Nanaimo

Naufragios y aguas rápidas en un mar verde esmeralda


Orcas patrullan las islas del Golfo.

Las aguas frías y torrentosas que rodean la isla de Vancouver en la Columbia Británica son el hogar de una imponente belleza y una extraordinaria diversidad de criaturas marinas. Es un paraje escabroso donde las orcas rondan los laberintos de la isla, fotogénicos peces se apoltronan en resplandecientes arrecifes rocosos y extrañas bestias, incluido el pulpo más grande del mundo, se desplazan lentamente en la verde penumbra. Las paredes verticales están cubiertas de invertebrados; son criaturas llenas de vida, en un lugar donde numerosos naufragios yacen silenciosamente en tumbas submarinas. No es extraño que muchas personas proclamen que este es uno de los mejores destinos de agua fría del planeta.

Los principales puntos de buceo de la isla de Vancouver incluyen a Nanaimo en la costa este de la isla, Port Hardy en el norte, Barkley Sound en el flanco oeste y Victoria en el sur. Al igual que las piedras preciosas multicolores que rodean una corona, cada uno tiene un color diferente, y cada uno de ellos tiene su propio carácter y encanto.

Nanaimo, apodada "la ciudad portuaria" ("The Harbor City"), es un lugar ideal para lanzar una expedición de buceo. Se puede llegar allí en auto (con un ferry) o volar en avión; la gran cantidad de pubs y restaurantes, lugares de alojamiento ideales para buzos, entretenimiento y atracciones prometen una estadía llena de diversión. Desde luego, algunas de las mejores atracciones están bajo en agua.

Plataforma de radar del Saskatchewan

El HMCS Saskatchewan, un destructor escolta de clase Mackenzie de unos 11 metros (366 pies) de largo, es el punto de buceo más visitado de la Columbia Británica; cientos de miles de buceos han sido registrados allí por miles de buzos de todo el mundo. El océano ha transformado 3.000 toneladas de metal en una fortaleza viviente, un imán de varias plantas para la vida marina. Las anémonas gigantes Metridium, los cnidarios del noroeste, están presentes en las cubiertas en la proa, la popa y en el centro del buque; son soldados fantasma recientemente reclutados que esperan allí en posición de firmes. Los sombríos recovecos proporcionan a los grupos de peces roca áreas para el acecho. Por encima de todo ello, se escabullen cangrejos y camarones, soldados de la marina de Neptuno.

Nos dirigimos a los cañones de proa para inspeccionarlos. Las armas, que alguna vez fueron formidables, ahora yacen a unos 30 metros (100 pies) de profundidad y están camufladas en invertebrados. Nadamos junto a primitivos lirios de mar que se encuentran sobre las barandillas y tunicados de color durazno pegados al casco de acero. Mi lente gran angular me jala hacia arriba a través de una nube de brillantes peces presa y hacia el puente de mando a unos 19 metros (65 pies). Un pícaro bacalao largo sale precipitadamente de una ventana para atacar junto a mí. Es demasiado rápido y no me permite tomar una fotografía; sólo puedo observar y desear mientras la salvaje criatura, del tamaño de mi pierna y probablemente con un peso de unos 22 kg (50 libras), se desliza en dirección descendente hacia una escotilla abierta y se esfuma en la parte inferior del naufragio.

Nos asomamos por compartimientos y camarotes y luego ascendemos a la plataforma de radar a unos 13 metros (45 pies). Esta gran estructura monolítica se encuentra sobre el mástil principal y tiene un perfil interesante que, desde un determinado ángulo, me recuerda a un submarino. Es una excelente oportunidad para tomar fotografías con el objetivo ojo de pez. Nuestro tiempo se acaba demasiado pronto. Mientras seguimos una línea de ascenso de regreso a la superficie, hacemos una pausa para disfrutar de una relajada parada de seguridad en compañía de cientos de diminutas aguas vivas que se desplazan junto a nosotros a la deriva con rumbo desconocido.

La Sociedad de Arrecifes Artificiales de la Columbia Británica (Artificial Reef Society of British Columbia) hundió el Saskatchewan como parte de un ambicioso programa, que aún está en vigencia en la actualidad y que ha hundido seis buques y un avión en nombre del turismo de buceo. El buque de guerra yace a unos 39 metros (130 pies) de profundidad en el lado este de la isla de las Serpientes a unos pocos kilómetros de la bahía Departure Bay de Nanaimo. A lo largo de los años, he visitado el lugar en muchas oportunidades; la primera vez fue para el bautismo del buque en 1997 en medio de una gran ceremonia solemne. Cientos de embarcaciones espectadoras flotaban cerca de allí y sonaban bocinas con estridencia a modo de celebración mientras el ganador de un concurso internacional para "presionar el botón" se encargaba de hundirlo. Debo decir que el Saskatchewan se ve muy bien como un adolescente. También es muy fácil recorrerlo. Por lo general, a los buzos les resulta sencillo mantener su orientación mientras se desplazan por la estructura y las corrientes presentes en el lugar normalmente son suaves.


Un enorme bacalao largo descansa sobre el naufragio del Cape Breton.

El Saskatchewan es un segundo buceo en naufragios ideal después de agotar un primer tanque en el HMCS Cape Breton. El Cape Breton, un buque de mantenimiento escolta de clase Cape, tiene unos 143 metros (440 pies) de largo y yace erguido sobre un fondo limoso a unos 39 metros (130 pies) de profundidad. Al igual que el Saskatchewan, fue meticulosamente preparado antes del hundimiento, para lo que se quitaron las escotillas, las puertas y el cordaje peligroso y se cortaron orificios en el casco para permitir el ingreso de luz y crear puntos de entrada/salida para buzos entrenados en la penetración de naufragios. Debido a que no he recibido entrenamiento avanzado en naufragios, me concentro en el paisaje externo y habitualmente permanezco por encima de la cubierta principal a unos 33 metros (110 pies). Aquellas personas que cuenten con la experiencia y las habilidades apropiadas deben considerar buscar un guía local para explorar los espacios internos señalizados, como por ejemplo la enfermería, la cámara de oficiales e incluso la panadería. Para aquellos buzos que realmente conocen los entornos superiores, la sala de máquinas que se encuentra a unos 45 metros (150 pies) atraerá su atención. Sí, en efecto está por debajo del lecho marino; la quilla del Cape Breton se incrustó profundamente en el lodo cuando fue hundido en 2001.

Otra popular opción para disfrutar de un divertido combo de medio día con dos buceos es satisfacer la necesidad de bucear en un naufragio en primer lugar y luego practicar snorkel y relajarse con las focas del puerto que normalmente merodean las aguas poco profundas de la isla de las Serpientes. Algunos de estos regordetes pinnípedos pueden dejarse llevar por la curiosidad y nadar directamente hacia usted para acariciar su cámara con el hocico o tirar de sus aletas. Para comenzar el día, es posible que los buzos que tengan una orientación técnica deseen observar las espeluznantes formaciones, similares a las coladas, de esponjas vítreas de aguas profundas a unos 39 metros (130 pies) a lo largo de la pared de la isla de las Serpientes. Los grupos de estas raras esponjas de color crema pueden crecer hasta alcanzar los 2,5 metros (8 pies) de diámetro y se cree que viven cientos de años. Mire detenidamente entre las ramas retorcidas y los pliegues similares a los de un cerebro y encontrará flacuchos cangrejos gigantes (Macrocheira kaempferi) y jóvenes peces roca (Sebastes maliger). Sumergirse a grandes profundidades a lo largo de este precipicio es muy fácil (las personas que practican buceo con rebreathers [recirculadores] y mezclas de gases pueden recorrer tramos de unos 90 metros [300 pies] en este lugar), por lo que debe procurar mantener la concentración en todo momento.


Una anguila lobo macho saluda a la cámara.
Ningún viaje de buceo a la Columbia Británica (C. B.) estaría completo sin pasar algún tiempo en la profundidad en compañía de anguilas lobo. Sus caras de mandíbulas regordetas y sonrisas con dientes de conejo son sumamente adorables. Si estas criaturas tuvieran pulmones, con mucho gusto las pondría a vigilar mi casa en lugar de Fido. Clark Rock y Breakwater Island normalmente cuentan con la presencia de una cantidad de anguilas lobo que han establecido su residencia en el lugar. Durante los meses del invierno boreal, es posible que incluso encuentre una pareja de anguilas que se han apareado envueltas alrededor de una nidada del tamaño de un balón de voleibol de huevos de color rosado.

Para aquellos que tengan un presupuesto acotado, el área de Nanaimo ofrece excelentes oportunidades para practicar buceo desde la costa. Madrona Point, donde se puede realizar un pintoresco paseo en auto por la costa cerca de Parksville, tiene una pared de roca inclinada cortejada por pulpos gigantes de California. Aunque siempre se los encuentra en escondites y recovecos con sólo un ojo o un pequeño trozo de un tentáculo visible, de vez en cuando se puede ver a estos cefalópodos de gran tamaño deambulando por el área en busca de cangrejos. Para llegar a Orlebar Point, en el extremo norte de la isla Gabriola, sólo es necesario realizar un corto viaje en ferry y trasladarse en auto desde Nanaimo. Si se guía por el rumbo de una brújula de 20 grados atravesará bosques de kelp hasta llegar a una pared de arenisca ingeniosamente esculpida con una caída desde unos 13 metros (45 pies) y más allá de los 30 metros (100 pies). Peces roca (Sebastes melanops, Sebastes maliger e incluso las variedades de Sebastes nigrocinctus) y un saludable grupo de invertebrados incrustantes (anémonas, hidrozoos, esponjas, briozoos y urocordados) esperan en el lugar. Equipado con una lente súper macro, busqué camarones payaso en las anémonas de mar comunes.


Un pulpo gigante de California hembra vigila sus huevos

Gabriola Passage y Dodd Narrows son excelentes puntos de buceo de pasos estrechos. Dodd es mi lugar de buceo en arrecifes favorito de Nanaimo, pero debido al intenso tráfico de barcos comerciales durante el verano boreal opto por preservar la seguridad y bucear allí sólo durante el otoño boreal. Dodd tiene una velocidad máxima de corriente de marea superior a los 9 nudos. Ese día teníamos una pequeña ventana de 25 minutos antes de que la corriente, que en ese momento sólo era una suave brisa, nos arrastrara por los canales como hojas envueltas en un vendaval de otoño. Ese era el tiempo suficiente para explorar un poco antes de entregarnos a la marea descendente para recorrer una distancia de unos 800 metros (media milla) a través de un caleidoscopio. Conseguir que nos recogieran no sería un problema; el capitán del bote iría a la deriva con nosotros y se guiaría por nuestras burbujas para seguirnos.


Un camarón payaso en Orlebar Point.
Nos equipamos en tiempo récord, nos tiramos con una entrada de backroll y caímos en picada por la pared. Mientras merodeábamos a unos 21 metros (70 pies) y pateábamos para mantener la posición, observábamos el suelo del cañón a unos 6 metros (20 pies) debajo nuestro que era como un campo cubierto de nieve lleno de anémonas, con sus coronas similares al coliflor que se inclinaban de forma reverencial frente a la corriente. A un lado, rascacielos de percebes se movían afanosamente con charrascos gruñones y crustáceos como inquilinos; al otro lado, había un enorme agrupamiento de anémonas Tealia de color rojo, verde y marrón claro. Arriba, un montón de estrellas de mar púrpura y ocre se acurrucaban entre esponjas de color amarillo. No se veían rocas descubiertas en ninguna dirección. Se podía observar como las criaturas vivas se apilaban unas sobre otras para formar un vibrante collage de llamativos colores.

Con la corriente que comenzaba a agitarse rápidamente, ascendimos a unos 10 metros (35 pies) y nos resguardamos detrás de un prominente muro para poder tener unos minutos más y tomar fotos con una lente macro de 60 mm en la contracorriente parcialmente protegida. Peces roca (Sebastes maliger) salieron rápidamente de debajo de una saliente cuya parte superior estaba cubierta por vieiras del tamaño de un frisbee. Mojarras vivíparas desfilaban una y otra vez sobre un lecho de anémonas de colonia de color verde y púrpura. Nuestras burbujas se arremolinaban hacia arriba sin control y luego eran arrasadas por una nube espumosa y aireada al encontrarse con la corriente.

El torbellino se estaba formando. Las hojas de kelp estaban sobre nosotros y se agitaban como serpentinas. Comenzamos a desplazarnos de un lado a otro mientras las garras invisibles de la corriente intentaban alcanzarnos. Finalmente, era el momento. Nos sonreímos unos a otros, nos alejamos de la pared en dirección a la corriente de chorro y el viaje comenzó.





Cómo bucear en el lugar
CONDICIONES: la ubicación de Nanaimo en el lado este de la isla de Vancouver, de unos 400 km de largo, está en gran parte protegida de las tormentas del Pacífico. Se puede bucear en el lugar durante todo el año. Las temperaturas del mar oscilan entre los 7°C (45°F) y los 12°C (55°F) y la visibilidad entre los 6 metros (20 pies) y los 24 metros (80 pies). En general, el lugar ofrece la mejor visibilidad en el otoño y el invierno boreal, y en el verano y el otoño boreal se puede disfrutar del mejor clima en la superficie. Con docenas de puntos de buceo, el lugar ofrece algo para buzos de todos los niveles.

CÓMO LLEGAR: en ferry: los ferrys de la C.B. navegan una gran cantidad de veces por día desde Vancouver y Tsawwassen hasta Nanaimo (www.bcferries.com).

En avión: puede volar a Nanaimo (YCD) desde Vancouver (YVR).

ENLACES ÚTILES: turismo de Nanaimo: www.tourismnanaimo.com

Información general de la isla de Vancouver: www.hellobc.com/vancouver-island.aspx

Sociedad de Arrecifes Artificiales de la Columbia Británica: www.artificialreef.bc.ca

Acontecimientos actuales
El mantra de buceo de la C.B. es "la corriente es su amiga, pero bucee durante la estoa". Debe estar agradecido por las aguas rápidas que alimentan la increíble fauna del noroeste del Pacífico, pero debe ser inteligente cuando bucee y programar sus inmersiones para realizarlas durante la estoa, el período entre la marea creciente (alta) y la descendente (baja) cuando el movimiento del agua se reduce al mínimo. Esto le permitirá bucear de manera más segura y disfrutar más de la experiencia. Calcular los momentos de subida y bajada de la marea puede ser difícil, por lo que debe consultar las cartas de corrientes (www.tides.gc.ca/eng/find/region/1) y hablar con los expertos locales; los repuntes de la marea pueden ser difíciles de predecir si sólo se utiliza una carta impresa.


© Alert Diver — 3er Trimestre 2013