Mangles y pastos marinos




Las raíces de apoyo que cuelgan de un mangle rojo proporcionan apoyo al árbol y un hábitat para los organismos marinos.

Los arrecifes de coral son sin duda fascinantes y para muchos buzos que exploran el mundo submarino implican adentrarse en las aguas del mar, lejos de la costa. Pero en el viaje camino al arrecife se puede atravesar algún hábitat marino asombroso (y pasar sobre él). Los bosques de mangles y las praderas de pastos marinos son una atracción interesante para las personas que practican snorkeling por derecho propio y son esenciales para los arrecifes de coral saludables.

Una de las mejores cosas de practicar snorkeling entre mangles y pastos marinos es la paz que se puede observar en estos hábitats costeros. Muchos habitantes de estos entornos son maestros del camuflaje. Es fácil disfrutar de un buceo en un arrecife de coral sin tener que buscar demasiado, pero si quiere encontrar a un caballito de mar con su cola alrededor de una hoja de pasto balanceándose lentamente en la corriente o a un gusano poliqueto abriéndose camino perezosamente a lo largo de una raíz de mangle para saborear a un tunicado como tentempié, deberá quedarse quieto y mirar atentamente. Simplemente flote sobre su vientre y mire fijamente. Estudie las hojas de los pastos y acérquese a las raíces de mangle; su belleza puede ser muy sorprendente. Recuerde que las criaturas más pequeñas pueden estar entre las más hermosas o las más interesantes que se pueden observar. Pero tal vez un día se dé vuelta y vea a un gran manatí que lo mira con mucha atención.
¿Qué tiene de especial un poco de pasto?
El pasto marino domina las aguas marinas costeras. Se pueden encontrar en todo el mundo, desde las regiones polares hasta los trópicos, en todos los continentes salvo en la Antártida. Esta dominación se debe en parte a la capacidad de los pastos marinos de reproducirse asexualmente a través del crecimiento vegetativo al igual que sexualmente. Las hojas de pastos marinos crecen de un tallo horizontal llamado rizoma que está enterrado bajo la arena o el lodo. A medida que el rizoma crece, los brotes emergen verticalmente. Este es el modo en que las plantas de pastos marinos forman pequeñas superficies que se desarrollan hasta formar grandes praderas.


La navegación negligente por lechos de pastos marinos superficiales crea marcas evidentes en la base que pueden tardar años en desaparecer.

La mayoría de los pastos marinos se reproducen por polinización mientras están sumergidos y completan todo su ciclo de vida bajo el agua. Los pastos marinos producen flores, frutos y semillas en un mundo submarino salado; por lo tanto, la polinización es bastante diferente que en las plantas terrestres. La hierba de tortuga (Thalassia testudinum), por ejemplo, produce frutos que flotan en la superficie antes de abrirse y liberar plántulas que se hunden hasta el fondo. Las plántulas tienen filamentos de la raíz que son pegajosos y que las ayudan a sujetarse al sedimento.


Sarah Egner lleva a cabo un muestreo de comunidades bentónicas de un lecho de pastos marinos.

Los pastos marinos no son realmente pastos; en realidad son parientes cercanos de los lirios. Su nombre es simplemente un producto del parecido que existe entre sus hojas y los pastos terrestres. Los pastos marinos son verdaderas plantas vasculares fotosintéticas: angiospermas, específicamente, plantas con flor. Las flores, que por lo general son pequeñas y blancas, pueden verse cerca de la base de los racimos de hojas. Intente ver alguna la próxima vez que practique snorkeling entre pastos marinos.
¿Son los manglares sólo ciénagas repletas de mosquitos?
Bien, así que los pastos marinos no son realmente pastos marinos y han logrado dominar las aguas costeras. ¿Pero qué sucede con los mangles? Si bien los mosquitos viven entre los mangles, estos árboles son mucho más que un hogar para los insectos. Los mangles, que son plantas leñosas, son mucho más exigentes que los pastos marinos con respecto al lugar donde echan raíces. Los mangles crecen en latitudes tropicales y subtropicales a lo largo de la interfaz tierra-mar en bahías, estuarios, lagunas, remansos y ríos con mareas. Aproximadamente dos tercios de la línea costera de las áreas tropicales del mundo están revestidos de mangles.


Espátulas rosadas se alimentan en los llanos agitando sus picos con forma de cuchara en el agua de aquí para allá para encontrar pequeños invertebrados, peces y crustáceos.

Los mangles son muy reconocidos por su denso enredo de raíces de apoyo que hacen que parezca que los árboles están apoyados sobre pilotes por encima del agua. Las raíces aéreas permiten a los árboles manejar la subida y bajada diaria de las mareas; la mayoría de los manglares se inundan al menos dos veces al día. Los mangles no necesitan agua salada para vivir, pero son únicos en su tolerancia de los entornos salinos. Al igual que los pastos marinos, los mangles usan una serie única de adaptaciones para hacerlo.

Las reconocibles raíces aéreas no sólo les dan a los árboles estabilidad sino que también permiten a los mangles usar el oxígeno de la atmósfera, lo que es importante porque la mayoría del sedimento en el que viven es anaeróbico. Si observa las raíces detenidamente podrá ver pequeñas protuberancias, que reciben el nombre de lenticelas. El intercambio de gases se produce a través de ellas.

Otras adaptaciones al entorno salino incluyen mecanismos fisiológicos que permiten al árbol excretar sal. Algunas de las hojas quedan cubiertas por cristales de sal visibles a medida que el árbol expele la sal: si no puede ver la sal, tal vez pueda saborearla (inténtelo). También hay adaptaciones reproductivas. La mayoría de los mangles son vivíparos, lo que significa que dan a luz a crías vivas. Los árboles jóvenes germinan en el árbol madre, en forma de propágulos, en lugar de germinar externamente a partir de una semilla. Las fluctuaciones de la marea distribuyen a estos propágulos flotantes una vez que caen al agua.
Conexión con los arrecifes de coral
La brillante agua de color azul que se ve en el arrecife se debe en parte a los mangles y los pastos marinos. Estos hábitats costeros mejoran la calidad del agua en el arrecife. Los corales dependen del agua clara que tiene pocos nutrientes. La fuente de la mayoría de los nutrientes y el sedimento es la tierra; cuando los ríos y los arroyos desembocan en el océano, el agua tiende a tener un alto nivel de nutrientes como por ejemplo nitrógeno y fósforo y generalmente es muy turbia, lo que significa que contiene sedimento suspendido.

El sedimento que hay en la columna de agua reduce la penetración de la luz y puede depositarse, y así agobiar las colonias de coral y perjudicar la alimentación del coral. Las hojas de pasto marino y las raíces de mangle hacen más lento el flujo de agua, lo que permite que el material suspendido se deposite en el fondo. En consecuencia, el agua que fluye a través de estos hábitats hacia el arrecife no es demasiado turbia.


Se puede ver a algunos peces más grandes, como por ejemplo la raya de espina, visitando los lechos de pastos marinos para buscar comida.

Generalmente, el agua que hay sobre un arrecife de coral tiene un nivel bajo de nitrógeno y fósforo disueltos. Cuando los niveles de nutrientes son demasiado altos en un arrecife, las algas y el fitoplancton de crecimiento más rápido pueden desplazar o agobiar a los corales y eliminar el hábitat para las larvas de coral. Los pastos marinos y los mangles son sumideros de nutrientes, que amortiguan los ingresos de nutrientes y sustancias químicas al entorno marino. Los microorganismos que viven entre los pastos marinos y los mangles reciclan estos nutrientes y los envían de regreso al ecosistema marino.

Muchos de los animales que se ven durante un buceo en arrecifes de coral han pasado las etapas iniciales de sus vidas ocultos entre las hojas de pastos marinos y las raíces de mangles. Estos hábitats costeros actúan como criaderos, y ofrecen alimento y un lugar seguro para protegerse de los depredadores del arrecife. Jóvenes lisas, percas, merlanes, anjoras, besugos, pargos y emperadores viven entre los lechos de pastos marinos y los mangles. Una vez que estos peces aumentan de tamaño y desarrollan más fuerza se alejan de la costa.
Ecosistemas vitales

Una joven barracuda del tamaño de un cigarro disfruta de la protección del bosque de mangles.
Los arrecifes de coral no son los únicos beneficiarios de estos hábitats costeros. Los pastos marinos y los mangles ofrecen una enorme cantidad de ventajas a todo el ecosistema marino tropical. Todas las criaturas deben alimentarse y hay una gran cantidad de herbívoros que consumen hojas de pastos marinos y de mangles. Entre ellos hay vertebrados e invertebrados por igual; incluso los residentes del arrecife de coral usan estos hábitats costeros como áreas de alimentación. Cuando las hojas de mangle están en el árbol sirven de alimento para los insectos, pero cuando las hojas caen al agua muchos herbívoros marinos, tales como moluscos y cangrejos, se alimentan de ellas.

Estos herbívoros son los consumidores primarios, que a su vez apoyan a una variedad de consumidores secundarios, incluso pequeños peces y jóvenes depredadores como por ejemplo barracudas. Cuando esos jóvenes maduran, se convierten en consumidores terciarios. Los animales depredadores más grandes, como las garzas, los cormoranes, los tiburones, los barramundis, los salmones y los cocodrilos también son atraídos a las praderas de pastos marinos por los bancos de peces que buscan refugio en el lugar.

Incluso las hojas de mangles y los pastos marinos en descomposición son importantes para todo el ecosistema ya que proporcionan una base para la cadena alimentaria detrítica. Las bacterias, los hongos y otros microorganismos colonizan y descomponen el material de plantas caído y crean así detritus, una fuente alimenticia rica en proteínas que es utilizada por gusanos, organismos microscópicos, nematodos y crustáceos. Pequeños peces se alimentan de estos detritívoros (así como también de detritus) y a su vez estos peces se convierten en presas de peces más grandes, aves y otros animales.


Las vieiras de ojos azules pueden parecer sésiles, pero pueden moverse mediante propulsión a chorro cuando son amenazadas.

Los arrecifes situados cerca de la costa protegen la línea costera del viento y las olas y ayudan a evitar la erosión. De la misma manera, los bosques de mangles estabilizan las líneas costeras, y así limitan la erosión causada por mareas tormentosas, corrientes, olas y mareas. Los pastos marinos también son importantes para la estabilización de las costas con sus sistemas de raíces y rizomas extensos.

Como los mangles estabilizan el sedimento, es posible que con el tiempo se formen islas. Una isla de mangles se convierte en un hábitat para una serie de plantas y animales completamente diferentes de los que de otra forma vivirían en el área. Muchas aves zancudas, como por ejemplo el tántalo americano, el herón, la garceta, el ibis, la espátula rosada, el cormorán y el pelícano, anidan y se establecen en mangles. Las islas de mangles también son el hogar de una amplia variedad de especies de reptiles, anfibios y mamíferos. Los mangles de Sunderban que se encuentran cerca de India y Bangladesh, el bosque de mangles más grande de la Tierra, son el hogar de tigres de bengala, ciervos moteados, cocodrilos de agua salada, gatos pescadores y diversas especies de delfines.

Los hábitats costeros saludables también son importantes para mitigar el cambio climático mundial. Los mangles y los lechos de pastos marinos absorben de la atmósfera grandes cantidades de dióxido de carbono, un gas de efecto invernadero, y lo almacenan. Estos hábitats, conocidos como sumideros de carbono, contienen grandes reservas de dióxido de carbono almacenadas durante cientos de miles de años. Cuando estos entornos son dañados o destruidos, no sólo pierden su capacidad de capturar dióxido de carbono, sino que también el dióxido de carbono es liberado, lo que contribuye a aumentar los niveles de gases de efecto invernadero en la atmósfera.
Compruébelo usted mismo

Hacer piragüismo entre los mangles permite disfrutar de una tranquila oportunidad de ver aves, peces y manatíes.
Todos estos beneficios parecen una buena idea, pero ¿por qué querría dejar de lado mi buceo en un arrecife para practicar snorkeling en los pastos marinos o los mangles? Las praderas de pastos marinos y los bosques de mangles son lugares increíbles para ver todo tipo de vida marina, desde diminutos nudibranquios hasta manatíes gigantes. Los subestratos que proporcionan las raíces de los mangles y los pastos marinos son importantes para los organismos sésiles tales como esponjas, tunicados, ostras y anémonas. Hasta los organismos inmóviles pueden ser deslumbrantes; las esponjas que crecen en las raíces de los mangles agregan hermosos colores al hábitat.

Estos entornos son el hogar de organismos que probablemente no verá en el arrecife. Estas criaturas incluyen invertebrados tales como cangrejos herradura, estrellas de mar, nudibranquios, gusanos poliquetos, babosas de mar y ofiuras; peces tales como tarpones y caballitos de mar; y mamíferos como por ejemplo delfines y manatíes. Algunas especies protegidas como el dugongo (Dugong dugon) y la tortuga marina verde (Chelonia mydas) se alimentan principalmente de pastos marinos. Una tortuga marina verde adulta consume aproximadamente 2 kg (5 libras) de pastos marinos por día, mientras que un dugongo adulto come alrededor de 27 a 41 kg (60 a 90 libras) por día.


Los manatíes respiran en la superficie a través de orificios nasales que tienen válvulas que se cierran cuando están bajo el agua.

Los mangles son barreras naturales contra el viento; si desea usar esto para su beneficio debe elegir un punto de snorkeling a sotavento de un bosque de mangles. En un mar agitado en el lado de barlovento de una isla de mangles la visibilidad puede ser casi nula, mientras que el lado de sotavento puede ser perfectamente claro y plano. Los lechos de pastos marinos a menudo son adyacentes a islas de mangles, por lo que se pueden ver ambos hábitats en una sola excursión. El fondo puede ser bastante limoso y puede alborotarse con facilidad cuando está ventoso, pero normalmente se asienta bastante rápido. Casi siempre se puede encontrar un lugar claro y plano para practicar snorkeling, pero no se debe esperar tener la visibilidad y el agua cristalina de color azul que se pueden observar en el arrecife. Los taninos de los mangles a menudo les dan a las aguas circundantes una tonalidad rojiza o amarronada.
Cuídese
Practicar snorkeling entre pastos marinos y raíces de mangles es bastante diferente a hacer snorkeling en un arrecife de coral. Pero al igual que los arrecifes, los mangles y los pastos marinos son entornos frágiles que deben ser visitados con cuidado.

No se ponga de pie cuando haga snorkeling en mangles o lechos de pastos marinos y tenga cuidado dónde patea. Si sólo tiene aletas de buceo grandes, déjelas y haga snorkeling sin ellas (no las necesitará; las corrientes son mínimas o inexistentes). No sólo el sedimento se alborota con facilidad, sino que también organismos frágiles o peligrosos tales como aguas vivas y rayas de aguijón viven en el fondo o cerca de él, y las células urticantes tienden a asentarse en el sedimento. Pararse reiteradamente sobre hojas de pastos marinos puede matarlos.


Una garza azulada (variedad blanca) es una de las muchas aves zancudas que dependen de las islas de mangles para refugiarse.

Evite tocar a los habitantes, tanto por su bien como por el de la vida marina. Los organismos inmóviles se protegen a sí mismos de maneras sutiles. Las esponjas, por ejemplo, parecen inofensivas pero tienen toxinas y medios de defensa física en forma de espículas.

Tenga en cuenta que debido a que los mangles y los pastos marinos actúan como filtros, desgraciadamente tienden a acumular desechos humanos. Si decide recolectar basura para deshacerse de ella, primero mire detenidamente. Una botella, un frasco o una lata de aluminio pueden ser el hogar de un pez o un pulpo.

En algunos lugares tropicales y subtropicales, cortar mangles es ilegal, incluso si están en nuestro patio trasero. Cuando navegue, esté pendiente de la profundidad, no sólo por el bien de su hélice sino también por la salud de los pastos marinos.
Entrelazados entre sí
El ecosistema de corales/mangles/pastos marinos puede ser fuerte en conjunto. Algunas especies, como el pargo gris, usan los tres durante su ciclo de vida. Cada hábitat depende de los otros; si uno es dañado, los otros también se verán afectados. Para preservar uno de estos hábitats, los tres deben ser protegidos.


Los manatíes prefieren vivir cerca de la costa donde hay grandes cantidades de pastos marinos que pueden comer.

Si es de la clase de buzo que cuando está en un arrecife de coral ve más que simplemente tiburones, tortugas y rayas, realmente disfrutará el snorkeling entre pastos marinos y mangles. Incluso si no disfruta estos hábitats de forma directa, se beneficiará de ellos indirectamente la próxima vez que realice un buceo increíble en el arrecife. Los hábitats de pastos marinos, mangles y arrecifes de coral están interconectados. Si desea preservar nuestros arrecifes de coral, debemos apreciar y proteger estos hábitats costeros.
Referencias
Kruczynski WL and Fletcher PJ (eds.). Tropical Connections: South Florida's marine environment. (Cambridge, Md.: IAN Press, University of Maryland Center for Environmental Science, 2012).

McKenzie L. Seagrass Educators Handbook. (Cairns, Australia: Seagrass-Watch HQ, February 2008). Disponible en: www.seagrasswatch.org/education.
Acerca del autor
Sarah Egner es directora de investigación y desarrollo en la fundación Marine Resources Development Foundation.


© Alert Diver — 2do Trimestre 2014