Fotógrafo: Ned DeLoach




Langosta mantis rayada (Lysiosquilla maculate) cazando en la superficie bajo el resplandor de una lámpara de querosén.



Ned DeLoach
Casi todos los fotógrafos submarinos y entusiastas de la vida marina de prácticamente todas las embarcaciones de vida a bordo que navegan por los mares tropicales vivimos la misma situación. Salimos del agua, nos apresuramos por descargar nuestras fotos y luego nos sentamos en el salón principal con nuestras computadoras portátiles para ver todas las imágenes. Luego consultamos los libros de referencia de identificación de peces para obtener más información acerca de las criaturas extrañas y maravillosas que acabamos de ver. En la mayoría de los casos, Ned DeLoach y Paul Humann son los autores de la guía de identificación de peces elegida. Estos libros, obras lógicas, enciclopédicas y definitivas, son la culminación de vidas bien aprovechadas repletas de experiencias de buceo y documentación.

STEPHEN FRINK: muchos de nosotros que hemos hecho de la fotografía submarina una profesión provenimos de lugares donde la geografía lo hacía poco probable. Usted es del oeste de Texas, que está rodeado de tierra y lejos del mar, pero ha dicho que siempre ha pensado en el mar.


Un pulpo pelágico (Macrotritopus sp.) no descrito.
NED DELOACH: me resultaba muy natural. Mi madre era bibliotecaria y naturalista. Fui criado con historias sobre las hazañas de Shackleton, Audubon y Beebe. Tenía una particular predilección por las historias sobre el mar, especialmente las aventuras que tenían lugar bajo la superficie. En esos días, el buceo se practicaba con escafandra.

Mi fascinación se convirtió en una pasión para toda la vida durante unas vacaciones familiares a Georgia; creo que tenía ocho años en ese entonces. Mi papá se desvió hacia el sur y condujo por la carretera costera a lo largo del brazo territorial de la Florida. Al final de la calzada, vi a tres niños, no mucho más grandes que yo en ese entonces, que caminaban lentamente por una pendiente hacia el agua con máscaras y aletas en la mano. Recuerdo con claridad que pensé: "si viviera junto al océano, sabría el nombre de cada una de las criaturas que viven en él". Esa Navidad el trato se selló cuando encontré una máscara y aletas bajo el árbol. Me convertí en una "rata de agua", me uní al equipo de natación, tomé clases de seguridad en el agua, me convertí en socorrista y también en instructor y luego entrenador de natación. Poco después de la universidad me dirigí a Florida para bucear y he vivido aquí desde entonces.


Una guerra de posiciones entre dos blénidos espinosos (Acanthemblemaria spinosa)

SF: Florida ofrece una gran cantidad de diferentes oportunidades de buceo y a fines de la década de 1960 era un área marina virgen. ¿Dónde realizó la mayoría de sus buceos?

ND: me instalé en Jacksonville, donde conseguí un trabajo en una escuela preparatoria local donde me desempeñaba como instructor de natación y educación física. Los manantiales del estado estaban a una corta distancia en automóvil; muchos de los mejores lugares se encontraban a lo largo del río Suwannee a menos de 145 km (90 millas) de mi casa. En esos días, los manantiales implicaban cuevas llenas de agua y las cuevas suponían exploración. ¿Cómo podía resistirme? Tuve la suerte de conocer a Sheck Exley en una etapa temprana y de ser incluido en su grupo de amigos buzos de cuevas. Ellos eran los líderes, buceaban a grandes profundidades y se metían en cuevas donde nadie había ido antes, y sobrepasaban los límites al máximo. Esa fue una época emocionante. En la actualidad, los expertos consideran que Sheck es el mejor buzo de todos los tiempos y uno de los más grandes exploradores de su generación. Desde un comienzo descubrí que no estaba a su nivel, pero sí tenía habilidades útiles tales como la fotografía y la escritura, por lo que me permitieron acompañarlos durante años y documentar sus hazañas para las revistas.


Un pulpo de coco (Amphioctopus marinates) encuentra refugio dentro de conchas de bivalvos descartadas y mitades de coco.

SF: me resulta extraño que un hombre que es conocido por las interacciones con vida marina, la fotografía de peces y la identificación de criaturas haya comenzado buceando en cuevas, un entorno tan desprovisto de vida marina.

ND: bueno, en ese entonces no exploraba sólo cuevas y manantiales; quería experimentarlo todo. En cuanto terminé mis estudios en la universidad, tres de mis compañeros del equipo de natación y yo viajamos hacia el sur desde Isla Mujeres en la península de Yucatán a través de América Central con arpones submarinos y cámaras hasta que se nos acabó el dinero. También realizamos viajes por carretera a los Cayos, Miami, West Palm Beach y la Costa del Golfo para bucear. Rápidamente descubrí que no había demasiada información sobre dónde bucear en Florida, por lo que en 1971 escribí mi primer libro, Diving Guide to Florida Springs (Guía de buceo de los manantiales de Florida), seguido de Diving Guide to the Florida Keys (Guía de buceo de los Cayos de la Florida. Algunos años más tarde, combiné los dos títulos y publiqué Diving Guide to Underwater Florida (Guía de buceo de Florida bajo el agua), cuando comencé a agregar otras áreas del estado. El libro aún está a la venta en su 11ra edición.


Después de un encuentro de una hora, un pulpo mimo (Wunderpus photogenic us) del tamaño de una tarta se aleja nadando.

SF: sus colaboraciones con Paul Humann, un fotógrafo submarino extraordinariamente talentoso por derecho propio, han definido en gran medida esta última parte de su carrera. ¿Cómo sucedió esto?

ND: Paul es un pionero consumado y dejó un estudio de abogados en Wichita, Kansas, para convertirse en el propietario y operador de la primera embarcación de vida a bordo exitosa del Caribe, Cayman Diver. Durante toda la década de 1970, mientras buceaba con invitados, Paul tomó fotos de vida marina prácticamente todos los días. Después de sus días en Cayman Diver, un amigo en común nos presentó y congeniamos de inmediato.


Un gobio despliega sus opérculos y expande su boca en un último intento por evitar ser tragado por un chile.
Poco tiempo después de nuestra reunión se me pidió que editara la revista Ocean Realm. Se trataba de una revista trimestral sobre el mar con una excelente calidad de impresión, al igual que la nueva Alert Diver, con artículos y fotografía de primera categoría. Pero, como es sabido, una revista implica mucho trabajo, por lo que le pedí a Paul que fuera co-editor. Transcurría el año 1987; yo era responsable de los artículos y Paul se ocupaba de la fotografía. La revista era un éxito, y logramos un equilibrio financiero en la segunda edición. Tuvimos buena suerte durante el siguiente año y medio hasta que la revista fue vendida inesperadamente a una editorial de Texas. Pero el contratiempo fue temporal. Continué escribiendo la columna "Naturalista submarino" de la revista durante años. Lo que es más importante, Paul y yo nos dimos cuenta de que nos gustaba trabajar juntos, por lo que decidimos publicar una serie de guías de vida marina creadas a partir de su colección de imágenes. La necesidad nos llevó a hacer todo nosotros mismos: investigación, redacción, fotografía, financiamiento, diseño, publicación y finalmente distribución de nuestros propios productos.

Nuestro primer título, Reef Fish Identification: Florida, Caribbean, Bahamas (Identificación de peces de arrecife: Florida, el Caribe y las Bahamas), se imprimió en 1989 y se agotó en un año. A lo largo de los dos años siguientes publicamos un libro de criaturas del Caribe y luego uno de corales, que junto con el de peces formaron la colección Reef Set (Colección de arrecifes), de tres volúmenes. Paul dejó de vivir sus tarjetas de crédito y yo dejé de enseñar. Hasta el día de hoy, casi 25 años después, hemos producido nueve guías que se venden en todo el mundo. No nos han hecho ricos, pero nos ha permitido tener un buen estilo de vida.


Un pez mandíbula de cabeza amarilla (Opistognathus aurifrons) macho incubando una nidada de huevos.
SF: recuerdo que esos primeros libros eran cuadernillos, pero acabo de comprar una copia del último libro, la nueva edición de Reef Creature Identification: Florida, Caribbean, Bahamas (Identificación de criaturas de arrecife: Florida, el Caribe y las Bahamas), y observé que el nivel de producción es mucho más alto y que incluye muchos más animales que aquellas primeras referencias que aún tengo en mi biblioteca.

ND: antes de que nuestras guías llegaran al mercado, los libros sobre vida marina eran escritos principalmente por científicos, con descripciones basadas en características anatómicas desconocidas tales como recuentos de aletas y la cantidad de filas de escamas. En el Caribe, hay entre 400 y 500 especies de peces con los que uno se puede encontrar durante un buceo. Los textos científicos tradicionalmente incluían a todas las especies en su supuesto orden evolutivo, donde los peces cartilaginosos, los tiburones y las rayas aparecían primero y los peces cofre cornudos y las lijas aparecían cerca del final, un sistema que tiene muy poco sentido para cualquiera que no sea ictiólogo. Por ese motivo, decidimos simplificar a información. Comenzamos por organizar a los peces en categorías visuales generales y mantuvimos a las especies semejantes juntas siempre que fuera posible. También agregamos información pertinente para los buzos, incluso la reacción típica de los peces frente a la presencia de los buzos, sus hábitos y cuán comunes o raros son.

Lo que ha cambiado considerablemente a lo largo de los años es la cantidad de especies incluidas en nuestros libros. Tomemos como ejemplo nuestra tercera edición del libro de criaturas que usted mencionó. Con la ayuda de una gran cantidad de fotógrafos y la incorporación de Les Wilk (de ReefNet) como autor, aumentamos la cantidad de especies de 500 a casi 900. Incluso con este aumento, sentimos que sólo hemos descubierto una mínima parte de todo lo que aún hay por explorar y fotografiar en el mar.


Un camarón limpiador ingresa a la boca de un mero tomate (Cephalopholis sonnerati) para quitarle los parásitos.
SF: su esposa, Anna, tiene un papel importante en sus proyectos; describa como es trabajar juntos.

ND: inmediatamente después de casarnos a principios de la década de 1990 vivimos en Bimini, Bahamas, durante tres años mientras trabajábamos en Reef Fish Behavior: Florida, Caribbean, Bahamas (Comportamiento de los peces de arrecife: Florida, el Caribe y las Bahamas. Fue una época especial en la que, como dijo John Steinbeck, "el mundo giraba sin parar". Buceábamos seis días a la semana, generalmente en los mismos cuatro arrecifes hasta que conocíamos a los animales de memoria. También disfrutábamos de la investigación, lo que normalmente implicaba sumergirnos en las pilas de libros de la biblioteca de la Escuela Rosenstiel de Ciencias Marinas y Atmosféricas de la Universidad de Miami cuando estábamos en tierra firme. Esa fue una excelente formación.

Hasta la fecha, el comportamiento sigue siendo el objetivo principal. La curiosidad, el ingenio, la capacidad para divisar animales y el talento de Anna con una cámara de video son esenciales para nuestro trabajo. También es muy divertido estar con ella. Siempre realiza observaciones inteligentes que yo paso por alto por completo. Para tener una idea de lo ingeniosa y encantadora que es, consulte su blog, blennywatcher.com; es muy divertido, al igual que Anna.

Racimos de coral punzante son el hogar exclusivo de los peces aguja rayados (Siokunichthys bentuviai) del tamaño de un palillo.

SF: puedo percibir su entusiasmo cuando leo su columna Encuentros en cada edición de Alert Diver. Cuénteme cómo es un buceo "típico" de Ned y Anna DeLoach, donde están inmersos en un entorno repleto de criaturas que es particularmente productivo.


Una sepia diminuta segundos antes de salir del huevo.
ND: a Anna y a mí nos encanta la selección natural, y no hay mejor lugar para obtener una cantidad suficiente de biodiversidad que bajo el agua. Para nosotros lo más importante es la búsqueda y la alegría del descubrimiento. Incluso hoy en día, después de más de 40 años de practicar buceo, cada vez que ingreso al agua siento que estoy a punto de realizar un gran descubrimiento.

Durante un típico buceo no nos desplazamos demasiado, especialmente si trabajamos con un sujeto difícil. "Buceen lentamente, sean pacientes y atrévanse a pensar en lo pequeño" es el consejo que seguimos (y damos), ya sea que simplemente observemos vida salvaje o que filmemos o tomemos fotografías. Hemos comprobado que muchas criaturas fascinantes son pequeñas, a menudo no más grandes que la uña de un pulgar, y la mayoría de ellas son difíciles de encontrar. Cada año disminuimos la velocidad aún más e intentamos abrir más los ojos a las posibilidades que se nos presentan. Y bajo el agua soy demasiado paciente, una virtud que no tengo en absoluto sobre la superficie. Cuando estoy concentrado en un sujeto, Anna sabe mantener los ojos abiertos a lo que sucede alrededor. Ella lo llama la fiebre del gobio; yo lo llamo dicha.

SF: si bien se considera un naturalista más que un fotógrafo, no podría obtener las imágenes de calidad que comparte con nosotros sin prestar mucha atención a la calidad del equipo fotográfico submarino. ¿Qué utiliza para fotografiar?


Un camarón limpiador extiende sus pinzas dentro de la diminuta boca de un fusilero recolector de plancton para extraer parásitos para la cena.
ND: Paul me enseño a fotografiar animales y no he modificado mis técnicas demasiado con el transcurso de los años, con excepción del cambio a las cámaras digitales hace algunos años, lo que ha resultado beneficioso. Básicamente procuro que mi equipo sea lo más simple e hidrodinámico posible. Sólo uso un enfoque manual y números f en modo manual, y fotografío exclusivamente con un solo flash Ikelite DS160 y una caja estanca Ikelite. Considero que el sistema es robusto, confiable y rápido. Recientemente subí de categoría y comencé a usar una cámara Nikon D800 para obtener los 36 megapíxeles que me permiten recortar más. El noventa y cinco por ciento de mis fotos son tomadas con un objetivo macro de 50mm o 60mm.

Las personas parecen sorprenderse con la simplicidad de mi configuración, pero me permite tener la versatilidad que necesito. Si algo he aprendido a lo largo de los años es que nunca sabemos con qué nos podemos encontrar bajo el agua. Mi artículo Encuentros de esta edición cuenta la historia de la búsqueda de dos semanas que Anna y yo emprendimos para encontrar los peces de una lista ranking en Utila. En el último día de nuestra estadía, mi equipo me permitió capturar a dos de las especies que deseábamos encontrar, un gobio de 2 cm (tres cuartos de pulgada) y una raya de aguijón de 1,2 metros (4 pies), en el mismo buceo.


Gobios de coral de aleta negra (Paragobiodon lacunicolus)

SF: ¿tiene algún otro consejo para los buscadores y fotógrafos de criaturas?

ND: si puede pagarlo, contrate lugareños expertos siempre que sea posible; vale mucho la pena hacer el gasto. En toda Indonesia y en gran parte del Triángulo de Coral los guías de buceo están entrenados para encontrar animales para los invitados. Estos jóvenes hombres, y en algunos casos mujeres, son expertos en encontrar animales que se especializan en no ser encontrados. Los ojos de muchos de nosotros, incluso los míos, se han acostumbrado. Estos guías son mucho mejores a la hora de clasificar los matices de la naturaleza. Ellos disfrutan la búsqueda tanto como nosotros y no hay nada que les guste más que un desafío. La mitad de las especies representadas en nuestros libros del Pacífico no estarían allí sin su magia bajo el agua.

Un segundo consejo: esté dispuesto a dedicar su buceo a un solo animal para tomar una sola foto. Una buena imagen vale más que miles de instantáneas. Obtener una buena foto requiere tiempo y una buena dosis de temple para permanecer en un lugar esperando para lograr una sola foto mientras muchos otros animales y posibles imágenes dan vueltas en los alrededores. Para capturar esa buena imagen hay que tener conocimientos sobre el sujeto y esperar el momento exacto para activar el obturador. Y no hay que olvidar el factor suerte, un componente esencial para alcanzar el éxito.


Peces mariposa enmascarados (Chaetodon semilarvatus)

SF: cuénteme un poco sobre su colaboración con la fundación Reef Environmental Education Foundation, mejor conocida para la mayoría de nosotros como REEF.

ND: Paul y yo, junto con nuestro querido amigo Jim Dalle Pazze, fundamos REEF poco tiempo después de que nuestro primer libro se lanzara al mercado. La idea de la organización surgió a partir de la falta de información que Paul y yo pudimos observar acerca de las poblaciones de peces mientras investigábamos para nuestro libro. Se debe recordar la década de 1980 y darse cuenta de que en ese entonces muchas naciones insulares estaban buscando estudios de arrecifes de bajo impacto para reemplazar los métodos tradicionales que incluían obras de dragado, envenenamiento y la siempre vaga práctica de obtención de datos a través de pesquerías comerciales. Simplemente incorporamos los métodos que los observadores de aves habían estado utilizando por años para llevar a cabo censos de las poblaciones de aves.


En competencia por un macho, calamares de arrecife de aleta grande (Sepioteuthis lessoniana) iluminan sus brazos y exhiben su tradicional patrón de cebra.
REEF comenzó a entrenar a buzos para medir la biodiversidad de los peces y reunir datos en relación con su abundancia durante viajes de campo organizados y vacaciones de buceo. Dos décadas y miles de buceos voluntarios después, REEF ha compilado la base de datos más grande de observación de peces marinos del mundo, una fuente única que es usada por agencias gubernamentales, investigadores, conservacionistas y gerentes de pesquerías para ayudar a establecer y evaluar las prácticas de gestión. Este verano boreal celebramos el 20mo aniversario de nuestro primer recuento de peces, que tuvo lugar en Cayo Largo.

Desde sus comienzos, la organización se ha expandido y ha tomado la iniciativa de estudiar la invasión de peces león del Atlántico occidental y trabajar con el Departamento de Medio Ambiente de las Islas Caimán para investigar una de las últimas concentraciones masivas para el desove del mero estriado que se conocieron. Todo esto ha sido realizado por buzos que comparten un deseo común de hacer algo bueno por el océano. Eso me hace bien al corazón.

© Alert Diver — 1er Trimestre 2014