Diadema: Guardián de los Arrecifes






LA GRAN PLAGA
En la primavera de 1983 los arrecifes coralinos de los Cayos de Florida eran bastante diferentes a lo que son hoy. Aunque enfrentaban presión debido al alto numero de visitantes, contaminación y pesca extensiva, los arrecifes se encontraban cubiertos de manera estable en un 25% por corales. Esto ya representaba una disminución con respecto al 50% de cobertura coralina al inicio de los años 70, pero los corales seguían siendo la principal estructura viva de los arrecifes de los Cayos. En cada cabeza de coral y en cada parcela de escombros de los Cayos vivían por lo menos unos cuantos erizos negros con espinas largas puntiagudas, conocidos por desgarrar trajes de neopreno y manos descuidadas: los erizos Diadema antillarum. Pero de pronto, en el transcurso de una sola semana en Julio de 1983, los erizos estaban todos muertos o muriendo. De repente los Diadema antillarum no fueron más que un recuerdo.

En el transcurso de un año, empezando en Enero de 1983, la plaga de los Diadema se extendió desde el Caribe sur al norte hasta Bermuda. En 13 meses, a medida que las corrientes propagaban el patógeno murieron entre 92 a 99% de los billones de erizos Diadema en ese gran hábitat oceánico de 1.4 millones de millas cuadradas. Esta fue la mortalidad en masa más extensa de cualquier animal marino jamás reportada, y la especie súbitamente se encontró muy cerca de la extinción.

Los Diadema son (eran) la piedra angular de los arrecifes tropicales del Atlántico occidental. Estos herbívoros consumen macro algas que crecen por encima de los corales y su actividad alimenticia limpia y raspa los sustratos de piedra caliza, estimulando el establecimiento de corales y larvas de otros invertebrados. Sin herbívoros como los Diadema las algas crecen en descontroladamente, rápidamente reduciendo la luz solar, atrapando sedimentos e incluso librando guerra química contra el tejido coralino. Ahora, a casi 30 años de la gran mortalidad, un retorno limitado de poblaciones de Diadema ha ocurrido en otras partes del Caribe pero no en los arrecifes de los Cayos de Florida. La recuperación ecológica de los arrecifes coralinos de los Cayos simplemente no es posible sin el retorno de los Diadema.

CUANDO DIADEMA REGRESAN


Ken Nedimyer y yo, ambos biólogos marinos y miembros del Florida Keys National Marine Sanctuary Advisory Council, realizamos un estudio para demostrar que sucedería si los Diadema regresaran a los Cayos. En el otoño de 2001 con el apoyo del personal del Santuario Marino y el National Undersea Research Center (NURC) del National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), comenzamos a trabajar en el proyecto de restablecimiento.

El proyecto transfirió erizos Diadema juveniles en peligro de la zona de escombros a arrecifes más profundos para ver si podían sobrevivir el traslado, y si sobrevivían en números suficientes (aproximadamente un erizo por metro cuadrado), si podían cambiar la ecología del arrecife. Seleccionamos cuatro arrecifes pequeños de 25 pies de profundidad al oeste de Pickles Reef cerca de Key Largo. Introdujimos erizos en dos de ellos — los arrecifes experimentales — y observamos los otros dos como arrecifes de control. NURC evaluó la ecología en los cuatro arrecifes antes de y un año después de la introducción de los Diadema. Los efectos ecológicos de los erizos trasladados sobre los arrecifes experimentales en el corto lapso de un año fue extraordinario.

En los arrecifes experimentales la cobertura de coralina aumentó 59% mientras que en los arrecifes de control la cobertura coralina disminuyó 25%. La densidad de colonias de coral juvenil, un indicativo de éxito en la reproducción coralina, aumentó 151% en los arrecifes experimentales y sólo 55% en los arrecifes de control. Las algas rojas, que promueven la sedimentación y supervivencia de larvas de coral, aumentaron 160% en los arrecifes experimentales y menos de 1% en los arrecifes de control. Las macroalgas pardas que luchan con el coral por luz y espacio se disminuyeron 45% en los arrecifes experimentales y aumentaron 31% en los arrecifes de control.

Este estudio demostró empíricamente y enfáticamente que es posible restablecer los Diadema en los arrecifes de coral de los Cayos de Florida y que el restablecimiento puede retroceder la pérdida de coral y reducir el número de macroalgas que envuelven los arrecifes.

CULTIVANDO DIADEMA

Martin Moe cria erizos Diadema de larvas planctónicas a erizos juveniles en su laboratorio. La culminación de su trabajo será la reintroducción de estos herbívoros cruciales a los arrecifes coralinas de los Cayos de Florida.
Aún se consiguen Diadema en los arrecifes de los Cayos pero en cantidades tan pequeñas no son ecológicamente funcionales. Una Diadema femenina puede producir 15 millones de huevas cada desove, pero debe estar cerca de un erizo masculino para que la reproducción sea exitosa. Por ende, si se pueden mantener suficientes Diadema en el arrecife para mantenerlo libre de macroalgas el coral se beneficiaría enormemente y los erizos se podrían reproducir efectivamente. Todo lo que hay que hacer es desarrollar la tecnología para cultivar Diadema en un criadero y luego instituir un programa científico para establecer y mantener poblaciones funcionales en arrecifes específicos. Sin duda que esto no es una tarea imposible, y justificable si puede resultar en el restablecimiento y protección del ecosistema de los arrecifes coralinos de los Cayos, un verdadero tesoro nacional.

REPRODUCCION
Durante mas de cuatro años he mantenido una población reproductora de 20 a 35 Diadema adultos en un sistema de agua salada de 200 galones. Encontré que simplemente colocando erizos adultos en un recipiente de agua tibia los estimulaba a reproducir si estaban listos. Este proceso hizo posible criarlos de manera programada.

CRIA DE LARVAS


Criar las larvas de Diadema es mas difícil que criar las larvas de otras especies de erizo de mar. Las larvas de Diadema son de las mas pequeñas larvas de erizo de mar y tienen una vida planctónica larga. La metamorfosis de larva planctónica a erizo juvenil puede ocurrir en tan pronto como 36 días pero puede tardar varios meses. Las larvas requieren aguas de características y velocidad similares a las corrientes oceánicas lo cual hace difícil mantener las condiciones necesarias para su crecimiento y desarrollo en el laboratorio. En mi pequeño laboratorio fue posible criar larvas maduras hasta metamorfosis juvenil inicial rutinariamente; aunque la supervivencia a un estado juvenil estable fue problemática, la tecnología básica para criar larvas ha sido desarrollada.




En la primavera de 2011 el proyecto entró en su segunda fase y fue transferido con Dave Vaughan en el Mote Marine Laboratory Tropical Research Lab (TRL) en Summerland Key. Vaughan está trabajando con tanques para la cría de larvas de gran volumen consiguiendo alimentación post-metamorfosis exitosa y produciendo mas juveniles viables. Comenzando con el trabajo de Tom Capo del Miami Laboratory y continuando con mi trabajo en mi pequeño laboratorio y el trabajo de Vaughan en el Mote TRL, el proyecto esta avanzando hacia estudios de comportamiento de erizos juveniles e investigación en la colocación y supervivencia de Diadema en los arrecifes. Estoy seguro que pronto será posible empezar la próxima fase de investigación: desarrollar métodos exitosos para restablecer y mantener poblaciones funcionales de este herbívoro crítico para los arrecifes coralinos de los Cayos.

APRENDE MAS
Esta investigación fue posible gracias al apoyo del programa de placas especiales "Protect Our Reefs" patrocinado por Mote Marine Laboratory. Con apoyo y patrocinio continuo es posible que los Diadema vuelvan pronto a los arrecifes de los Cayos de Florida. Ud. puede apoyar el restablecimiento de Diadema visitando www.mote.org para contribuir como voluntario, adquirir una placa especial (Residentes de Florida) o haciendo una donación. Sera posible que los arrecifes de los Cayos algún día vuelvan a tener el 50% de cobertura de coral visto en la década de los 70? Eso tal vez no sea posible durante nuestras vidas, pero con más Diademas en los arrecifes, los esfuerzos por restablecer el coral del equipo de Ken Nedimyer y mejoras en la calidad del agua gracias al reemplazo de pozos sépticos por sumideros, los científicos están dando la lucha.

© Alert Diver — 1er Trimestre 2012