Remota y gratificante

La Gran Barrera de Coral del extremo norte de Australia


Lockhart River es un área muy poco poblada de la costa de Queensland en Australia, que se caracteriza por sus extraordinarias playas y sus excepcionales artistas aborígenes residentes.


Diez años atrás me encontraba de pie en una plataforma de buceo sobre Great Detached Reef en el extremo norte de Australia. Habíamos partido de Cairns, el portal hacia los mejores puntos de buceo tropicales de Queensland, y habíamos buceado en algunos de los puntos más icónicos de la Gran Barrera de Coral en Ribbon Reefs, lo que había incluido Pixie Pinnacle, Cod Hole y otros. Pero en lugar de regresar a Cairns, seguimos camino hacia el norte para visitar puntos remotos a los que los buzos rara vez llegan. Por desgracia, el capitán al poco tiempo nos informó que se avecinaban condiciones climáticas adversas: el ciclón Guba avanzaba en nuestra dirección. Ya se había cobrado 149 vidas en Papúa Nueva Guinea cerca de allí y no era algo con lo que se podía jugar. Realizamos la evacuación a toda prisa y dejamos el extremo norte para otro día.

Ese otro día llegó en noviembre de 2017. Fue el tipo de proyecto que tuve que planificar con suficiente antelación para hacerlo realidad. Con sólo algunas embarcaciones de vida a bordo que operaban en la región y la temporada de cruceros de sólo unos pocos meses de duración, no había demasiadas opciones para conseguir alquilar un barco entero. Reservé la embarcación de vida a bordo para la expedición dos años antes de nuestra partida programada. Durante ese tiempo la Gran Barrera de Coral (GBC) estuvo en las noticias, y no por un buen motivo.

El agua estaba particularmente cálida en el verano de 2016 y los corales se estaban blanqueando. La GBC era sólo uno de muchos arrecifes de todo el mundo que sufría el blanqueamiento del coral y esta no era la primera vez que los buzos veían grandes cantidades de corales duros que se blanqueaban como consecuencia de la expulsión de sus algas simbióticas (zooxantelas). (Para obtener más información sobre el blanqueamiento del coral, consulte espanol.alertdiver.com/Chasing-Coral-pelicula y espanol.alertdiver.com/blanqueamiento_del_coral.)



Si bien gran parte de los corales cuerno de ciervo situados a lo largo de estos arrecifes del norte sufrieron un blanqueamiento durante el episodio de aguas cálidas de 2016, se han recuperado maravillosamente desde que el agua se enfrió.


Como se explica en esos artículos, los corales blanqueados están estresados pero no necesariamente muertos. Los cambios favorables en la temperatura, salinidad y turbiedad del agua o cualquier otro factor que haya provocado el estrés puede hacer posible la recuperación del arrecife. A pesar de la realidad, la cobertura editorial que parecía influir más en la percepción del público respecto a la salud de la GBC fue su obituario en la revista Outside de octubre de 2016, una pequeña sátira que se viralizó. El artículo era irónico e inteligente y abordaba problemas reales del cambio climático, la acidificación del océano y la vulnerabilidad de nuestros arrecifes de coral. Pero las personas no deberían haber interpretado estas palabras de un modo literal como lo hicieron algunos lectores:

La Gran Barrera de Coral de Australia dejó de existir en 2016 tras una larga enfermedad. Tenía 25 millones de años. Durante la mayor parte de su existencia, el arrecife fue la estructura viva más grande del mundo y la única que podía verse desde el espacio. Tenía 2.253 km (1.400 millas) de largo, con 2.900 arrecifes individuales y 1.050 islas. Su superficie total era más grande que el Reino Unido y contenía más biodiversidad que todos los países de Europa combinados. Albergaba 1.625 especies de peces, 3.000 especies de moluscos, 450 especies de coral, 220 especies de aves y 30 especies de ballenas y delfines. Entre su gran cantidad de logros, el arrecife era el hogar de una de las poblaciones de dugongos más grandes del mundo y la zona de reproducción más extensa de tortugas verdes.
No debe sorprendernos que "hipérbole" sea un término común en la Red Informática Mundial (World Wide Web, WWW) y realmente se creyó que la muerte de la GBC era un hecho real.


Los arrecifes de coral del extremo norte son tanto diversos como inmaculados,
con colares lechuga y gorgonias que complementan a los prolíficas
ramificaciones de coral.
Yo estaba bastante seguro de que no pasaríamos nuestra aventura de buceo en Australia de 2017 documentando un ecosistema sin vida de un "tiempo pasado", pero debo admitir que teníamos algunas dudas sobre qué podríamos ver. Teníamos la intención de viajar al norte hacia el ecuador, donde las aguas cálidas podían ser una preocupación mayor que en el extremo sur del arrecife, a 2.253 km (1.400 millas) de distancia. Seríamos uno de los primeros grupos en visitar el lugar después del enfriamiento de las aguas típico de la estación y esperábamos que los corales habrían tenido la oportunidad de recuperarse.

No puedo hablar sobre la superficie total de 344.468 km2 (133.000 millas cuadradas) de la GBC ni puedo darle un peso científico a lo que vimos, pero sí observamos y documentamos arrecifes de coral extraordinariamente saludables. Si había habido blanqueamiento en los lugares que visitamos, el rejuvenecimiento era sumamente inspirador. Y con seguridad no fuimos los únicos visitantes en el otoño austral de 2017 que tuvieron esa experiencia de observación en el arrecife.

Unas semanas después de nuestro viaje, un grupo de científicos se aventuró en la expedición Great Barrier Reef Legacy, un estudio de investigación de muchos de los mismos arrecifes donde habíamos buceado nosotros. Cuando los científicos llegaron a Horn Island al final de su viaje, un reportero le preguntó al coordinador de la expedición Dean Miller, Ph.D., cuál era su impresión de los arrecifes. Resultó revelador que los medios de comunicación estaban esperando; con tanta publicidad negativa sobre la salud de la GBC, las mentes inquietas querían saber la verdad. Miller declaró:

Todos nos sorprendimos gratamente y quedamos muy deslumbrados por la calidad, diversidad y salud de los arrecifes externos. Hemos visto algunos fantásticos arrecifes y extensiones de coral. Mire, no sabíamos qué esperar. Las inspecciones aéreas nos permitieron saber que los arrecifes costeros e intermedios habían sufrido un fuerte impacto, pero supongo que los arrecifes externos eran una especie de historia pendiente. Esto nos muestra que la capacidad de recuperación y las propiedades de rehabilitación de los arrecifes se siguen desarrollando, lo que es realmente muy importante.
El extremo norte
En nuestra primera noche partimos desde Cairns y nos desplazamos 225 km (140 millas) en dirección a la parte norte de Ribbon Reefs. Nuestro primer buceo, en Princess Reef, fue un poco decepcionante en cuanto a la vida marina, pero suspiros de alivio salían en forma de burbujas de 24 reguladores a medida que nadábamos entre un complejo de arrecifes decorados con inmaculados corales cuerno de ciervo y otras ramificaciones de coral. Muchas de las especies de coral del Indo-Pacífico no me resultaban familiares y los arrecifes eran inmensos y estaban intactos y repletos de color. Entiendo que es posible que antes se hubieran blanqueado, pero vimos muy poca evidencia de ello.

Nuestro siguiente buceo fue en Lighthouse Bommie, uno de los varios pináculos populares de la región. Esta chimenea de coral, que se eleva desde una profundidad de 30 metros (100 pies) a unos 5 metros (16 pies) de la superficie, se caracteriza por el gran banco de pargos de rayas azules residentes en su base y el gran banco de jureles ojones que nadan a una profundidad intermedia. Las tortugas verdes son extremadamente comunes aquí, en especial en las últimas horas de la tarde y la noche ya que encuentran ranuras seguras en el pináculo donde descansan durante la noche. A lo largo de los años a menudo he buceado en los pináculos de Ribbon Reefs al norte, lo que incluía Pixie Pinnacle y Steve's Bommie. En esta oportunidad pude ver daños climáticos que no había visto en años anteriores. Muchos ciclones habían arrasado estas aguas en los últimos años, lo que había afectado a los corales blandos. Son los que se regeneran primero y más rápido y vi signos de nuevos crecimientos.


En la base de Lighthouse Bommie vive un gran banco de pargos de rayas azules.
En nuestro siguiente buceo pudimos disfrutar de algunos de los peces más carismáticos de Australia. Estábamos en Cod Hole, quizás el punto de buceo más famoso de la GBC. Mientras me colocaba el equipo, mi mente vagaba al pasado: un viaje al sur de Australia con Ron y Valerie Taylor a principios de la década de 1990. Ron era uno de los mejores cineastas de Australia y Valerie era una reconocida fotógrafa submarina, modelo y conservacionista marina. Estábamos esperando que tiburones blancos se interesaran en nuestra carnada y teníamos mucho tiempo para hablar sobre aventuras de buceo del pasado. Valerie mencionó el tema del mero papa (Epinephelus tukula) y recordó que alguna vez había estado críticamente amenazado. Estos peces, que son criaturas atrevidas y curiosas, nadaban hasta donde se encontraban los buzos, ajenos a la presencia de arpones. Eran tan temerarios que su supervivencia como especie en aguas australianas estaba en peligro. Gracias a las fotos y los relatos apasionados de Valerie, incluso los miembros del gobierno que no eran buzos quedaron convencidos del valor de estos peces y actualmente en la mayor parte de su zona de distribución en aguas australianas es ilegal cazarlos con arpón. El lugar que más se beneficia de esta protección es Cod Hole, situado en el arrecife Ribbon Reef n.° 10.

En la década que transcurrió desde mi última visita a Cod Hole, los corales habían sufrido daños, pero como resultado de los ciclones y no del blanqueamiento del coral o el contacto con buzos. Esto no fue una sorpresa, ya que la costa este de Australia se ve afectada por un promedio de cuatro ciclones cada año. Con una cobertura de coral tan importante a una profundidad inferior a 18 metros (60 pies), las grandes olas pueden causar daños graves. De todos modos, en este punto de buceo lo que más se destaca es la vida marina y no la cobertura de coral: el mero homónimo del lugar, que puede tener una longitud de 1,8 metros (6 pies) y pesar 91 kg (200 libras) o más, está habituado desde hace mucho tiempo a interactuar con buzos (con la esperanza de obtener algo para comer).


Las carismáticas estrellas de Cod Hole, los meros papa, están acostumbrados a ser alimentados por buzos y han disfrutado de una protección durante décadas, por lo que se puede esperar tener encuentros cercanos con ellos.


Hicimos dos buceos en este punto; en el segundo, ingresé antes que el divemaster. Cuando entré al agua los meros papa estaban allí, pero su actitud era distante e indiferente. Cuando el guía ingresó, la presencia del cubo de carnada cambió todo y los meros papa se acercaron rápidamente. Con eso pude comprobar que estos peces se habían convertido en criaturas profunda y memorablemente condicionadas. No diría que este era un buceo para alimentar peces, sino un buceo para atraer peces, ya que de hecho no les dimos demasiada carnada. Aparentemente sus recuerdos atávicos evocaron que "la presencia de buzos significa comida gratis", así que acercarse a ellos nunca fue un problema.

Nos desplazamos 261 km (162 millas) durante la noche en nuestro recorrido hacia el norte. Llegamos a Bisou Point en la región de Tijou Reef, que constituyó nuestra llegada al "extremo norte". Si no hubiera estado precondicionado a preocuparme por la salud del coral es posible que no hubiera estado tan obsesionado con fotografiar cada trozo de coral cuerno de ciervo y de asta que encontrábamos, pero después de un par de buceos nos tranquilizó mucho ver el buen estado de salud del arrecife. Nuestra ansiedad desapareció y fue reemplazada por el sencillo placer de un buen buceo. Había extensos campos de coral, pero curiosamente algunas áreas más pequeñas habían sido realmente golpeadas. Si hubiera estado en Indonesia me hubiera preguntado si era el resultado de la pesca con dinamita, pero creo que era simplemente producto de la acción de las olas en áreas poco profundas. En su mayor parte, este era un maravilloso complejo de arrecifes.

Nuestro cronograma nos llevó hasta el extremo norte en el momento justo del ciclo lunar para ser testigos de un desove de coral. Tuvimos que decidir si permanecíamos fondeados para realizar un buceo nocturno o si partíamos temprano para visitar la icónica Isla Raine para hacer un buceo temprano a la mañana a lo largo de su pared sur en un punto llamado Turtle Soup. La tripulación anticipó fuertes vientos para más tarde que podrían dificultar el buceo en ese lugar. El buceo debía hacerse desde una embarcación madre debido a las restricciones de navegación cerca de la isla, que fueron establecidas para proteger a las tortugas marinas. Decidimos partir temprano para maximizar nuestro acceso a la Isla Raine. La primera vez que oí hablar sobre Raine estaba leyendo National Geographic. Mientras ingresaba al agua, la descripción de David Doubilet estaba en mi imaginario visual:

Raine... es la joya del arrecife. Cada dos años alberga a 80.000 tortugas verdes que llegan al lugar para aparearse, se arrastran por la isla y ponen huevos. Fui con un científico que tenía un permiso para trabajar allí y nadé con cientos de tortugas que se movían como nubes bajo el agua. Parecía que aparecían y desaparecían porque se mezclaban perfectamente con el arrecife circundante. Esa cantidad en un lugar pequeño las vuelve muy vulnerables. Más de diez mil tortugas se acercaban a la costa durante la noche. Era el Times Square de las tortugas marinas verdes. Al amanecer, las últimas hembras se dirigían al mar. La isla estaba cubierta de huellas que se veían como un masivo desembarco anfibio. Nunca había visto una cosa igual.
Quizás llegamos allí un poco tarde; vimos las huellas que Doubilet había descrito y a algunas tortugas en la playa, pero sólo unas pocas tortugas estaban en las formaciones de espolón y surco bajo el agua. Algunos de nosotros tuvimos la suerte de también ver al animal que se alimenta de estas tortugas: el tiburón tigre. Podrá encontrar otros lugares que ofrecen una mejor cobertura de coral y poblaciones de peces más diversas que Raine, pero su concentración de tortugas marinas es insuperable. El clima y el momento son factores importantes en este lugar; a veces las tortugas no están allí en masa, pero cuando sí lo están, es realmente impresionante.


Un mero de coral reposa debajo de una saliente suntuosamente decorada
en The Pinnacle.
Navegamos durante la noche hasta Great Detached Reef para realizar un buceo matutino en Perisher Blue. Recuerdo este punto de una década atrás, principalmente por la verdaderamente asombrosa visibilidad que teníamos ese día. La segunda vez las condiciones eran bastante buenas, pero los vientos tempestuosos que dirigían nuestro cronograma en la Isla Raine hicieron que el agua estuviera un poco turbia. No estuvo tan mal, sin embargo, que no nos sentimos verdaderamente inspirados por las colonias de corales cuerno de ciervo del lugar.

Sé que hablo sin parar sobre estos corales, pero no es sólo porque nos habían hecho creer que estaban muertos allí, cosa que no era cierta, sino también porque encontrar corales cuernos de ciervo en muy buenas condiciones hoy en día es raro en todas partes. Yo soy un tipo de Cayo Largo, Florida, y cuando llegué a la ciudad en 1978 todo el sur del arrecife Carysfort Reef estaba cubierto de corales cuerno de ciervo y cuerno de alce. Por alguna razón, mayormente porque pensé que sería así para siempre, nunca tuve la oportunidad de documentar debidamente a esos corales antes de que desaparecieran. Hoy cuando veo corales maravillosos como esos, me complace invertir tiempo en una cobertura fotográfica. Estamos en una era donde los píxeles pueden durar más que los pólipos, y quiero ver y registrar todo lo que sea posible.

Los buceos por la tarde y la noche fueron en un punto llamado The Pinnacle. En él había más corales blandos y otros coloridos organismos filtradores de lo que habíamos visto en otra parte y esto me permitió tomar excelentes fotografías de gran angular con buzos y retratos ambientales con fondos extravagantes. Una saliente en particular, tapizada de corales de abanico rojos y corales blandos y repleta de meros de coral, parecía ser algo representativo del lugar. Lo que realmente me sorprendió fue el buceo nocturno que hicimos allí.


Durante un buceo nocturno en The Pinnacle, el desove de anémonas estuvo estrechamente sincronizado con el desove de coral esa misma noche.


Saltar desde la plataforma de baño y caer en la parte superior de la rompiente ("bommie") con una profundidad de tan sólo 6 metros (20 pies) parecía una manera civilizada de terminar un buen día. No había corriente ni oleaje y dudo que en algún momento haya descendido a más de 12 metros (40 pies). Estoy tan contento de haber hecho este buceo, ya que fue la primera vez que pude ver un desove de anémonas. Nunca había pensado demasiado en cómo las anémonas procrean, pero si lo hubiera hecho no me habría imaginado que la boca de una anémona parecería tumescente (esta es una palabra que nunca pensé que utilizaría en un medio de difusión de buceo) en lugar de plana y que expulsaría huevos hacia la corriente.

Si bien esto era algo nuevo para mí, estaba seguro de que mi compañero identificador de peces, Ned DeLoach, sabría todo al respecto. Así era, y escribió:

Las anémonas normalmente desovan al atardecer. Los eventos tienden a producirse en el momento del desove de coral local, pero habitualmente no en la misma noche. Tuve la oportunidad de ver a una anémona gigante desovar el año pasado en Triton Bay, pero era un macho, por lo que en lugar de huevos liberaba una nube blanca de esperma. También observamos estrellas de mar y ofiuras desovando en el mismo buceo.

Los buceos nocturnos a menudo tuvieron lugar en los pináculos que se elevan
hasta los 4 metros de la superficie, proporcionando así un espacio seguro para
interactuar con peces tropicales de arrecife del Indo-Pacífico.
También había peces unicornio y una pareja de peces león que pasaron nadando en perfecta simetría, pero para mí la anémona desovando fue uno de los puntos más destacados de todo el viaje.

En nuestro quinto día de viaje llegamos a la región de Turmoil Bay. Aquí disfrutamos de una gran claridad del agua, de lo mejor del viaje, lo que fue una feliz coincidencia dadas las excelentes características del fondo del área. Cabe mencionar a las enormes almejas gigantes y las crestas de coral totalmente contorneadas por ramificaciones de coral. Desde coral lechuga hasta coral cuerno de ciervo y una variedad de extrañas y maravillosas ramificaciones de coral del Indo-Pacífico que no podría ni empezar a identificar, aquí todo era abundancia y perfección.

Los vientos inusualmente fuertes nos impidieron bucear en algunos de los puntos más conocidos del área, pero también nos llevaron a explorar un poco. En una oportunidad teníamos planificado bucear en uno de cinco pináculos que se veían bien en Google Earth. El pináculo en el que buceamos se llamaba Three Strides (por ninguna razón que yo pudiera discernir) y tenía ramificaciones de coral saludables y abundantes antias. Vi a algunos tiburones de arrecife grises que nadaban en círculos en las aguas del mar azul, pero ninguna de las criaturas pelágicas que encontramos se acercaron lo suficiente como para lograr obtener alguna fotografía de calidad.

A continuación seguimos adelante para bucear en The Big Woody. La etimología del lugar fue dejada a nuestra imaginación, pero probablemente esté relacionada con el arrecife Wood Reef cerca de allí. Este lugar me pareció excelente para ver criaturas más pequeñas, peces payaso en particular, y aquí el buceo nocturno también fue extraordinario.


Una sepia latimanus busca refugio entre colares cuerno de ciervo.


El último lugar que visitamos, Nature's Bounty, nos recompensó con inmaculados corales cuerno de ciervo, a los que ya estábamos acostumbrados, y también era el hogar de numerosas sepias. De mi viaje anterior recordaba ver sepias poniendo huevos entre la protección de los corales de asta. No fui testigo de ese comportamiento en particular en este viaje, pero en Nature's Bounty había el tipo de cobertura de coral que ellas parecen buscar al poner huevos.

Finalizamos nuestro viaje en Lockhart River, un condado aborigen en la península del Cabo York. Para nosotros, Lockhart fue más una necesidad que una atracción, aunque sus playas eran verdaderamente extraordinarias. Mientras vagaba por esas playas, para matar el tiempo mientras esperaba el vuelo de regreso a Cairns, me puse a reflexionar sobre la capacidad de recuperación del océano. Creo en los científicos que hicieron sonar la alarma sobre el cambio climático y el peligro del blanqueamiento del coral en mares demasiado cálidos. Pero me inspiró ver un ecosistema que se ha recuperado completamente al punto que los corales y las anémonas no sólo estaban asombrosamente intactos sino también desovando. Lo más importante es la calidad del agua. Si se le concede la oportunidad, la madre naturaleza proporcionará el hábitat necesario para que los peces y los corales prosperen. Para mi gran satisfacción, los rumores de la muerte prematura de la Gran Barrera de Coral fueron muy exagerados.
Cómo bucear en este lugar
Cómo llegar: además de ser la entrada al extremo norte de Australia, Cairns es por sí solo un excelente destino de buceo. No hay vuelos directos a Cairns desde América del Norte, pero los vuelos de conexión dentro de Australia son frecuentes y no presentan dificultades. Tenga en cuenta las restricciones de peso y los artículos de mano para los vuelos domésticos. Si se encuentra simplemente en tránsito hacia Cairns, estará sujeto a los límites de peso internacionales más generosos para el equipaje de mano, pero si tiene pensado pasar tiempo en Sídney, por ejemplo, antes de volar a Cairns, tendrá una restricción de dos maletas con un peso de no más de 6 kg (15 libras) cada una, y las limitaciones pueden variar según la aerolínea. Esto es complicado para los fotógrafos submarinos que desean llevar equipo frágil en el equipaje de mano. Así que si tiene pensado viajar a Australia, tal vez quiera invertir en equipaje rígido donde pueda despachar su equipo fotográfico, o bien encontrar la manera de viajar con poco equipaje. Para obtener más información, consulte flightcentre.com.au/travel-news/first-and-business/australian-airline-baggage-limits-explained.





En tierra: Cairns está repleta de atracciones en la superficie, lo que incluye una extensa selva tropical y actividades tales como viajes en globo, paseos en helicóptero sobre la Gran Barrera de Coral y el nuevo acuario Cairns Aquarium en el centro. Hay excelentes restaurantes, hoteles y hasta un casino.

Condiciones: la expedición al extremo norte debe hacerse en el barco de buceo de una embarcación de vida a bordo, dadas las distancias que hay que recorrer. Un individuo debe estar cómodo con el estilo de vida en una embarcación de vida a bordo y, si es propenso a sufrir mareo por movimiento, no debe olvidar empacar los medicamentos apropiados. Octubre y noviembre son los meses tradicionalmente óptimos para realizar expediciones al extremo norte. La temperatura del agua en esa época del año normalmente se encuentra entre los 26°C y los 28°C (79°F y 82°F) y la visibilidad es de 18 a 27 metros (60 a 90 pies). La visibilidad en algunos puntos, como aquellos situados alrededor de Turmoil Bay, puede ser superior a los 30 metros (100 pies). Rara vez experimentamos una corriente excesiva, pero eso puede variar con la fase lunar y las condiciones de la marea. Ninguno de los buceos que hicimos tuvo que ser a una profundidad superior a 30 metros (100 pies) y la mayoría incluyó ascensos multinivel hacia jardines de coral poco profundos. Los buceos fueron conservadores, aunque remotos. Si bien nuestro grupo partió de Cairns y regresó a Lockhart River para tomar un vuelo de vuelta a Cairns, los viajes en 2018 utilizarán las vías de acceso de Cairns y Horn Island en la península de York para los itinerarios de cruceros de ida.

Para obtener más información sobre el buceo en Queensland desde Cairns, consulte AlertDiver.com/Tropical_Queensland.
Explore más
Vea más de todo lo que la Gran Barrera de Coral tiene para ofrecer en la galería de fotos complementaria en línea de Stephen Frink.

© Alert Diver — 1er Trimestre 2018