Siempre listos

Programa de buceo de la Guardia Costera de los Estados Unidos de América


Michael Pearsall, MK1, ingresa al agua para un buceo de entrenamiento en Alameda, California, con el sistema de buceo extremadamente ligero (XLDS).


"Mi umbilical está atorado", informó Michael Pearsall, MK1.

"Fuente de suministro principal en camino", informó Geri Cabrera, DV1, desde donde monitoreaba el aire, los sistemas de comunicación y la profundidad del buzo en el Sistema de buceo extremadamente ligero (XLDS, por sus siglas en inglés).

Estábamos en un muelle de la Guardia Costera en Alameda, California. Era un día despejado y caluroso y podíamos ver sus burbujas a unos 27 metros (30 yardas) de distancia.

"Tengo dificultad para respirar; necesito aire", dijo Pearsall.

"Dígale al buzo que utilice el EGS", indicó el supervisor del equipo Adonis Kazouris, DV1, haciendo referencia al sistema de gas de emergencia. Cabrera transmitió el mensaje. Pearsall cambió su fuente por el tanque de aire del EGS que tenía en la espalda en lugar del conjunto de tanques situado en el muelle que hasta el momento le había suministrado aire a través de un umbilical de 0,6 cm (0,25 pulgadas).

"¿Puede desenredar el umbilical?" Le preguntó Kazouris a Pearsall.

"No, negativo", respondió.

El segundo buzo del equipo avanzó sobre un fondo fangoso de color gris por agua turbia y con una visibilidad de 1,5 metros (5 pies) e informó: "he encontrado una fuga en el umbilical; en este momento la estoy desenredando".

"Gracias, compañera", respondió Pearsall en el micrófono de su máscara MK-20 que le cubría toda la cara, lo que hizo sonreír a sus siete compañeros de equipo que estaban en la superficie.

Pronto los encargados de manejar las líneas subieron a los dos buzos a la superficie. "Buzos en la superficie", clamó Kazouris.

"Buzos en la superficie", repitió un coro en la superficie. Los dos buzos subieron por una escalera de Jacob de soga y madera de 4,5 metros (15 pies) que se balanceaba y que había sido sujetada al muelle a una corta distancia detrás del guardacostas de la Guardia Costera Stratton.

Yo era miembro de un "equipo móvil" de la unidad Regional Dive Locker West (RDLW) de la Guardia Costera de los Estados Unidos de América, con sede en San Diego, y trabajaba desde un remolque lleno de tanques, lastre, un compresor, líneas de seguridad y mucho más.

Entre los buceos de mantenimiento que se realizaban debajo del Stratton de 127 metros (418 pies), hacían lo que la Guardia Costera siempre hace entre una operación y otra: entrenar intensamente, en este caso con diversas situaciones de emergencia como por ejemplo pérdida del suministro de aire, lesiones, enredos y enfermedad por descompresión (EDC). Trabajaban para calificar a un par de supervisores de buceo según el nuevo XLDS. Estos simulacros se basan en sus misiones principales: ayudas a la navegación, operaciones en regiones polares y PWCS (ports, waterways and coastal security; puertos, vías fluviales y seguridad costera).

Ejemplos de este trabajo incluyen ayudar a rescatar el barco de pesca australiano de 63 metros (207 pies) Antarctic Chieftain después de quedar atorado en hielo de la Antártida el invierno pasado, proteger los ríos de Manhattan cuando el Papa Francisco visitó Nueva York en septiembre y ayudar a recuperar desechos y cuerpos tras el accidente de un helicóptero de la Guardia Costera donde perdieron la vida cuatro de sus compañeros miembros del servicio cerca de Mobile, Alabama, en 2012. En marzo de 2016, se dirigirían al océano Ártico para entrenar con buzos de la marina en una banquisa cerca de Prudhoe Bay, Alaska, donde está surgiendo una variedad de amenazas y desafíos cada vez mayor como resultado de la disminución del hielo marino.

Como parte de su entrenamiento en misiones en regiones polares, realizaban una gran cantidad de inspecciones y reparaciones de barcos para la flota. El día anterior habían inspeccionado el casco, las hélices y el impulsor de proa del Stratton (con un sistema de video portátil Outland para que el ingeniero del barco pudiera ver lo que ellos veían) y conectaron un puerto de descarga para que se pudiera trabajar en una fuga que había en la sala de máquinas. Esa tarde colocarían otro parche sobre una toma de mar (reservorio de entrada) de modo tal que pudieran realizarse tareas de mantenimiento adicionales dentro del casco.

Uno de los buceos duró una hora y 55 minutos, por lo que utilizaban un sistema de aire con suministro desde la superficie, para que no tuvieran que sacar a los buzos del agua para cambiar los tanques.



"Estos muchachos son excelentes para nosotros", observó el capitán Nathan Moore, oficial de mando del Stratton. "Si hubiéramos llamado a un equipo de buceo comercial estaríamos a su merced".

Los dos parches no planificados probablemente hubieran tenido un costo de 10.000 dólares. En agosto de 2015, el RDLW envió a ocho buzos a Juneau, Alaska, para trabajar en ocho embarcaciones congregadas para la reunión anual de buques balizadores. (Además del mantenimiento del orden público y las operaciones de búsqueda y rescate, la Guardia Costera también se encarga del mantenimiento de las boyas y luces de navegación de la nación).

Cuando comencé a escribir mi libro Rescue Warriors: The U.S. Coast Guard, America's Forgotten Heroes (Guerreros del rescate: la Guardia Costera de los Estados Unidos de América, héroes olvidados de la nación), me sorprendió que estos miembros del personal de servicio parecían más cómodos en el agua y fuera de ella que bajo la superficie. Tenían un programa de nadadores de rescate que nació a partir de una tragedia que tuvo lugar en el rescate de un helicóptero en 1983, pero no contaban con ningún programa de buceo.

El servicio ha tenido buzos con escafandra y aire comprimido desde la Segunda Guerra Mundial, pero hasta hace poco el buceo era considerado un trabajo voluntario o colateral e incluía tareas de reparación en aguas superficiales desde tres buques balizadores del Pacífico e inspecciones del casco de rompehielos polares. Después del 11 de septiembre la cantidad de rescatistas armados de la Guardia Costera se disparó. La Ley de Seguridad de Transporte Marítimo (Maritime Transportation Security Act) creó Equipos de Seguridad y Protección Marítima (Maritime Safety and Security Teams; MSST) en los puertos más importantes y estos equipos incluían buzos con aire comprimido que hacían reconocimientos de seguridad bajo el agua. Aun así, incluso cuando aumentó de cuatro a 12 unidades, el buceo siguió siendo un deber colateral, con la mayoría de los buzos que seleccionaban y realizaban el mantenimiento de su propio equipo. El 17 de agosto de 2006, se produjo una trágica falla de seguridad.

Ese día la Tte. Jessica Hill y el segundo contramaestre Steven Duque murieron en un buceo de entrenamiento bajo el hielo del Ártico cuando el guardacostas de la Guardia Costera Healy quedó atascado en hielo a unos 800 km (500 millas) al norte de Barrow, Alaska. Tenían poca capacitación y un exceso de peso, cada uno con 27 kg (60 libras) de lastre en los bolsillos de sus chalecos compensadores, aproximadamente dos veces la cantidad recomendada. Las mangueras de su inflador de baja presión no estaban conectadas a los chalecos. Descendieron casi 67 metros (220 pies) rápidamente, donde se quedaron sin aire y se asfixiaron. Los encargados de manejar las líneas eran voluntarios que no eran buzos y no tenían idea de qué estaba sucediendo. La investigación interna de la Guardia Costera que se realizó posteriormente reveló una serie de violaciones de seguridad, incluso que su equipo no había sido inspeccionado en más de cuatro años.

"El incidente del Healy modificó por completo a todo nuestro mando", afirmó Ken Andersen, nuevo jefe de capacidades subterráneas de la Guardia Costera. Al reconocer que el buceo debía ser "elevado a la par de otras operaciones de alto riesgo y entrenamiento intensivo como la aviación", el servicio decidió profesionalizarlo, para lo que estableció unidades de buceo permanentes en California (RDLW) y Virginia (Regional Dive Locker East) en 2008 y una tercera más recientemente en Hawái (Regional Dive Locker Pacific). Se estandarizaron la capacitación, el equipo y las inspecciones. Las unidades pronto tendrían 71 miembros clasificados. La Guardia Costera estableció oficialmente una clasificación de buzos y la primera clase de buzos certificados de la Guardia Costera fue reconocida en abril de 2015.

Aquellos que ya están de servicio pasan más de 200 días al año desplegados en misiones. Para llevarlas a cabo han adquirido habilidades y han entrenado con submarinos VideoRay operados remotamente; detectores de metal; sistemas de sonar de barrido lateral remolcados y montados en la máscara y portátiles; y herramientas hidráulicas, incluso motosierras submarinas. Utilizan sistemas de suministro desde la superficie, cascos Kirby Morgan y unidades de aire comprimido. Esperan poder tener su propia cámara hiperbárica dentro de los próximos cinco años; por ahora, se despliegan en el mar con tripulaciones y cámaras de la marina o de lo contrario dependen de centros en tierra.

Los nuevos reclutas se someten a un examen de una semana en el centro de capacitación donde se hayan alistado en Cape May, Nueva Jersey, donde dedican mucho tiempo al entrenamiento en piscina. A continuación se familiarizan con las unidades y luego son enviados al Centro Naval de Capacitación en Buceo y Rescate (Naval Diving and Salvage Training Center; NDSTC) en Panamá City, Florida. Allí realizan el curso Buzo de segunda clase de cinco meses de la marina (consulte "El año del buzo militar" [Year of the Military Diver]", Alert Diver, tercer trimestre de 2015). Más tarde, algunos regresan para el curso Buzo de primera clase de tres meses, que se centra en medicina de buceo y planificación de misiones. Hacia el final del curso para buzos de segunda clase, en lugar de la capacitación en explosivos submarinos de la marina, los buzos de la Guardia Costera realizan una capacitación especializada en rescate con luces, operaciones con trajes secos y buceo en regiones polares.

Cada invierno, la Guardia Costera dirige la única escuela de buceo en el hielo de las fuerzas armadas por dos semanas en las instalaciones de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (National Oceanic and Atmospheric Administration; NOAA) en Seattle, Washington. Después de un poco de entrenamiento en ascensos de emergencia en un tanque torre, los estudiantes se dirigen 595 km (370 millas) al norte hasta Lac des Roches, Columbia Británica, donde hacen un agujero en el hielo y se sumergen debajo de él cada mañana. Colocan diseños de ruedas de vagón en la nieve alrededor del agujero en caso de que un buzo pierda un umbilical y necesite marcadores de superficie para encontrar el camino de regreso. Los patrones se destacan considerablemente en el hielo siempre que el día esté soleado.

Como parte de su acuerdo de capacitación con la marina, la Guardia Costera asigna seis entrenadores de tiempo completo al NDSTC. Otros siete trabajan en el "dunker" en la escuela de nadadores de rescate en Elizabeth City, Carolina del Norte. Los dunkers son modelos de interiores de pequeños barcos o helicópteros que caen y vuelcan en una piscina (a menudo en una oscuridad y olas de tormenta simuladas) para entrenar a aviadores y marineros a escapar de un accidente en el agua.

Otros trabajos interesantes realizados por los buzos de la Guardia Costera incluyen estudios de hábitats de algas marinas y corales en peligro de extinción cerca de Florida para ver si es necesario mover las boyas de navegación e inspecciones bajo el agua después del huracán Sandy de los nuevos peligros que se hayan generado para la navegación. Las evaluaciones posteriores a una tormenta como esa, junto con los derrames de petróleo y sustancias químicas, han hecho que los directores de programas se concentren en desarrollar capacidades de buceo en aguas contaminadas para las unidades.


Geri Cabrera, DV1, y el Suboficial de 1a clase Lucas Spencer controlan a un buzo mediante el uso del XLDS.


De regreso en Alameda, Pearsall se quejó con Geri Cabrera y los demás: este lodo gris realmente enturbia el agua", mientras se quitaba el barro de sus botas de buceo, que había utilizado para caminar por el fondo realmente contaminado pero sin duda no inmaculado de Alameda Bay.

Cabrera, una de las únicas dos mujeres del programa, que creció en Guam, es la típica buceadora de la Guardia Costera. "En 2007 me preguntaron: '¿puede hacer lagartijas?' 'Sí, puedo hacer lagartijas', dije; creo que ese era el problema que tenían con las mujeres", comentó Cabrera. "Por lo que califiqué y comencé a bucear con el MSST Honolulu mientras también timoneaba una embarcación táctica de 7,5 metros (25 pies) porque el buceo aún era un deber colateral. Más tarde buceé en el Pacífico desde el buque balizador Sequoia y luego fui a San Diego antes de continuar con la "Operación Congelador" (Operation Deep Freeze) [a bordo del rompehielos de la Guardia Costera Polar Star] y pasar cinco meses en la estación McMurdo. Por lo tanto, he buceado sobre corales impolutos en el Pacífico y en las frías aguas de la Antártida. He disfrutado de lo mejor de ambos mundos a la vez que tuve la posibilidad de ayudar a las personas. Puedo decir que he tenido una carrera bendecida".

En la actualidad la comunidad de buceo deportivo se beneficia del interés cada vez mayor de la Guardia Costera en el buceo. Como la Guardia Costera investiga todos los accidentes marítimos, el programa de buceo recientemente elaboró una guía para ayudar a los investigadores que no son buzos a comprender mejor los factores que contribuyen a los accidentes y muertes de buzos. Al haber surgido a partir de un incidente fatal, las unidades de buceo están realmente comprometidas a poner la seguridad en primer lugar así como también a vivir su lema: Semper paratus, "siempre listos".

© Alert Diver — 1er Trimestre 2016