marinos a aproximadamente 80 km (1 milla) del punto de buceo con tiburones. Estos juguetones animales nunca dudan en alardear de su agilidad y retozar y jugar con alegre desenfreno alrededor de cualquier buzo que esté dispuesto a jugar con ellos. La profundidad en ambas áreas es de aproximadamente 9 metros (30 pies) y las condiciones por lo general son apropiadas incluso para los buzos principiantes.


Lobo marino juguetón, False Bay

A medida que el verano se va acercando al hemisferio sur, también se presenta la oportunidad de dirigirse mar adentro para introducirse en el territorio de los depredadores. Simon's Town es el punto de partida para los viajes de observación de tiburones pelágicos, donde pueden encontrarse espectaculares tiburones mako y azules. Después de pasar por los dramáticos acantilados de Cape Point, uno de los fabulosos puntos de referencia náuticos del mundo, la siguiente parada es el mar abierto y este viaje es casi tan intrépido como cualquier otro que pueda realizar en un solo día.

La cálida corriente de las Agujas baña la costa este del cabo y rodea Cape Point a unos 24 a 40 km (15 a 25 millas) de la costa. El agua del lugar es cálida, cristalina y a menudo de un color azul bastante intenso. Los buceos en el lugar se emprenden principalmente con un desplazamiento a la deriva en una jaula que flota a unos 9 metros (10 yardas) detrás del barco, lo que permite a los tiburones rodear con facilidad a los buzos que se encuentran dentro de ella. El uso de la jaula no es sólo para aumentar la seguridad, sino también para compensar la corriente. Al estar en la jaula los buzos pueden concentrarse en la acción en lugar de preocuparse por no alejarse del barco. En los días con poco oleaje y en que las aguas están calmas, los buzos pueden hacer buceos a la deriva y practicar buceo en apnea, dependiendo de sus habilidades y su nivel de entrenamiento. Las temperaturas del agua oscilan entre los 18 y los 24°C (65 y 75°F) y la visibilidad es normalmente de 9 a 18 metros (30 a 60 pies). En estos extraordinarios viajes pueden verse atunes de aleta amarilla y blancos, peces luna (Mola mola), tortugas e incluso peces marlín. Sin embargo, le advertimos que estas excursiones dependen en gran medida de las condiciones climáticas, por lo que debe destinar algunos días para poder realizar la excursión. Los mejores meses para hacerlo normalmente son de diciembre a abril.

Si después de experimentar la acción de tiburones, ballenas, delfines y focas siente que necesita realizar una expedición más relajante, la colonia de pingüinos de la playa de Boulders tiene más de 2.000 parejas de pingüinos de El Cabo y ofrece una oportunidad de acercarse a estas cómicas aves en un marco mágico de grandes peñascos junto a un mar inmaculado.

Existen muy pocos lugares, si es que los hay, que pueden compararse con False Bay en cuanto a diversidad de depredadores, la facilidad con la que pueden ser vistos y las opciones de actividades durante todo el año que van desde muy tranquilas hasta bastante salvajes. Se debe advertir que durante septiembre, octubre y noviembre el viento puede soplar muy fuerte; los buzos deben considerar planes de contingencia para realizar actividades en tierra tales como degustación de vinos o visitas a la Reserva Natural Cape Point (Cape Point Nature Reserve), la montaña de la Mesa (Table Mountain), el Jardín Botánico Nacional Kirstenbosch (Kirstenbosch National Botanical Garden) o la isla Robben.
Gansbaai
Si su prioridad son los grandes tiburones blancos, debe visitar Gansbaai, la "capital del buceo con grandes tiburones blancos del mundo". Gansbaai se encuentra a 2 horas y media de Ciudad del Cabo por carretera; durante el viaje se atraviesan algunas áreas hermosas, incluso Hermanus, que es el hogar de algunas de las mejores observaciones de ballenas desde tierra del mundo.

Gansbaai es el centro comercial del buceo con tiburones de Sudáfrica y un magnífico ejemplo de que los tiburones vivos son mucho más valiosos que los muertos. Ocho operaciones ofrecen diversos grados de buceo ecológico con tiburones y las grandes embarcaciones generalmente están a la orden del día. Algunos operadores hacen hincapié en la educación y la conservación; yo recomiendo solicitar los servicios de una de estas empresas para aprovechar al máximo sus encuentros con estos magníficos depredadores. Durante las visitas que tienen lugar a principios de la primavera y fines del otoño, el buceo en jaula se desarrolla cerca del fondeadero preferido de Dyer Island, una espectacular área de reproducción y reposo para aves marinas. Shark Alley es el nombre que se le ha dado al canal situado entre Dyer Island y cerca de Geyser Rock, que es el hogar de más de 50.000 lobos marinos. La visibilidad hacia la costa es normalmente mala (entre 1 y 4,5 metros [3 y 15 pies]), pero en Dyer Island puede llegar a los 15 metros (50 pies) en el invierno y la primavera.
Consejos fotográficos
Para la fotografía en la superficie en False Bay, que incluye la caza de grandes tiburones blancos, los enormes bancos de delfines y la acción de alcatraces y focas, utilizo una lente de 70-200mm f/2.8. Al fotografiar las salidas a la superficie me gusta agacharme y elegir un punto focal que esté por debajo del centro del marco. Esto eleva al tiburón aún más fuera del agua y crea un menor espacio negativo debajo de la acción. Para las actividades predatorias naturales, comience por fotografiar vistas ligeramente panorámicas ya que esto da más margen para cometer errores y le permite familiarizarse con la acción antes de realizar un enfoque más cercano. También existen muchas oportunidades de tomar fotos gran angular, por lo que una lente de 16-35mm o similar también es una buena idea.


Tiburón de siete branquias en Pyramid Rock, False Bay

En el caso de la fotografía submarina desde la jaula, los buzos deben ser conscientes de que los puertos de las jaulas que se utilizan en todo Sudáfrica son estrechos. Los flashes, a menos que sean compactos o con brazos cortos, pueden ser difíciles de manejar. La jaula también flota en la superficie, por lo que podrá contar con luz ambiental suficiente. Para los tiburones pelágicos y de siete branquias recomiendo el uso de cajas estancas para cámaras digitales que permiten el uso de lentes gran angular (8-20mm). A menudo, los sujetos se acercan mucho a los buzos y los bosques de kelp ofrecen un hermoso telón de fondo.
Migración anual de sardinas (Sardine Run)

Delfines comunes y bola de sardinas
El "mayor cardumen de la tierra" es como el pionero de la migración de sardinas, Peter Lamberti, denominó al movimiento anual de miles de millones de sardinas a lo largo de las costas sur y este de Sudáfrica. A partir de abril frente a Puerto Elizabeth, enormes cardúmenes de sardinas se acercan a la costa a medida que las temperaturas del mar descienden a unos 19°C (67°F), las condiciones predilectas para nadar de estos peces presa consumidores de plancton. Los enormes cardúmenes traen consigo a una serie de depredadores igualmente impresionante. Comenzando con el ataque aéreo, los asombrosamente bien adaptados alcatraces de El Cabo se zambullen entre los peces para alimentarse y utilizan los bolsillos de aire de sus alas para absorber el gran impacto que se produce al golpear el agua. La fuerza con la que golpean en agua rápidamente atrae la atención de enormes bancos de delfines, los que fácilmente pueden superar los 1.000 individuos. Mientras los delfines comienzan a alimentarse de los peces, los tiburones (areneros, cobrizos y de puntas negras) llegan al lugar para unirse al frenesí alimenticio. El último y más impresionante asesino de sardinas es el rorcual de Bryde de 15 metros (50 pies) de largo que aparece pronto y se abre camino con la boca abierta a través de la bola de peces como bolas de helado gigantes.

Cuando la acción es intensa es admirable, pero el observador debe permitir que pase tiempo para tener suerte; una estadía de al menos cinco a siete días ofrece una oportunidad realista de ver un poco de acción. Las bolas de peces son sin duda la cumbre del espectáculo, pero también se produce una migración de ballenas jorobadas a lo largo de la costa que coincide con la migración. La mayoría de los días se puede tener una oportunidad de fotografiar ballenas jorobadas que salen a la superficie.

Cuando el frenesí bajo el agua está en plena efervescencia puede volverse peligroso, por lo que debe prestar mucha atención a los Divemasters. Definitivamente vale la pena hacer los deberes para asegurarse de que la empresa que elija tenga experiencia con situaciones que involucren bolas de peces con mucha acción. Las bolas de peces son dinámicas y, como tales, cambian como sauces que se mecen con el viento. Si bien seguramente querrá estar cerca de la acción, no deseará quedar atrapado en la bola. Eso no sólo puede disipar la acción, sino que literalmente puede vivir la experiencia de "Jonás y la ballena" ya que el rorcual de Bryde tiende a desplazarse a través de las bolas de peces con la boca abierta. Si se encuentra en su camino, los resultados podrían ser, como mínimo, desagradables.

En general, la clave para vivir un gran día y disfrutar de la migración es contar con una visibilidad de al menos 4,5 metros (15 pies) y concentrarse en la acción de los alcatraces. Cuando los alcatraces se zambullen con un objetivo es probable que las demás criaturas se presenten y si la visibilidad es buena seguramente pueda ver algo especial. Probablemente los buceos se realizarán desde embarcaciones semirrígidas de unos 7,5 metros (25 pies) y es conveniente tener el equipo bien organizado. Cuando se presente la oportunidad de ver un poco de acción, cuanto antes pueda ingresar al agua mejor será. Normalmente, la actividad se desarrollará a una profundidad de 1,5 a 7,5 metros (5 a 25 pies) y la temperatura del agua será de unos 18°C (65°F).


Tiburón mako abre la boca a la cámara
Al fotografiar tiburones, permita que ellos se acerquen a usted en lugar de perseguirlos. Colóquese junto al lugar donde se desarrolla la acción y por unos minutos simplemente observe lo que sucede. Al hacer esto comenzará a ver patrones en cómo los delfines penetran en los cardúmenes con ataques bien orquestados y descubrirá dónde los tiburones pasan la mayor parte del tiempo en la bola. Por último, se percatará de cómo la luz le permite capturar diferentes imágenes. Al pasar sólo un breve tiempo observando podrá predecir mejor donde se producirá la acción a continuación y eso definitivamente le permitirá obtener mejores resultados. También es una buena idea tener a un compañero de buceo que vigile; cuando el ajetreo se caldea los tiburones pueden ser muy "amistosos" y puede ser necesario darles un suave empujón.

El período de máxima actividad de la migración de sardinas tiene lugar entre mayo y julio. Puerto Elizabeth, Londres del Este, Coffee Bay y Port St. Johns (en ese orden) son las ciudades que las personas que siguen la migración usan como bases para tener acceso a los cardúmenes a medida que se desplazan a lo largo de la costa. Cuando reserve uno de estos viajes, asegúrese de verificar la logística del viaje, las tasas de cancelación por mal clima y las opciones disponibles para el tiempo libre.
Aliwal Shoal y Protea Banks
Por Pam Le Noury

La costa de la provincia KwaZulu-Natal en Sudáfrica está agradablemente afectada por las cálidas aguas de la corriente de las Agujas, que se extienden desde el ecuador y convierten a la costa este del país en un área cálida y tropical. Incluso 30° hacia el sur los buzos podrán disfrutar de aguas templadas (22°C a 25°C [72°F a 77°F] en el verano y 15, 5°C a 21°C [60°F a 70°F] en el invierno) y de una variada selección de especies tropicales y de aguas templadas que compiten por conseguir espacio en los fabulosos y rocosos arrecifes de Aliwal Shoal y Protea Banks.

Aliwal Shoal y Protea Banks son el hogar de una gran diversidad de corales duros y blandos, esponjas, peces de arrecife (más de 1.200 especies), tortugas, invertebrados y tiburones. Durante los meses de verano es posible que vea tiburones ballena, mantarrayas, peces guitarra y tiburones tigre. Protea también recibe tiburones martillo y sarda. Durante los meses de invierno podrá bucear con bancos de tiburones toro (también conocidos como tiburones tigre de arena o tiburones nodriza grises) y podrá escuchar las inquietantes llamadas de las ballenas jorobadas a medida que se dirigen hacia el norte para aparearse. Todo el año podrá experimentar algunos de los mejores encuentros de tiburones en el mundo, con hasta 80 tiburones de puntas negras rodeando el lugar de buceo con cebo a una profundidad intermedia cerca de cualquiera de estos arrecifes.
Aliwal Shoal

Miles de delfines comunes agitan las aguas de la superficie en Cape Point, la entrada oeste a False Bay.

Aliwal Shoal está a unos 5 km (3 millas) de la costa y parcialmente en un área marina protegida. Ofrece los servicios de varios operadores de barcos chárter de buceo en la pequeña ciudad de Umkomaas, que ha crecido hasta convertirse en una interesante meca del buceo en auge. Los barcos chárter son mayormente embarcaciones semirrígidas y normalmente salen del río Umkomaas. Subir a bordo de la embarcación, que tiene capacidad para 10 buzos y un Divemaster, es bastante fácil en el río, pero deberá agarrarse fuerte cuando el capitán se desplace bajo el puente y hacia el oleaje. Esto a menudo supone algunos giros rápidos o atravesar las olas; es muy emocionante. Si la marea es demasiado baja los barcos saldrán de la playa y eso supone empujar el barco hacia el mar y subir a la embarcación sólo una vez que los motores estén en aguas lo suficientemente profundas. Bucear en Aliwal no es para personas débiles.

La planicie de arrecifes se encuentra a un viaje en barco de sólo 15 ó 20 minutos y los barcos muchas veces localizan delfines, ballenas (en invierno), peces voladores y aves marinas en el camino. Una vez en el lugar, los buzos se colocan el equipo e ingresan al agua rápidamente con una entrada de backroll desde un pontón. La visibilidad es inconsistente, particularmente en el verano, pero se registra una visibilidad promedio de aproximadamente 9 metros (30 pies) y una máxima de alrededor de 24 metros (80 pies). Una corriente suave y un poco de oleaje son algo típico y también es común que se registren corrientes más fuertes. El arrecife se extiende de norte a sur por unos 5 km (3 millas) y hay muchos lugares hermosos para capturar interesantes fotografías entre los 9 y los 27 metros (30 y 90 pies). La mayoría de los buceos se realizan a profundidades no superiores a los 18 metros (60 pies).

Uno de los puntos más destacados del verano es la presencia de peces guitarra y rayas, incluso mantarrayas que patrullan por encima de las cabezas de los buzos. Lo más memorable del invierno son los tiburones toro (Carcharias taurus) que se aglomeran allí para reproducirse. Se pueden ver de 15 a 50 especímenes merodeando en cuevas y dispersos por todo el arrecife, todos ellos completamente imperturbados por los buzos. Ya sea que vea tiburones o no, asegúrese de estar atento a los dientes de tiburón caídos en la arena.
Protea Banks
Si Aliwal no es para personas débiles, Protea es exclusivo para sirenas y camaradas de Neptuno; este lugar es sólo para buzos seguros y experimentados. Vale la pena poner a punto sus habilidades (tal vez en Aliwal Shoal) antes de bucear en Protea ya que rara vez no ofrece excelentes puntos de observación. Los operadores envían embarcaciones semirrígidas desde Shelly Beach (80 km [50 millas] al sur de Umkomaas) y los buzos empujan el barco hacia la rompiente para emprender su recorrido a través del oleaje. El viaje al arrecife (que se encuentra a 8 km (5 millas mar adentro) dura entre 15 y 20 minutos y antes de zambullirse todos desinflan sus chalecos compensadores de flotabilidad por completo para poder hacer "entradas negativas": entradas de backroll seguidas de un aleteo inmediato en dirección al lecho marino. Este método ofrece a los grupos de buceo la mejor oportunidad de ubicar los puntos con precisión en las fuertes corrientes (que son más fuertes en la superficie) que resultan comunes en las orillas.

El arrecife se extiende de los 145 a los 209 metros (90 a 130 pies); se trata de un buceo profundo, por lo que se debe estar preparado para la posibilidad de que se produzca una narcosis por nitrógeno. El arrecife es colorido y está lleno de peces, oportunidades de tomar buenas fotografías e interesantes cuevas y pasadizos. En invierno, grandes cantidades de tiburones toro se congregan en este lugar y todo el año es posible ver tiburones sarda que generalmente vigilan a los buzos a la distancia. En el verano se debe estar atento a la presencia de mantarrayas, tiburones tigre y grandes bancos de tiburones martillo. El tiempo de no descompresión es corto y la corriente empuja a los buzos de manera bastante amena, lo que les permite cubrir una distancia considerable durante el lento ascenso. Ese es el mejor momento para escuchar a las ballenas jorobadas (en el invierno) y estar atento a, básicamente, cualquier cosa.


Dos grandes tiburones tigre se acercan con curiosidad a la cámara en Aliwal Shoal en la costa sur de KwaZulu-Natal.

Tanto Aliwal como Protea ofrecen oportunidades de realizar buceos con cebo. Estas experiencias memorables suponen el uso de una cubeta con cebo suspendida de una boya a aproximadamente 9 metros (30 pies). La cubeta de cebo es una gran bola redonda perforada llena de sardinas; es como un "saquito de té" de alimento para tiburones. La cubeta se desplaza a la deriva, y los buzos se desplazan con ella (junto a ella, no corriente abajo), y los tiburones de toda el área perciben el rastro y nadan corriente arriba para investigar. Muchos tiburones de puntas negras (Carcharhinus limbatus) ya están tan habituados que comienzan a nadar en círculos en cuanto llega el barco. Hoy en día es común encontrar 20 tiburones de puntas negras y los buzos pueden llegar a ver hasta 80. Merodean el área con avidez, mientras se acercan y se alejan rápidamente. Al principio resulta intimidante, pero pronto uno comienza a relajarse e incluso es posible sentir que los tiburones apenas notan nuestra presencia.

Esta sensación de relajación puede frustrarse de inmediato cuando, en el verano, un tiburón tigre grande y seguro llega al lugar y se desliza con indiferencia entre los buzos para acercarse al cebo y tomar los trozos que sobresalen. Muy pronto el buzo cerrará la boca y volverá a respirar y se dará cuenta de que está flotando a una profundidad intermedia con un gran depredador marino. Si está interesado en él, no actuará de manera amenazante; en cualquier caso, será absolutamente magnífico. Es posible que tiburones tigre nuevos o no acostumbrados merodeen un rato, nadando en círculos a la distancia antes de acercarse. Cuando se acerquen, le echarán un vistazo con sus grandes ojos negros, una experiencia que nunca olvidará. Pronto es posible que haya 30 tiburones de tres o cuatro especies a su alrededor rodeando el cebo mientras el buzo flota en el lugar asombrado. Es una experiencia realmente increíble. En términos de un safari sudafricano en la superficie, sería como acercarse a la caza de un león y pararse allí entre los leones, las hienas y los buitres y simplemente quedarse mirando.
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© Alert Diver — 4to Trimestre 2013