Flower Garden Banks




Esta foto panorámica de 360 grados muestra a un buzo merodeando a 27 metros (90 pies) sobre la cobertura de
coral en East Flower Garden Bank.


Nuestra embarcación de vida a bordo tironeaba suavemente de su boya de amarre a 161 km (100 millas) de la costa de Texas en las interminables aguas azules del golfo de México. A unos 21 metros (70 pies) debajo de nosotros yacía parte del Flower Garden Banks National Marine Sanctuary, FGBNMS (Santuario Marino Nacional Bancos del Jardín de Flores), hogar de casi 20 tipos de corales, cientos de especies de peces e invertebrados y aproximadamente 20 especies de tiburones y rayas.

Estos arrecifes crecen sobre formaciones geológicas denominadas domos salinos que se elevan como montañas desde el borde de la plataforma continental. Entre ellos hay aguas abiertas hasta los 152 metros (500 pies) de profundidad. Mientras que los arrecifes de coral de todo el mundo representan uno de los entornos más amenazados del planeta, estos siguen siendo algunos de los arrecifes más saludable de América del Norte y el Caribe.


Tiburón ballena
Los tres puntos del santuario, East Flower Garden Bank, West Flower Garden Bank y Stetson Bank, abarcan una superficie total de 145 km2 (56 millas cuadradas). En East y West Flower Garden Banks, los corales cubren más del 50 por ciento de la superficie hasta unos 30 metros (100 pies), lo que representa la cobertura de coral más alta de cualquier punto del Caribe y el golfo de México. No es de extrañar que Flower Gardens esté incluido en las listas de deseos de mucho buzos.

Subimos a nuestra embarcación de vida a bordo, M/V Fling, el viernes a la noche, dormimos mientras el barco navegó durante siete horas hasta el santuario y realizamos nuestro primer buceo el sábado a la mañana. La embarcación tiene una capacidad máxima de 31 buzos y seis miembros de la tripulación, pero teníamos lo que parecía un océano entero para nosotros. De hecho, sólo aproximadamente 1.500 personas bucean en Flower Garden Banks cada año.

Cada uno de los bancos ofrece diferentes puntos destacados y una enorme variedad. "He realizado al menos 1.000 buceos allí y aún encuentro cosas que nunca antes había visto", manifestó la coordinadora de investigación y permisos de FGBNMS, Emma Hickerson.


Los bancos combinados de peces sandía y pargos grises y vermellón, como
puede verse en la imagen, son numerosos.
En West Flower Garden Bank bajamos por la línea de descenso con una excelente visibilidad y pasamos junto a una pareja de barracudas con forma de torpedo que estaban al acecho debajo del barco y un banco de seriolas plateadas que danzaban a la distancia. En el arrecife encontramos una revuelta de peces (bancos de chromis de color marrón y azul, lábridos de cabeza azul, peces ángel reina y francés y variedades de peces Damisela, chapines pintados, peces globo, peces loro y candiles. En una extensión de arena en el fondo, un gobio neón de rayas azules pasaba el rato y varias morenas estaban al acecho en recovecos y ranuras del coral. Tiburones ocasionalmente se desplazan por los bordes de los arrecifes, figuras sombrías contra el azul del agua. Aquí la diversidad de especies es un poco menor que en muchos arrecifes del Caribe, pero la abundancia de vida es relativamente mayor.

Esa tarde en el primer buceo en East Flower Garden Bank fuimos recibidos por torbellinos de peces cirujano azules y varios meros tigre grandes y solitarios. En el extremo opuesto del espectro de tamaño, peces mandíbula de cabeza amarilla de 8 cm (3 pulgadas) se elevaban erguidos desde el fondo arenoso y gobios del tamaño de mi dedo meñique se escondían dentro de abundantes esponjas barril.

Durante el siguiente buceo, una mantarraya de casi 4 metros (12 pies) de ancho planeaba por allí como una nave espacial submarina. El personal del Santuario utiliza fotografías para mantener un catálogo de estos residentes; cada uno es identificado por los patrones de manchas únicos que tienen en la parte inferior de su cuerpo. El catálogo actualmente contiene 85 individuos, lo que incluye varios fotografiados en múltiples bancos y al menos uno que ha sido visto múltiples veces dentro del santuario a lo largo de un período de seis años.


En el Flower Garden Banks National Marine Sanctuary la vida abunda. Los avistamientos de mantarrayas, tortugas
bobas y tiburones ballena son comunes.


A principios de la primavera boreal, tiburones martillo y rayas jaspeadas se reúnen aquí y los buzos a veces observan tiburones ballena en el verano. Mientras yo buscaba en vano lograr ver alguno, buzos más afortunados que viajaron en un barco chárter sólo tres semanas más tarde informaron la presencia de un macho de 6 metros (20 pies) cerca de la embarcación.

Nuestro cronograma incluía un buceo nocturno en East Flower Garden Bank. Al estar tan alejado de la costa, la oscuridad debajo de la superficie se asemeja al espacio exterior y una luz que se reflejaba en nuestra línea descendente la penetraba como una baliza reconfortante. Ofiuras con aspecto de alienígena se alejaban de mí y peces se congelaban brevemente en mi luz de buceo mientras yo escaneaba las profundidades con su haz.


Después de la primera luna llena de agosto se inician los eventos de desove
masivo de coral.
La acción nocturna del lugar se vuelve épica aproximadamente una semana después de la primera luna llena cada agosto, cuando múltiples especies de coral participan en un evento de desove masivo. Cada especie se reproduce en un momento bastante específico y consistente, una tras otra, en un frenesí reproductivo que llena el agua de un sinnúmero de larvas invertidas que se desplazan lentamente. La fertilización se produce en la superficie y las larvas se establecen cerca o se dejan llevar por las corrientes hacia otros lugares.

Durante la noche la embarcación navegó hasta Stetson Bank, que tiene una topografía bastante diferente a East y West Flower Garden Banks. Aquí, un lecho de limolita forma una cresta de pináculos de 457 metros (1.500 pies) de largo separados por profundos valles. Corales de fuego y esponjas dominan las aguas algo más frías. Hay abundantes peces ángel que con frecuencia pueden verse mordisqueando las prolíficas formaciones de esponjas. Aquí pueden encontrarse sargentos mayores con características rayas, candiles de ojos grandes, bancos de chopas blancas e incluso peces sapo enigmáticos y camuflados.

Durante casi 30 años, científicos de FGBNMS han utilizado marcadores permanentes en estaciones fotográficas como parte de un proyecto de monitoreo a largo plazo en colaboración con la Oficina de Gestión de Energía del Océano (Bureau of Ocean Energy Management) y la National Marine Sanctuary Foundation. En la actualidad existen 160 de estas estaciones desperdigadas entre los bancos, donde científicos toman fotos cada año exactamente en el mismo lugar y con la misma orientación. Estas series de fotos ayudan a hacer un seguimiento de la salud de los arrecifes y revelan con claridad los cambios que se producen como por ejemplo con la cobertura de coral. La cobertura de coral se ha mantenido estable o alta durante la gran cantidad de años de monitoreo en East y West Flower Garden Banks. No obstante, en Stetson Bank se ha mantenido una disminución en la cobertura de coral. Este tipo de documentación es importante: estos arrecifes se enfrentan a graves amenazas a pesar de su lejanía y la protección que recae sobre ellos.


Los buzos pueden tener la oportunidad de observar los comportamientos de apareamiento de animales como
estas ofiuras rubí.


En 2005, las temperaturas del agua más cálidas de lo normal causaron el blanqueamiento de un 45 por ciento de los corales, es decir, la expulsión de sus zooxantelas simbióticas, las algas fotosintéticas que viven dentro de los tejidos de los corales. En 2010 y nuevamente en 2016, lo sucesos de blanqueamiento a nivel mundial afectaron a Flower Gardens. Las temperaturas de la superficie del mar se mantuvieron en torno a los 30°C (86°F) por 85 días desde julio hasta octubre de 2016 y el 46 por ciento de un sitio de estudio en East Flower Garden Bank se blanqueó o palideció (una etapa temprana del proceso de blanqueamiento). Pero un coral blanqueado no está necesariamente muerto (consulte "Cómo diferenciar el blanqueamiento del coral y la mortalidad del coral", Mundo acuático, Alert Diver, primer trimestre de 2017). En un estudio de febrero de 2017, personal de FGBNMS descubrió que la mayoría de los corales se habían recuperado, lo que dejó menos de un 4 por ciento blanqueados.

En julio de 2016, un suceso de mortalidad masiva inusual, ampliamente difundido y actualmente inexplicado afectó aproximadamente 2,6 hectáreas (6,5 acres) de East Flower Garden Bank. Afortunadamente el área afectada abarca una parte muy pequeña, menos del 1 por ciento de los arrecifes de coral del santuario. Sin embargo, dentro de esta área localizada más del 15 por ciento de los corales murieron, al igual que esponjas, moluscos, cangrejos y gusanos. Científicos de FGBNMS y colegas de todo el mundo continúan analizando datos para determinar la causa.

"Podría ser una combinación de cosas", afirmó Hickerson, "incluso un suceso de vertidos de agua dulce, afloramientos, temperaturas elevadas o algo que ni siquiera hemos considerado. Fue algo sorprendente de ver, por no decir más. Nunca había llorado bajo el agua hasta ese día".


Tortuga boba
Los invasivos peces león, comensales voraces capaces de alterar el delicado equilibrio de los ecosistemas de arrecifes de coral, llegaron aquí en 2011. Las reglas del santuario prohíben la pesca deportiva con arpón, lo que complica la extracción de peces león, pero miembros del personal de FGBNMS sistemáticamente los extraen y tienen divemasters selectos autorizados que también pueden hacerlo. Sesenta buzos han participado en dos derbis de peces león con invitación y entre todos extrajeron más de 700 de los invasores.

Flower Garden Banks se encuentra entre algunos de los yacimientos marítimos de petróleo y gas más activos del mundo, aunque hasta la fecha no se ha visto afectado directamente por un derrame de petróleo. Por ahora, estos arrecifes se mantienen saludables. Para ayudar a mantenerlos de esa manera, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (National Oceanic and Atmospheric Administration, NOAA) propuso incorporar al santuario 15 áreas adicionales que cubren aproximadamente 992 km2 (383 millas cuadradas) de arrecifes y hábitat de fondo. El proyecto de declaración del impacto ambiental generó alrededor de 8.000 comentarios y la NOAA y otras agencias están avanzando con la declaración del impacto ambiental final, que también se someterá a la opinión pública.

Mientras tanto, el agua azul y cristalina de Flower Gardens y la abundante vida marina continúan deleitando a los buzos. En nuestro último buceo en Stetson, observé a una morena moteada que se desplazaba con movimientos ondulantes a lo largo de un pináculo y un diminuto blénido lucio me miraba detenidamente desde su posición. Bancos de pargos grises y peces cirujanos azules pasaron nadando muy cerca con una cabra mora y un tornito cornudo. De mala gana, comencé mi ascenso. Mientras realizaba mi parada de seguridad, podía ver el arrecife debajo con claridad, el barco por encima y 360 grados de agua azul a mi alrededor. Todo lo que este santuario marino tiene para ofrecer hace que el viaje realmente valga la pena.
Cómo bucear en este lugar
Cómo llegar: la mayoría de los buzos que visitan Flower Garden Banks lo hacen en la embarcación de vida a bordo de 30 metros (100 pies) Fling, que ofrece viajes de buceo de dos y tres días desde febrero hasta octubre. Un típico viaje de dos días incluye dos buceos matutinos en West Flower Garden Bank, dos buceos por la tarde y un buceo nocturno en East Flower Garden Bank y dos buceos en Stetson Bank. En nuestro barco chárter Fling, las comidas, algunas bebidas, los bocadillos y las recargas de aire estaban incluidos. Los viajes se reservan a través de tiendas de buceo y tienen un costo aproximado de 600 dólares estadounidenses por dos días y de 700 dólares por viajes de tres días. Varios operadores más pequeños también realizan viajes de buceo a Flower Gardens.

Los visitantes que utilizan barcos privados pueden encontrar coordenadas de boyas de amarre, normas del santuario, etiqueta de los arrecifes y cartas náuticas en flowergarden.noaa.gov.





Condiciones: las condiciones climáticas y en la superficie pueden variar enormemente y, dada la distancia desde la costa, Flower Garden Banks no es un destino para buzos principiantes. Las fuertes corrientes pueden afectar los planes de buceo considerablemente. Las temperaturas del agua oscilan entre los 7°C (68°F) en febrero y los 11°C (85°F) en agosto y la visibilidad varía entre (rara vez) los 6 metros (20 pies) y (ocasionalmente) los 60 metros (200 pies). La visibilidad es mejor en el verano boreal, salvo cuando hay fuertes lluvias en la cuenca del río Misisipi.

En la superficie: disfrute de la arena en la cercana Surfside Beach, Texas, y saboree frutos de mar frescos en el Red Snapper Inn. Galveston Island, situada a unos 80 km (50 millas) al norte del muelle del Fling, tiene kilómetros de playas, el histórico Hotel Galvez, populares restaurantes de frutos de mar, museos, el parque acuático Schlitterbahn Waterpark y los Jardines Moody, que ofrecen múltiples atracciones. Realice el tour en automóvil en el Refugio Nacional de Vida Silvestre Brazoria (Brazoria National Wildlife Refuge), hogar de más de 400 especies de aves, 95 especies de reptiles y anfibios y 130 especies de mariposas y libélulas. Y, para finalizar, deléitese con una hamburguesa de dona en Asiel's Restaurant en Lake Jackson.
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Conozca más de Flower Garden Banks en este video.



© Alert Diver — 2do Trimestre 2017