Un estrecho muy completo

Todo lo que Lembeh tiene para ofrecer


Un buzo nada sobre el arrecife cubierto de corales blandos en California Dreaming.

Cinco era claramente el número mágico. Habíamos realizado excelentes buceos en el naufragio del Mawali durante el transcurso de la última semana, pero cuando iniciamos nuestro quinto descenso hacia el enorme carguero supimos por instinto que algo había cambiado. Había una corriente más fuerte que durante los buceos anteriores, pero la visibilidad había mejorado. Podíamos ver la proa con claridad a más de 30 metros (100 pies) de distancia del amarre de la línea de descenso.

Nos dirigimos directamente hacia el lugar con la sensación de que sin importar qué encontráramos sería extraordinario, y estábamos en lo correcto. Había tres llamativos peces escorpión situados en diversas posiciones que miraban inocentemente la columna de agua. Mientras evaluábamos la escena, la corriente se intensificó súbitamente. Quedó claro de inmediato por qué los depredadores estaban dispuestos de ese modo. Esperaban tenderles una emboscada a peces de cristal, que habían comenzado a cubrir la proa del barco en la rápida corriente. Un gran banco de caballas engullían ávidamente en el agua que se desplazaba a gran velocidad más allá de la cubierta, y a lo lejos pude ver a un par de sepias que cazaban junto a un grupo de esponjas. Con este tipo de sobrecarga sensorial era difícil saber dónde mirar, y mucho menos dónde apuntar las cámaras.

No obstante, nuestros suministros de aire no duraron demasiado en esas condiciones y antes de que nos diéramos cuenta desafortunadamente estábamos regresando al cabo de amarre. Pero nuestra decepción duró poco. El banco de peces murciélago que se encontraban cerca del cabo estaban aprovechando la rápida corriente para alimentarse, y se arremolinaban a nuestro alrededor con indiferencia, formando así una voraz pared de color dorado y negro. Un par de lijas se desplazaban con avidez entre los buzos que liberaban gases y se sujetaban al cabo, y varios calamares grandes merodeaban justo fuera del alcance de la cámara, mientras se atracaban en la corriente. No podíamos evitar reírnos; ¿es esto un naufragio o un bufé? Creo que depende de la perspectiva de cada uno.

Salimos a la superficie con gran emoción y cuando nos reunimos con los demás buzos en la embarcación la euforia era evidente. Sin embargo, cuando el capitán puso en marcha el motor para iniciar el viaje de 10 minutos de regreso al centro turístico, observamos que uno de los buzos estaba sentado en silencio y tenía la mirada fija en el amarre.

"¿Está todo bien?", le pregunté.

"¿Cómo?" Sí, lo siento; es que no puedo creerlo", respondió.

"¿Qué es lo que no puedes creer?"

Se dio vuelta y me miró perplejo. "He viajado por todo el mundo", afirmó. "Ese fue uno de los mejores buceos en un naufragio que he realizado y me encuentro en el medio del estrecho de Lembeh. Nadie me creerá".
Granos llenos de verdad
Arena. Para el turista promedio, la palabra evoca la cálida luz del sol, playas paradisíacas salpicadas de palmeras que se balancean y espumosos tragos con pequeñas sombrillas. No obstante, para muchos buzos es "la palabra de cinco letras". Se introduce en nuestros escarpines de neopreno, se extiende interminablemente entre el estacionamiento y nuestro punto de buceo favorito y amenaza con destruir los O-rings de nuestros reguladores, las cajas estancas y otros equipos.

En consecuencia, puede ser difícil convencer a los buzos de que vale la pena realizar una visita prolongada a lugares con mucha arena. Contra toda probabilidad, el estrecho de Lembeh se ha convertido en un destino de ensueño. En ningún otro lugar extensiones de lecho marino que aparentemente no tienen nada especial ofrecen una variedad tan asombrosa de criaturas extrañas y diminutas. Grandes cantidades de entusiastas cazadores de criaturas provienen de todos los rincones del mundo para disfrutar de la abundancia de este paraíso de arena, un lugar que se considera en gran medida la capital del "buceo en lodo" (muck-diving) del mundo.

En este lugar pueden encontrarse dos variedades de arena: blanca y negra. Lugares como Hairball, TK y Air Prang tienen arena volcánica fina de color negro y se encuentran entre los más famosos de Lembeh, aunque requieren una cuidadosa atención a la posición. Un aleteo aberrante puede generar una fuerte nube gris de limo que enfurecerá a los buzos que se encuentren en los alrededores. Lugares con arena blanca o fondos de residuos de coral tales como Rojos, Makawide y Critter Hunt también son populares y tienen la ventaja de ser algo más indulgentes cuando se producen contratiempos con las aletas. Al fin y al cabo, el color del lecho marino no importa demasiado; en ambos pueden observarse criaturas increíbles por igual.
Un título bien ganado

Un camarón mantis pavo real protege una nidada de huevos en la entrada de una pedregosa madriguera.
Nuestro viaje a la capital del muck-diving del mundo era una visita "poco atractiva", o al menos esa era la historia que nuestro guía de buceo intentaba venderme. No podía creerlo ya que había pasado 20 minutos fotografiando a un pulpo de anillos azules la mañana posterior a mi llegada.

Al principio, el tema predominante en el lugar parecía ser los camarones. Había camarones comensales en absolutamente todas partes: en corales blandos, corales negros, nudibranquios, crinoideos, erizos de mar, pepinos de mar y anémonas. Estoy bastante seguro de que podría haber encontrado a un camarón viviendo simbióticamente en otro camarón si lo buscaba con bastante empeño. Después de unos pocos días, nuestro guía decidió que los camarones eran para aficionados. No había un solo ranisapo estriado en el lugar, y eso aparentemente quería decir que las cosas estaban lentas.

Yo no estaba de acuerdo. Una vez que había sacado mi cuota de fotos de camarones, decidí que si se le hubiera informado a la vida marina local sobre la naturaleza "poco atractiva" de nuestra visita, eso simplemente había servido para aumentar sus niveles de hormonas. Después de realizar un buceo tras otro, la procreación descontrolada era evidente. Todas las criaturas parecían estar apareándose, cuidando huevos o recién salidas del cascarón. Las langostas mantis tenían grandes nidadas de huevos, mientras que peces mandarín se agrupaban en parejas en la columna de agua al anochecer. Los calamares vigilaban los nidos en los cabos de amarre en múltiples puntos de buceo. Jóvenes peces cofre minúsculos y lijas se balanceaban con los ojos bien abiertos frente a nuestras cámaras, mientras que crías de barramundi y burros chicleros serpenteaban tímidamente junto a las cabezas de coral.

Nos desplazábamos de un lugar a otro y registrábamos vistas de criaturas fantásticas sobre las que sólo había leído: ¡dragones de mar de Lembeh, peces escorpión de Ambón y un par de camarones jumbo (otra vez los camarones)! También vimos peces ranisapo pintados y verrugosos, algunos del tamaño de una uña y otros más grandes que un gato, pero no encontramos ninguno estriado. Nuestro guía estaba fuera de sí.

Una tarde, después de un extenuante día durante el que vimos una enorme cantidad de criaturas, lo vi cómo llenaba tanques para un buceo nocturno con tristeza. Me acerqué a él y le di una palmadita en el hombro con la intención de consolarlo. Me incliné hacia él y en voz baja le revelé mi mayor inseguridad, un pensamiento que me había perseguido desde el segundo día de nuestro viaje. "Menos mal que esta es una visita 'poco atractiva'", le dije. "Si hubiera sido una visita "atractiva", no creo que hubiera podido seguir el ritmo".
Sede central de cefalópodos


Lembeh tiende a atraer a un público orientado a los objetivos. En otras palabras, no es poco común que los visitantes lleguen con esperanzadas sugerencias para sus guías de buceo para poder aprovechar al máximo el tiempo que pasen mirando la arena. Debido a que los bizarros residentes submarinos de Lembeh cambian de dirección con frecuencia, la mayoría de las solicitudes de los huéspedes no hacen referencia a puntos de buceo específicos sino a criaturas en particular. Las listas de especies que desean ver están a la orden del día en el estrecho y, si bien varían, hay algo que se repite en casi todas ellas: los cefalópodos.

Tal vez es porque esta clase de animales, que incluye a pulpos, sepias y calamares, por cuenta propia exhibe la increíble diversidad de Lembeh. El hermoso pero mortífero pulpo de anillos azules, el adorable calamar "bobtail" y la brillante sepia extravagante de Pfeffer son criaturas que los buzos esperan años para ver y estas tres especies representan sólo una pequeña fracción de la población de cefalópodos que puede verse con facilidad en el estrecho.

Otro motivo de su popularidad puede ser su considerable inteligencia; estas criaturas figuran entre los "Einsteins" del océano. Las sepias alteran su coloración sin inconvenientes para mimetizarse con el entorno y (se cree) para comunicarse; el pulpo de coco juega a las escondidas con los observadores desde su morada, ya sea se trate de una cáscara de coco o una botella que se haya desechado. Si eso no es lo suficientemente convincente, le recomendamos observar al pulpo mimo que puede ocultarse a la intemperie al emular peces león, serpientes de mar y otros animales marinos.

La única desventaja de la fabulosa densidad de cefalópodos que hay en el estrecho es la certeza de que el observador se verá alejado de una especie para admirar a otra. En cualquier otro lugar, estaríamos emocionados al alejar la vista de un sepia extravagante de Pfeffer para descubrir que estábamos siendo observados atentamente por una jibia (Sepia Latimanus), pero este tipo de encuentro es sólo un punto de partida en Lembeh. Un evidente ejemplo de este fenómeno tuvo lugar durante un buceo nocturno en Jahir, donde tuvimos 90 minutos increíbles y pasamos exclusivamente de una especie de cefalópodos a otra. Las criaturas que vimos esa noche incluyeron a un pulpo ocelado venenoso, varios pulpos de coco, un pulpo mimo, un pulpo (Octopus luteus) y, como final, un calamar de arrecife en la columna de agua durante nuestra parada de seguridad. Bueno, eso es todo lo que un buzo desea ver.
El vasto mundo de Lembeh

Una pareja de diminutos caballitos de mar pigmeos (Hippocampus bargibanti) se aferran a un coral de abanico cuyo color combina perfectamente con ellos.
No es fácil alejarse de algo seguro, y la concentración de increíbles criaturas pequeñas de Lembeh es casi lo más cercano a algo seguro que los buzos pueden experimentar. Sin embargo, después de inspeccionar la arena durante un par de semanas, sabíamos que estábamos estancados. Necesitábamos un descanso y era el momento de enfocar nuestros ojos (y las lentes de nuestras cámaras) en algo más grande que un mazo de cartas.

Nuestro guía de buceo recibió con gusto nuestro pedido de hacer algo un poco diferente y nos inscribió para una visita a la isla de Bangka, justo al norte de tierra firme de Célebes. Nos dijo que el viaje en barco demoraría aproximadamente dos horas si el océano cooperaba, por lo que realizaríamos tres buceos en el lugar, si las condiciones lo permitían. El clima nos ayudó y pasamos el día fotografiando los famosos arrecifes cubiertos de corales blandos de Bangka en un agua cristalina.

Ese viaje de un día desató nuestra curiosidad. ¿Qué otras oportunidades de buceo poco convencionales podríamos encontrar cerca de la capital del muck-diving del mundo? ¿Y en todas ellas sería necesario emprender largos viajes en barco? Cuando le ofrecimos al personal de buceo pagar algunas visitas a otros naufragios y arrecifes locales, se entusiasmaron con la idea y nos ayudaron a organizar una semana de buceos que nos permitiría ver un lado de Lembeh muy diferente.

Al día siguiente, mientras los barcos de todos los demás fueron en busca de minúsculas criaturas, el nuestro se aventuró hacia el extremo sur de la isla de Lembeh. Mientras nos dirigíamos hacia una poco prometedora roca que perforaba la superficie del agua, por un momento sentí un fuerte remordimiento por perdernos el muck-diving de esa mañana (¿encontrarían los guías el par de caballitos de mar pigmeos que habían sido vistos el martes?). Pero luego un pensamiento vino a mi mente: algunos de los mejores buceos que he realizado comenzaron con la presencia de una roca poco prometedora que sobresalía de la superficie del agua.

Cuando llegamos a la roca, miramos hacia abajo y nos recibió la vista del lecho marino a unos 29 metros (95 pies) de profundidad. Los pensamientos relacionados con minúsculas criaturas desaparecieron de inmediato. Nos colocamos el equipo e ingresamos al agua en tiempo récord.

Buniang fue la antítesis de los buceos con criaturas emblemáticas del estrecho. Bajo la superficie del océano, ni un centímetro de esa increíble roca estaba descubierto. Coloridos corales blandos y corales sol que se balaceaban con antias y fusileros invadían cada centímetro del lugar. Vimos a un par de tiburones de arrecife de punta blanca que nadaba perezosamente por allí y luego giramos para ver cómo dos búngaros serpenteaban entre las rocas. Cuando iniciamos nuestro ascenso, descubrimos un enorme cañón en el centro del pináculo que estaba repleto de grandes corales de abanico de color carmesí y un agitado banco de bagres rayados.


Peces mandarín se agrupan en parejas al anochecer en un breve ritual de apareamiento, lo que los convierte en un apetecible y desafiante objeto fotográfico.
Para mantenernos ocupados durante nuestro intervalo de superficie, nos dirigimos a una playa cercana, Pantai Jiko, para practicar un poco de snorkeling. El agua era increíblemente cristalina y cuando miré hacia abajo pude ver una pared escarpada cuyos bordes estaban cubiertos por grandes esponjas. De hecho, ese era nuestro siguiente punto de buceo; pronto descendimos y descubrimos una inmaculada pared cubierta por enormes esponjas de todas formas y colores. Pasamos junto a un área llena de esponjas barril grandes como motocicletas y descubrimos que la pared estaba cubierta por una maraña de esponjas incrustantes y en forma de cuerda y pala.

Ese era sólo el comienzo y, a medida que pasaron los días, el guía que había logrado que encontrar pulpos de anillos azules pareciera pan comido comenzó a especializarse en encontrar criaturas más grandes. Dante's Wall, en el rincón noreste del estrecho había una agradable pendiente frecuentada por tortugas y recubierta de gorgonias de múltiples tonalidades, corales blandos y estrellas de mar. Densos grupos de antias se desplazaban al unísono en los bajos y los depredadores peces león los habían seguido; se movían entre los corales de abanicos y corales látigo con una facilidad elegante y amenazadora. Un poco más al sur se encontraba el adictivo California Dreaming, un imponente arrecife azotado por corrientes repleto de corales blandos de color naranja y rosa intenso. Increíblemente, estábamos justo a la vuelta de un lugar donde habíamos buscado nudibranquios dos días antes, un hecho que rápidamente se convirtió en motivo de risa para algunos ("¿está seguro de que desea bucear en California Dreaming? En su lugar, podríamos dar la vuelta y buscar en el escombro".) Incluso lugares tradicionales para la caza de criaturas como Nudi Retreat y Nudi Falls ofrecían algunas increíbles oportunidades para tomar fotos gran angular, incluso rompientes (bommies) cubiertas de gorgonias y ramas de corales blandos a pocos centímetros de la superficie.


Los estridentes colores y el patrón del camarón multicolor coinciden casi perfectamente con el crinoideo que habita.
También hay algunos bellísimos arrecifes artificiales en el estrecho. El Mawali, el naufragio mencionado en nuestro relato introductorio se convirtió en uno de nuestros favoritos. Este enorme carguero japonés de la época de la Segunda Guerra Mundial, que yace sobre la banda de babor a unos 29 metros (95 pies) de profundidad, ha atraído a un espectacular surtido de vida marina y se encuentra a minutos de distancia de muchos de los populares centros de buceo. La hélice, los motores y el puente están intactos y la superestructura está recubierta de corales duros y blandos que compiten por ganar espacio con corales de abanico y esponjas barril y florero. Más cerca del extremo sur del estrecho se encuentra el más pequeño Kapal Indah, que quiere decir "hermosa embarcación". Este barco pesquero está posado sobre la quilla a unos 27 metros (90 pies) de profundidad cerca de un hermoso arrecife inclinado. Los motores están intactos y pueden verse con facilidad y la superestructura ha sido recubierta de corales blandos y negros.

Una vez finalizada nuestra investigación, nuestra perspectiva de Lembeh sin duda había cambiado. Sólo nos quedaban unos pocos días y no queríamos perdernos una sola cosa de lo que el estrecho tenía para ofrecer. Comenzamos a llevar cámaras apropiadas tanto para pequeñas criaturas como para vistas panorámicas más grandes en la embarcación de buceo, sin importar el destino, por si acaso.

El último día, está dedicación (algunos pueden llamarla paranoia) resultó de utilidad. Durante mi parada de seguridad en un reconocido punto ideal para la fotografía macro, divisé un adorable pez ranisapo gigante rosa pálido en una esponja de color gris. Observé con tristeza. El pez era simplemente demasiado grande para fotografiarlo con la cámara que había llevado, que estaba equipada para capturar imágenes de criaturas no más grandes que una moneda de 10 centavos. Segundos más tarde, sentí un golpecito en el hombro. Al darme vuelta vi que mi guía, una de las personas con más experiencia para encontrar criaturas en el estrecho, sostenía mi cámara con gran angular orgullosamente, que estaba perfectamente configurada para fotografiar el ranisapo gigante. Cambié de cámara con gusto y tomé algunas imágenes antes de salir a la superficie para encontrarme con el barco que me estaba esperando.

Miré a mi guía y le dije efusivamente: "¡muchas gracias! ¿Tu sabías?".

Sonrió tímidamente, se encogió de hombros y simplemente respondió: "eso era gran angular, ¿no?

"Sí", respondí riendo. "Sí, eso era absolutamente gran angular".
Cómo bucear en este lugar

Un buzo que practica snorkeling disfruta del agua cristalina y los hermosos arrecifes superficiales de Pantai Jiko.
El estrecho de Lembeh está situado en la provincia Célebes Septentrional de Indonesia entre tierra firme de Célebes y la isla de Lembeh. Las condiciones para la práctica de buceo son aptas durante todo el año y gracias a su ubicación cerca del ecuador el estrecho no se ve afectado por tifones. Se producen variaciones estacionales en el clima y la temperatura del agua, aunque las estaciones han sido menos predecibles en los últimos años. La estación seca tiende a durar desde Junio hasta Septiembre, donde generalmente se registran temperaturas del agua más bajas (24°C a 26°C [75°F a 79°F]), buena visibilidad y la oportunidad óptima de observar una increíble vida marina.

La estación lluviosa a menudo se extiende de noviembre a abril y normalmente trae aparejado un aumento en las temperaturas del agua (26°C a 29°C [79°F a 84°F]) y una menor visibilidad. Las condiciones climáticas y del mar durante la estación lluviosa pueden impedir el acceso a los puntos situados en extremo norte del estrecho, pero es más probable que se pueda acceder a los puntos del lado este de la isla de Lembeh durante esta estación.

Hay una cámara hiperbárica en Manado, que se encuentra a dos horas de distancia en automóvil desde el estrecho de Lembeh.

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© Alert Diver — 4to Trimestre 2013