Palau: un torrente de vida




Una persona haciendo snorkel disfruta del arrecife superficial que rodea un arco de roca en medio de las etéreas islas de roca de Palau.


Habíamos llegado en medio de un aviso climático especial: aguaceros, ráfagas de viento, todo lo que se imagine. La tormenta inusual e impropia de la estación había golpeado las islas durante días y el personal de buceo había desarrollado un sentido del humor sobre la situación. Un aspirante a comediante contó un chiste mientras arrastrábamos nuestro equipo al barco: "a veces nombran un tifón a posteriori. Este podría reunir los requisitos". Nosotros respondimos animosamente con las mejores risas que pudimos aunar. La lluvia caía con fuerza y yo decidí colocarme la máscara para el viaje en lancha.

A medida que navegábamos por las icónicas islas de roca no nos tomó mucho tiempo quedar fascinados con el lugar. Palau es místicamente hermosa. Incluso con la lluvia, y aun a través de una brumosa máscara, los colores se apoderaron de mí por completo. Era como si un gigante benévolo hubiera lanzado un manojo de canicas de color verde esmeralda hacia un telón de fondo tremendamente turquesa. Bajo el agua, el vívido esplendor estaba magnificado: las aguas cercanas a la costa eran de un color azul cristalino y la laguna de un vivo tono aguamarina. Anémonas y corales blandos neón se destacaban, mientras seriolas y barracudas plateadas brillaban. Seriolas y mantas exudaban autoridad con su nítida monotonía.
Uso de ganchos
Nuestro guía nos evaluó de manera crítica mientras navegábamos hacia nuestro primer punto de buceo. "¿Todos tienen un gancho para sujetarse al arrecife?". Algunas personas

Un buzo merodea sobre uno de los característicos arrecifes cubiertos de coral blando de Palau.
asintieron con la cabeza. Nos dio un informe detallado para asegurarse de que nos sintiéramos cómodos con usar ganchos (como anzuelos sin punta sujetos a un fuerte hilo de nylon) y luego ajustar nuestra flotabilidad para usarlos de manera segura. Eché un vistazo a mi gancho, que había estado introducido en el bolsillo de un compensador de flotabilidad (chaleco) desde 2010. No recuerdo que alguien hubiera hecho tanto hincapié en los ganchos para sujetarse al arrecife en ningún otro lugar donde había buceado, pero Palau es famosa por sus corrientes implacables y tenía una incómoda sensación de que pronto desarrollaría un nuevo nivel de respeto por el océano.

Descendimos en Siaes Corner justo cuando una agregación de peces unicornio de espina naranja se desplazaba por allí, un manchón blanco y naranja que le dio a la columna de agua un tono más oscuro que el cielo. Sin embargo, la corriente no nos

Las inmaculadas paredes de Palau tienen abundantes corales de abanico, corales y esponjas.
permitió ver el espectáculo durante mucho tiempo. Nos transportó rápidamente junto a una pendiente ensombrecida por antias y cubierta por corales y nos depositó sobre una esquina de roca y grava a 12 metros (40 pies). El agua azotaba brutalmente y cuando nuestro guía nos lo indicó nos enganchamos para ver tiburones de puntas plateadas y de arrecife grises cazando en las aguas azules. Yo me desplazaba sobre el arrecife como una cometa en el viento y la sensación era maravillosa.

Ya en la superficie, nuestro guía miró al capitán del barco y asintió decisivamente, iniciando así otro viaje bajo la fuerte lluvia a través de una serie de islas y canales. Probablemente habíamos pasado la inspección. Cuando llegamos a nuestro destino, el afamado Blue Corner, el entusiasmo en la embarcación era evidente. El cabo de amarre vibraba en el oleaje y la corriente, lo que indicaba que nos esperaba una gran aventura. Cuando ingresamos al agua no había tiempo para contemplación; tras unos pocos segundos llegamos a la meseta que es uno de los puntos de buceo más conocidos del planeta. Nos sujetamos al borde del arrecife a 17 metros (55 pies), nos colocamos las boquillas e hicimos nuestro mejor esfuerzo para manipular las cámaras en la intensa corriente.


Tiburones de arrecife grises patrullan Blue Corner, el famoso punto de buceo de Palau, al igual que muchos otros puntos.


Docenas de tiburones de arrecife grises desfilaban a pocos metros de nosotros, amontonados en la corriente y completamente indiferentes a nuestra presencia. Casartes ojones, que también eran una pieza crucial del espectáculo, parecían más voraces que los tiburones, y sus tendencias glotonas quedaron claras por los fuertes sonidos ocasionales y resonantes que indicaban el desafortunado fallecimiento de seriolas cerca de allí. Uno por uno soltamos nuestros ganchos y nos desplazamos a la deriva sobre la meseta para mirar las atracciones de vida marina en segundo plano: rayas águila, un banco de barracudas plateadas, un pez hoja que mantenía su posición milagrosamente y burros chicleros ansiosos por someterse a una limpieza.


Un pez hoja descansa elegantemente en una corriente en medio de una multitud de peces de cristal.
Nos alegró descubrir que Palau también tenía una infinidad de puntos ideales para el uso de ganchos. En Ulong Channel exploramos una imponente pared de coral duro antes de llegar a un pasaje superficial. Allí la corriente parecía un juego de niños después de Blue Corner y pasamos flotando junto a tiburones de arrecife grises que patrullaban y tiburones de puntas blancas que dormían, una enorme bola de seriolas y oleadas de jureles ojones que brillaban contra un telón de fondo arenoso.

En German Channel simplemente tuvimos que acomodarnos junto a una estación de limpieza rocosa a 20 metros (65 pies) y esperar la inevitable procesión de mantas y tiburones de arrecife. El punto más tranquilo de todos fue Dexter's Wall, un cantil inclinado adornado por anémonas que llegaba hasta unos pocos centímetros de la superficie. Gracias a las áreas de anidación cercanas, el lugar está plagado de tortugas. Una hermosa tortuga carey, que descendía desde la superficie, vio su reflejo en mi cubierta e inició una persecución, buscando obstinadamente a su gemela vidriosa de un extremo al otro del arrecife. Y allí, al igual que con todos los arrecifes de Palau cerca de la costa, todo lo que se debe hacer para ver un tiburón de arrecife gris es echar un vistazo a las aguas azules del mar.


Una manta de arrecife espera en una estación de limpieza en German Channel.


Un pasado sumergido
Al estar rodeado por el esplendor de estas islas, es casi imposible comprender las sangrientas batallas que tuvieron lugar allí durante la Segunda Guerra Mundial. Pero Palau, como el lugar de una de las bases navales con la ubicación más poderosa y decisiva de Japón, fue un objetivo irresistible para los Estados Unidos. Operation Desecrate 1, una de las batallas más importantes que tuvo lugar en Palau, consistió en un despiadado ataque aéreo de 48 horas de duración donde miles de soldados perdieron la vida, 36 buques japoneses se hundieron o fueron dañados y se confirmó el cambio bélico de Japón a una postura defensiva.

El

Un buzo inspecciona los artefactos, incluso botellas de sake y una máscara
de gas, en la cubierta del Helmet Wreck.
refugio de Malakal Harbor, Koror, está repleto de naufragios de importancia histórica, aunque la mayoría de los buzos que visitan Palau nunca los ven. El único aspecto positivo de que nuestra visita estuviera afectada por un espantoso clima fue que tuvimos que quedarnos en el puerto, y esto nos dio una rara oportunidad de explorar estos naufragios.

Fuimos adoctrinados sobre el Helmet Wreck, que fue nombrado así por los montones de cascos que pueden verse en la bodega del buque. No soy un entusiasta de las guerras, pero incluso yo podía reconocer la escena que había en frente de mí: un buque de transporte hundido con el casco partido y cargas de profundidad que caían desde el área dañada. Pocos detalles se conocen acerca del hundimiento del buque, que fue descubierto en 1990 (aunque el enorme agujero que tiene en su lado de estribor confirma la causa). La estructura de 58 metros (189 pies) de largo repleta de artefactos está en posición vertical y yace a una profundidad de 14 a 33 metros (45 a 110 pies), lo que la ha convertido en una de las favoritas de los buzos de naufragios. Inspeccionamos con cuidado las cargas de profundidad y los cascos antes de avanzar, pasando junto a la brújula que se encuentra en el puente y rodeando la proa. Antes de ascender nos tomamos nuestro tiempo para echar un vistazo a los objetos que yacían cerca del cañón de popa: cajas de detonadores y botellas, una máscara de gas y platos.

La violenta historia de Palau nuevamente se hizo evidente cuando buceamos en el IJN Iro. Este barco petrolero japonés fue bombardeado múltiples veces mientras estaba anclado, lo que causó el fallecimiento de 50 miembros de la tripulación, incluido el capitán. El Iro es una estructura vertical monstruosa, de 143 metros (470 pies) de largo, y la lluvia persistente había vuelto turbia la columna de agua. Con la cubierta principal a una sombría profundidad de 27 metros (90 pies), no podía evitar sentirme atemorizado a medida que el enorme cañón de popa quedaba a la vista. Las estructuras de madera que alguna vez protegieron la plataforma han desaparecido, dejando atrás una estructura esquelética espeluznante. No había ningún otro buzo alrededor de nosotros y yo sentí la necesidad de mirar detrás de mí, invadido por la paranoia como resultado de la narcosis o pensamientos de una guerra sangrienta. Cuando ascendimos hacia el mástil de popa y luego los imponentes postes en medio del barco, sentí que mis nervios se aliviaban. Los postes, cubiertos por anémonas que servían de hogar a docenas de peces payaso tomate, eran lo suficientemente similares al arrecife como para transmitir familiaridad y alivio.

El Chuyo Maru, otro buque que fue bombardeado mientras estaba anclado, está a corta distancia de allí. Este carguero de 87 metros (285 pies) yace

El hidroavión Jake, un naufragio donde se bucea con frecuencia, es un
recordatorio de la historia de Palau asolada por la guerra.
en posición vertical a 35 metros (115 pies) y si bien es más pequeño y está a menos profundidad que el Iro, no resulta menos fascinante. Exploramos el cañón de popa y las cajas de municiones cercanas, cada una cubierta de una colorida combinación de esponjas y corales negros. Mientras tanto, los buzos técnicos de nuestro grupo se dirigieron directamente a la comodidad superior y limosa de la sala de máquinas del Chuyo, cuyos componentes increíblemente intactos son famosos entre los entusiastas de los naufragios de todo el mundo. Nos reunimos en los postes verticales, mirando juntos con admiración cómo las antias se elevaban desde los abundantes corales duros.

Quizás la reliquia bélica que se visita con mayor frecuencia aquí es un hidroavión (que se cree se hundió mientras estaba detenido) llamado comúnmente el Jake. La nariz del avión, que yace en un inmaculado jardín de coral a 14 metros (45 pies) de profundidad, está cubierta de corales duros y esponjas, y corales alambre se elevan de la cabina y las alas. El sol hizo una breve aparición durante nuestro buceo y con los rayos de las últimas horas de la tarde el ambiente era curiosamente tranquilo.
Anochecer y amanecer
Nuestro tiempo en Palau se estaba acabando para el momento en que logramos tener la

Relucientes criaturas alienígenas llenan la columna de agua durante los famosos buceos en aguas oscuras de Palau.
motivación necesaria para hacer un buceo nocturno. Con los arrecifes y naufragios y los bancos de peces y tiburones, me había resultado difícil entusiasmarme con la idea de estar amarrado debajo de una lancha sobre la nada. Me tomó un minuto acostumbrarme; había una leve corriente (algo que no me sorprendió), lo que nos hizo tener la extraña sensación de estar a la deriva en el espacio. Esa impresión fue aún mayor por los seres alienígenas que pasaban a intervalos regulares. A primera vista no eran nada especial, solo partículas de suciedad en el agua, pero mi percepción cambió cuando apunté el haz de mi luz y miré con atención. ¿Cómo no había visto esto antes? El mar abierto nocturno, tal y como resultó ser, estaba repleto de bebés resplandecientes que se movían rápidamente y los más pequeños estaban protegidos por la transparencia; esta es la base del buceo en aguas oscuras.


Durante los buceos en aguas oscuras de Palau es muy común ver calamares curiosos.
Me olvidé del agua profunda y me concentré en las diferentes criaturas que nuestro guía me señalaba. La pobre lente de mi cámara se esforzaba por enfocar, al igual que mis ojos inexpertos y avejentados. Después de 30 frustrantes minutos, decidí quedarme con criaturas mayores, y felizmente pigmentadas, y hacer excepciones para calamares y diminutas aguas vivas. Pasamos horas en una nebulosa psicodélica y cuando salí a la superficie bajo un cielo lleno de estrellas, me sentí curiosamente tranquilo (a pesar de la certeza de que, desde un punto de vista fotográfico, este había sido uno de los buceos menos productivos de mi vida). Era un momento de debilidad, así que cuando el guía me preguntó qué pensaba acerca de hacer un buceo de desove a la mañana siguiente, fui una presa fácil.


Durante los buceos en los bulliciosos lugares de anidación de tortugas de Palau pueden verse tortugas carey y otras especies.
Cuando mi alarma sonó a las 4:45 de la mañana no hubo calma ni sutilezas y los miembros de nuestro pequeño grupo de fanáticos nos tambaleamos aturdidos hacia el café, nos gruñimos unos a otros y adormecidos abordamos la lancha de la que habíamos descendido unas pocas horas antes. Hicimos un corto viaje a un sitio sin nombre, nos colocamos el equipo y soñolientamente nos lanzamos hacia las aguas oscuras del océano, con un cielo sin luna nuevamente nublado. Debajo de nosotros pudimos ver docenas y luego cientos de peces loro búfalo que iban y venía sobre el arrecife superficial. Este espectáculo solamente casi valió la pena el costo de admisión: cada pez tenía más de 1,2 metros (4 pies) de largo y, debido a que son una especie vulnerable y grandes víctimas de la sobrepesca, ver a cientos de ellos a la vez era prácticamente más de lo que mi disperso cerebro podía manejar. Pero yo sabía que algo más estaba sucediendo, algo grande.

Seguimos a la masa de peces loro a aguas más profundas, donde se reunieron con montones de otros peces loro. Miles de peces loro búfalo se arremolinaron debajo de nosotros mientras controlábamos nuestra profundidad desesperadamente e intentábamos decidir cuál era la mejor manera de fotografiar este enorme grupo de peces casi sin luz ambiental. De repente, un conjunto de peces se dirigió a toda velocidad hacia arriba en la columna de agua, donde una hembra soltaba sus huevos rodeada por una multitud de machos que liberaban esperma. Un gran tiburón sarda se abrió paso hacia ellos y esquivó a la apasionada banda por unos pocos centímetros. Los peces loro búfalo siguieron nadando y nosotros los seguimos insistentemente, agotando nuestros suministros de aire a una velocidad alarmante. Mientras una tenue luz matutina penetraba el agua, los peces subían y bajaban una y otra vez y el océano estaba brumoso a causa de una nueva generación.


Realmente vale la pena levantarse temprano para ver los peces loro búfalo desovar al amanecer.


Cómo bucear en este lugar
La República de Palau, situada en el Pacífico occidental, incluye más de 300 islas y forma la cadena occidental de las islas Carolinas de Micronesia. En 2015, Palau


estableció una reserva marina que protege 499.868 km2 (193.000 millas cuadradas) de océano, uno de los santuarios marinos más grandes del mundo.

Cómo llegar: varias líneas aéreas vuelan a Koror, la isla más popular de Palau. Los estadounidenses pueden ingresar a Palau por hasta un año sin una visa, mientras que los ciudadanos de la mayoría de los países de la Unión Europea pueden permanecer por un máximo de 90 días en cualquier período de 180 días. Los ciudadanos de muchos otros países pueden obtener una visa de 30 días al llegar allí.

Temporadas: la temperatura del agua en Palau se encuentra entre los 27 y los 29°C (80 y 85°F) durante todo el año. Se recomienda el uso de un traje de neopreno completo de 3mm. La estación seca, que se cree coincide con las mejores condiciones de buceo, abarca de noviembre a mayo, aunque es común que haya lluvias todo el año.

Condiciones: mientras que algunos puntos son aptos para buzos principiantes, la mayoría de los puntos de buceo de Palau son más adecuados para buzos experimentados. Los buzos deben tener un permiso de buceo válido (100 dólares estadounidenses por 10 días) y deben estar acompañados por un guía local. Las corrientes en Palau pueden ser extremas; se debe contar con una boya de superficie y en algunos lugares se recomienda utilizar un gancho para sujetarse a los arrecifes. Koror cuenta con una cámara de recompresión.


Un burro chiclero abre grande la boca para una limpieza en el punto
Blue Corner azotado por la corriente.
Una muchedumbre popular: en Blue Corner, Ulong Channel, Siaes Corner y German Channel, algunos de los puntos de buceo más famosos de Palau, se puede ver la increíble biodiversidad marina que caracteriza este destino. Dada la popularidad de estos lugares, la presión de los buzos puede ser extrema en algunos momentos del día. Para ayudar a minimizar el impacto puede buscar operadores que se especialicen en itinerarios únicos, grupos pequeños o privados, puntos menos conocidos y horarios de buceo de menor demanda.

Guerra e historia: en las aguas de Palau hay un sinnúmero de naufragios de la Segunda Guerra Mundial accesibles y muchos de ellos se encuentran al alcance de los buzos deportivos. Un excelente recurso desde el punto de vista bélico de la historia de Palau y el buceo es el libro recientemente publicado Dive Palau: The Shipwrecks (El buceo en Palau: los naufragios) de Rod MacDonald. También hay otras atracciones en la superficie, sobre todo la isla de Peleliu, que pueden ser de particular interés para los amantes de la historia que visiten Palau. Para visitar los artefactos se necesita un permiso de tierra.
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Vea más de las abundantes propuestas de Palau en una galería de fotos complementaria.

© Alert Diver — 4to Trimestre 2017