Dominica: por encima y por debajo de la “isla de la naturaleza”




Las paredes y pináculos cerca de la costa muestran indicios claros de las corrientes que atraviesan Dominica, con inmensas concentraciones de gorgonias y esponjas que decoran las superficies volcánicas submarinas.


Era negra y llamativa y estaba llena de actitud. Tenía rasgos afilados y era intocable. Vibrante, dominante, distante. En algunas ocasiones me lastimó y en otras deseé no verla más en mi vida. Pero en el verano boreal de 1983 sobrevino la enfermedad y nos dejó. En ese entonces no lo sabíamos, pero se creó un vacío que nunca se volvería a llenar. Diadema antillarum, reina de los pastoreadores de algas, te extrañamos muchísimo; excepto, naturalmente, en Dominica, donde este erizo de mar de espinas largas sigue siendo una parte integral del ecosistema de arrecifes saludables.

Fue un momento extraño cuando el erizo Diadema se extinguió tras una epidemia que atacó el Caribe y los Cayos de la Florida hace 34 años. Algunos investigadores afirman que el polvo que llegó desde África ese verano boreal transportaba un patógeno que fue mortal para este erizo de mar en particular. Otros sostienen que el microbio que atacó fue liberado desde buques en la región del canal de Panamá.

Recuerdo haber maldecido a los Diadema por todas las veces que penetraron mi piel, a veces hasta atravesando mi traje de neopreno, cuando tenía la mirada fija en otra parte y no era plenamente consciente de la omnipresencia de los erizos. Luego un día durante un buceo comencé a observar conjuntos de espinas oscuras dispuestas en forma circular sobre la arena con erizos muertos y en descomposición en el centro. La plaga prácticamente los erradicó y las algas que los erizos habían mantenido bajo control comenzaron a apoderarse de nuestros arrecifes. Lamentablemente, los arrecifes de coral sin erizos Diadema se convirtieron en la nueva normalidad.


El Diadema antillarum es un erizo de mar que consume algas y su abundancia
cerca de la costa de Dominica ayuda a mantener los arrecifes saludables.
Recientemente estaba buceando por un pináculo profundo en Dominica, abriéndome camino hacia aguas superficiales para liberar gases, y noté que la parte superior del pináculo se veía algo extraña. Coloridas esponjas y otros organismos filtradores decoraban la parte superior de la estructura, pero hasta las zonas descubiertas parecían brillar. De repente me di cuenta de que estaba viendo el sustrato, la base de roca de color claro que los corales y esponjas habían colonizado. Esta roca, sin un manto de algas sobre ella, era impresionante.

Una inspección más meticulosa reveló por qué el sustrato podía verse: una enorme cantidad de grandes erizos Diadema se alimentaban en el arrecife. Sin ninguna intención de sobrevalorar esta anomalía particular del buceo en Dominica, pero la presencia de estos erizos fue otro ladrillo en la pared, al proteger y enriquecer el ecosistema marino local y poner a estos arrecifes entre los más inmaculados y productivos del Caribe.

Lad Akins, director de proyectos especiales de Reef Environmental Education Foundation (REEF), estaba en la isla realizando un evento de identificación de peces la misma semana que yo estuve allí. Una noche durante la cena mientras hablábamos sobre el esplendor general del buceo en el lugar, hizo referencia a su área de interés particular, los peces tropicales, al decir: "Dominica es uno de los pocos lugares del Caribe donde se puede ver una enorme cantidad de especies poco comunes, e incluso raras, en cualquier sitio. Pueden verse peces sapo y caballitos de mar regularmente, a menudo en un único buceo. También pueden verse habitualmente morenas moteadas y anguilas de punta de cuchara punteada, y la raya eléctrica es la raya que se ve más frecuentemente en las aguas de Dominica, de acuerdo con nuestros estudios de REEF; son más comunes que las rayas de aguijón y las rayas jaspeadas. Agregue peces murciélago, peces golondrina, diversos peces aguja y un sinnúmero de peces mariposa de nariz larga y tendrá una colección verdaderamente asombrosa. Los guías de buceo de Dominica saben dónde y cómo encontrarlos. Es un paraíso para los amantes de las criaturas".

El objetivo de los buzos de REEF es encontrar peces peculiares y maravillosos. Descubrí que el buceo en Dominica cambió la forma en que fotografío los arrecifes. En la mayoría de las islas del Caribe tiendo a tomar fotos sobre todo de gran angular para aprovechar al máximo el agua cristalina y la colorida decoración de las paredes y los arrecifes superficiales. Aquí adopté una rutina que incluía capturar imágenes de gran angular en el primer buceo y luego cambiar a 100mm en el segundo. La mayor parte de los viajes en barco están planificados para realizar dos buceos con un extenso intervalo de superficie entre ellos para poder cambiar una lente y una cubierta en su caja estanca. Había tantas cosas que me parecían atractivas en el enigmático y extravagante género que restringir las imágenes sólo a los paisajes dejaba muchos tesoros enterrados. Este es un lugar para relajarse y apreciar el equilibrio de la vida, tanto grande como diminuta.
La isla olvidada en el tiempo

Foto de la costa noreste tomada desde un drone.
Al iniciar este viaje a Dominica me puse en contacto con mi viejo amigo Michael Lawrence, un reportero gráfico con una experiencia considerable en Dominica. Él escribió la guía de Lonely Planet Diving and Snorkeling Dominica (Buceo y snorkel en Dominica) en 1999 y me envió una copia para este viaje. Me sorprendió la vigencia que seguía teniendo como referencia, incluso 18 años más tarde. Por supuesto algunos detalles tales como "Dominica, la isla más alta del este del Caribe, tiene una altura máxima de 1.447 metros (4.747 pies)", "la isla tiene 47 km (29 millas) de largo y 26 km (16 millas) de ancho" y "más de 350 ríos... se extienden por los valles de las montañas" se mantienen. Esas son constantes editoriales. Pero también descubrí que la sección de "Cómo llegar" seguía siendo sorprendentemente relevante y precisa.

"En Dominica hay dos aeropuertos. Canefield, al norte de Roseau en la costa oeste, se utiliza para aviones de hélice más pequeños. Melville Hall, en el extremo noroeste ofrece servicio a jets y aviones más grandes", dice la guía. "Si bien se encuentra más lejos de la mayoría de las casas de huéspedes y hoteles de la costa oeste, Melville Hall se considera el portal de entrada principal, en parte porque es la única área plana del terreno lo suficientemente grande como para albergar jets. No hay vuelos internacionales directos a Dominica".

Al aterrizar en Melville Hall, que hoy se llama Douglas-Charles (DOM), había que viajar 2 horas y media en auto en carreteras traicioneras y sinuosas hasta la capital y la ciudad más grande de Dominica: Roseau. En la actualidad las carreteras son mucho mejores y el viaje en auto dura apenas un poco más de una hora. Así que eso es diferente, pero la afirmación "no hay vuelos internacionales directos a Dominica" sigue siendo cierta casi dos décadas después y explica en gran medida por qué la isla no se ha desarrollado al mismo ritmo que el resto del Caribe.

Varios días a la semana llegan cruceros a Roseau, pero las masas de turistas que pueden estimular un desarrollo en altura, canchas de golf o casinos nunca se han materializado, para gran alivio de los que preferimos que nuestras islas sean tranquilas, hermosas e inmaculadas. Dominica continúa ganándose su nombre: Nature Island, la isla de la naturaleza. Si fuera más sencillo llegar allí, esto podría no ser así.


Un trío de peces mariposa bandados busca comida entre las ranuras del coral.


El buceo en Dominica
Mientras que la guía de Lawrence describe puntos de buceo en el centro y el norte de la isla, en la actualidad la mayoría de los buceos de Dominica tiene lugar en el sur, con frecuencia dentro de la protección de la reserva marina Soufriere-Scott's Head Marine Reserve (SSMR). Esta área, junto con la parte sudoeste de la isla, separa el típicamente más calmo mar Caribe del a veces más enérgico océano Atlántico. La SSMR, establecida en 1987, fue creada para reducir los conflictos entre buzos y pescadores y para preservar los arrecifes. La reserva consta de cuatro zonas de interacción:

  • Criadero de peces: esta zona situada muy cerca de Soufriere es un área de desove para peces tanto pelágicos como de arrecife y aquí la pesca está prohibida.
  • Área de recreación: en Tous Sable está permitido nadar y practicar snorkel cerca de la playa.
  • Prioridad de pesca: en un programa de compromiso continuo con la comunidad pesquera local, hay áreas de pesca con anzuelo definidas con pautas específicas.
  • Buceo: estas áreas están marcadas con boyas de amarre que sólo pueden ser utilizadas por embarcaciones de buceo.

Las normas gubernamentales requieren que un divemaster autorizado acompañe a todos los buzos. El acceso desde la costa a menudo es difícil debido a la superficie rocosa de la costa, por lo que esta restricción realmente no es un gran problema. Las corrientes a veces son considerables, así que esto tiene sentido desde una perspectiva de seguridad. El tráfico de embarcaciones pequeñas hacia y desde diversos pueblos costeros también es común, lo que constituye otra buena razón para bucear con un guía experimentado.

Soufriere Bay es un cráter sumergido de lo que era esencialmente un volcán submarino. Está bordeado por la costa hacia el este y Scott's Head hacia el sur. Su margen norte está debajo de la superficie pero proporciona pináculos submarinos gigantes que se elevan a 6 metros (20 pies) de la superficie. El margen oeste puede ser ignorado, ya que es demasiado profundo para el buceo deportivo. Hacia el norte de Soufriere Bay hay más puntos superficiales adyacentes a la costa.


Los soldados raya-negra son excepcionalmente abundantes en Dominica.
A continuación se incluye una muestra de lo que experimenté durante mi reciente visita en febrero de 2017.

Swiss Cheese fue uno de mis puntos de buceo favoritos por el gigantesco banco de soldados raya-negra que pudimos ver allí. Los sondeos de peces en Dominica de REEF lo identifican como el cuarto pez que puede encontrarse más comúnmente en aguas locales, mientras que en los demás lugares del Caribe tienden a ser más escasos y casi nunca se encuentran en bancos tan inmensos como el que vimos en Swiss Cheese. En este lugar, peces roncos amarillos con frecuencia se mezclan con grupos de otros peces. Aquí puede observarse un pasadizo superficial de 9 metros (30 pies) a 5 metros (18 pies), que proporciona dimensión al lecho marino, y un magnífico manto de coral en forma de pilar sobre las imponentes rocas de granito del sitio.

Scott's Head Pinnacle está situado junto a Swiss Cheese y a veces se visitan en un mismo buceo, aunque el área puede ser azotada por una corriente lo suficientemente fuerte como para dificultar el desplazamiento bajo el agua. Sin embargo, los divemasters locales son verdaderos expertos en esto, por lo que no es algo que deba considerar por su cuenta. No es de extrañar que, dada su proximidad con Swiss Cheese, la abundancia de soldados raya-negra continúe dentro de los arcos de Scott's Head Pinnacle y aquí también se puede esperar razonablemente divisar a alguna tortuga.

Soufriere Pinnacles es la definición de libro de lo que caracteriza el buceo en Dominica. Tres pináculos inconfundibles cubiertos de esponjas y crinoideos se elevan desde el lecho marino a una profundidad de 12 metros (40 pies) hasta unos pocos metros de la superficie. Si bien cuando visité el lugar no había ninguna corriente, la abundancia de organismos filtradores sugiere que la región a menudo es azotada por alguna corriente.

L'Abym es una palabra criolla que significa "el abismo" y este punto en efecto desciende precipitadamente hacia las profundidades. Este lugar es similar a un punto de buceo de pared tradicional, y con las grandes esponjas oreja de elefante de color naranja por momentos sentía que era transportado a Pequeña Caimán. Pero había suficientes árboles de coral negro, corales látigo y grupos de gorgonias como para garantizarme que esto era el este del Caribe. La guía de Lawrence sugiere que este es un excelente punto para fotografía macro, pero ese día me dediqué a capturar imágenes de gran angular, así que la configuración que seleccioné para mi cámara no me permitió observar los pequeños detalles del arrecife.

Entre las sorpresas que los arrecifes de Dominica revelaron había una gran colonia

Dominica ofrece una amplia variedad de enigmáticos habitantes del arrecife y
sujetos macro, como por ejemplo este pez sapo.
inmaculada de corales cuerno de ciervo en Coral Gardens South. Hoy en día es cada vez más inusual ver coral cuerno de ciervo intacto, por lo que le pregunté a mi guía de buceo si Coral Restoration Foundation tenía algún proyecto allí. Pero este coral no fue plantado y está desarrollándose muy bien por su cuenta. Observé determinadas especies de peces que son bastante inusuales en mis aguas locales de Cayo Largo, Florida, pero que allí son muy comunes. Con frecuencia pueden verse lijas de lunares blancos (Cantherhines macrocerus) en las aguas poco profundas del lugar, al igual que una amplia variedad de peces hamlet, peces tambor punteados, lenguados tropicales y peces vaca. También hay una enorme abundancia de morenas moteadas.

Dangleben's Pinnacles es un eterno favorito de los habitantes de Dominica. Tiene cinco pináculos situados a lo largo del margen norte del cráter de Soufriere. Las formaciones de esponjas salvajes sugieren que a veces el lugar puede ser azotado por una fuerte corriente, pero incongruentemente aquí también encontré un tierno ranisapo amarillo escondido en una grieta en el arrecife a 11 metros (35 pies). Para fotografía de gran angular con modelos, los brillantes colores y la tonalidad cobalto contrastante del agua resultan sumamente inspiradores.
Lo más importante es la ubicación
En ninguna parte era el viejo dicho del mercado inmobiliario más apto que en Scott's Head Wall, que me pareció bastante monótono y poco interesante. Pero zambullirme en Scott's Head Pinnacle y desplazarme a la deriva hasta Scott's Head Point hizo de este un hermoso buceo. Allí, dramáticas esponjas comienzan a aparecer a una profundidad de tan solo 4 metros (14 pies) y las rocas de granito están cubiertas por todo tipo de coloridas incrustaciones que me recordaron a las Islas Vírgenes Británicas. Estos puntos son todos adyacentes, pero al salir de la bahía (con el arrecife a la izquierda) y desplazarse por el cantil hacia el mar abierto se ingresa a un área con un flujo de corriente mayor y un paisaje marino mucho más dramático.

Había visitado Dominica varias veces y nunca antes había buceado en Champagne, sólo porque todas las fotos que había visto eran de un flujo de burbujas de gas volcánico que se elevaban desde un lecho marino plano y sin ninguna característica especial. Pero ahora que lo he visto, sé que este lugar tiene mucho más para ofrecer. A 18 metros (60 pies) hay grandes bancos de soldados raya-negra así como también criaturas solitarias como peces tambor punteados y peces escorpión. Al llegar a las aguas superficiales, la cantidad de peces globo (Diodon holocanthus) es absolutamente sorprendente.


Si bien el punto de buceo Champagne es más conocido por sus gases volcánicos que burbujean a través de la arena, también es el hogar de docenas de peces globo residentes.


Peces león en Dominica
La invasión de peces león llegó a Dominica, pero gracias a una buena planificación y esfuerzos educativos, sus poblaciones se mantuvieron bajo control. El cazador de peces león y operador de buceo de Dominica Simon Walsh dijo lo siguiente:

Antes de la llegada de los peces león, la Asociación de Deportes Acuáticos de Dominica (Dominica Watersports Association) trabajó con nuestra División de Pesquerías local y REEF para elaborar un plan para manejar la invasión esperada. Hemos creado una enorme demanda de peces león en nuestros restaurantes, lo que ha alentado a los pescadores locales a tratarlos como otra fuente que pueden recolectar y vender. Para nuestro Festival de Buceo anual preparamos una agresiva campaña en los medios de comunicación para educar al público sobre los peces león. Utilizamos concursos de cocina para informar a los habitantes de la isla acerca del fantástico sabor de este pez y la facilidad para prepararlo. Visitamos comunidades pesqueras para educar a los pescadores sobre la captura, la limpieza y los primeros auxilios en caso de sufrir una picadura. También celebramos un derbi de peces león con divemasters locales y buzos turistas y donamos todo el pescado limpio al refugio local para personas sin hogar, algo que fue un triunfo para todos.
Al bucear en el sur de Dominica dentro de la reserva marina encontrará muy pocos peces león en nuestros arrecifes gracias a los continuos esfuerzos de erradicación. En nuestros puntos más populares es raro ver peces león, especialmente especímenes grandes. No obstante, al visitar puntos más avanzados (aquellos opuestos a corrientes o en alta mar y, en consecuencia, donde no se bucea con tanta frecuencia) probablemente pueda ver más peces león. Con mínimos recursos económicos y muy pocos cazadores de peces león dedicados, Dominica ha realizado un trabajo extraordinario al mantener nuestros puntos bajo control. Felicitaciones a la Asociación de Deportes Acuáticos de Dominica, a la División de Pesquerías y a todos nuestros cazadores locales.
Cachalotes
La práctica de snorkel con cachalotes es uno de los encuentros con vida marina más mágicos del planeta y en ninguna parte es más predecible y accesible que en Dominica. Sin embargo, está rigurosamente controlado, como debe ser. Sólo unos pocos operadores están autorizados por el gobierno para realizar estos encuentros y sus permisos estipulan un máximo de ocho personas en la embarcación y tres personas en el agua (con un guía) a la vez (mis fotografías de cachalotes de este artículo fueron tomadas bajo el permiso #RP-01/013 SW-1 en febrero de 2013).


Los cachalotes (Physeter macrocephalus), que son las ballenas con dientes más grandes, son residentes de Dominica durante todo el año y se sumergen a grandes profundidades para alimentarse de calamares gigantes.


Los cachalotes son residentes del lugar durante todo el año porque hay una enorme abundancia de su presa preferida, el calamar gigante, en aguas extremadamente profundas muy cerca de la costa. Los cachalotes residentes son en su mayoría hembras y, durante la temporada de apareamiento (de diciembre a marzo), grandes machos migran y forman grupos sociales. También es muy probable ver ballenas jorobadas, falsas orcas, delfines manchados tropicales y delfines nariz de botella en un día cualquiera mientras se buscan los distintivos soplos de los cachalotes. Si bien sólo es posible tener encuentros dentro del agua bajo un permiso y con un guía autorizado, también se organizan excursiones de avistamiento de ballenas desde la superficie casi todos los días de la temporada cuando las condiciones son favorables.
Dominica en la superficie
Por Simon Walsh

Si bien el buceo en Dominica merece una visita por sus propios méritos, es difícil contemplar viajar a Dominica sin considerar las maravillosas y diversas opciones que tiene para ofrecer en la superficie.

La naturaleza volcánica de la isla incluye dramáticas paredes, pináculos y arrecifes submarinos y un entorno visualmente diverso en la superficie con actividades únicas para todos. Dominica es una de las islas geológicamente jóvenes del Caribe, lo que significa que se alza con cadenas montañosas, una selva tropical exuberante y ríos que desembocan en estruendosas cataratas así como también suaves cascadas.


Soltoun Falls


Para el senderista ávido, Dominica tiene la única ruta de senderismo de larga distancia en el este del Caribe, con 14 segmentos que se extienden 185 km (115 millas). Algunas caminatas son sencillas, mientras que otras son aventuras de todo el día por riscos y ríos y a través de granjas y aldeas. La caminata más icónica es hacia Boiling Lake; es un rito de iniciación para todos aquellos que aman Dominica y que están listos para el desafío. El viaje dura al menos tres horas en cada dirección y lleva a los senderistas por riscos altos y ventosos, por diversos niveles de bosque y hacia un hervidero agitado y sulfuroso denominado Valley of Desolation. Finalmente el camino termina en un mirador con vista al segundo lago hirviente más grande del mundo: Boiling Lake. Esta es una caminata de un día completo y debe hacerse sólo después de esperar las 18 horas recomendadas tras realizar un buceo (suponiendo que se realicen múltiples buceos o múltiples días de buceo). Comienza a 488 metros (1.600 pies) y cruza la cima de Morne Nicholls a 914 metros (3.000 pies). Para aquellas personas interesadas en caminatas más cortas, hay un sinnúmero de cascadas y piscinas de río con caminatas que duran sólo 10 a 60 minutos en cada dirección y pueden hacerse por la tarde después de los buceos matutinos.


Boiling Lake

Una de las mejores excursiones es un viaje a Titou Gorge, un estrecho desfiladero que conduce a una estruendosa cascada. Podrá nadar hasta el estrecho con altos acantilados por encima y la luz del sol que se filtra por la vegetación de la jungla. Después de pasar por una gran caverna, se puede nadar hasta la base de la cascada y sentir su poder.


Ravine Cyrique
Una de las mejores excursiones es un viaje a Titou Gorge, un estrecho desfiladero que conduce a una estruendosa cascada. Podrá nadar hasta el estrecho con altos acantilados por encima y la luz del sol que se filtra por la vegetación de la jungla. Después de pasar por una gran caverna, se puede nadar hasta la base de la cascada y sentir su poder.

Sin importar cuál de estas actividades elija, puede continuar con un relajante baño en aguas termales volcánicas completamente naturales con una cerveza local bien fría. Gente amistosa, fantásticos eventos culturales, puntos de buceo inmaculados, atracciones únicas en la superficie y hermosas vistas en cada vuelta del camino definen la experiencia en Dominica.
Cómo bucear en este lugar
Cómo llegar: no hay vuelos directos a Dominica desde el territorio continental de Estados Unidos. Hay vuelos de conexión a través de vías de acceso a islas cercanas como Puerto Rico, Antigua, Barbados, Guadalupe, Martinica, San Martín y Santa Lucía. Los vuelos llegan al Aeropuerto Douglas-Charles, situado a aproximadamente 70 minutos de la capital del país, Roseau.





El tiempo y el clima: se pueden esperar temperaturas de 24°C (75°F) a 29°C (85°F). La estación seca es de diciembre a mayo y la estación de lluvias es principalmente de junio a noviembre. Esta es una isla montañosa con muchos ríos, por lo que los vertidos pueden disminuir la claridad del agua durante la estación de lluvias.

Peligros: muchos de los puntos de buceo están expuestos a corrientes, que pueden tener una velocidad variable. Por lo general los guías de buceo pueden medir la corriente y si es demasiado fuerte pueden elegir un punto más resguardado. Ocasionalmente utilizan la corriente para desplazarse a la deriva entre dos áreas de atraque. En lugar de pelear contra la corriente para regresar a la boya de amarre, el barco deja a los buzos en un punto y luego avanza al siguiente amarre corriente abajo para recogerlos. Los guías son expertos en este protocolo, pero requiere que los buzos no pierdan de vista el grupo.

Los autos se conducen en el lado izquierdo de la carretera. Se debe tener cuidado con las profundas zanjas de drenaje situadas a lo largo de muchas de las carreteras.
Explore más
Conozca más de Dominica en la galería de fotos complementaria en línea de Stephen Frink y en el video que figura a continuación. Para obtener más información sobre el avistamiento de ballenas en Dominica, visite http://www.avirtualdominica.com/project/whale-watching/.




© Alert Diver — 2do Trimestre 2017